Comment Mars Rover et Mohawk de la NASA ont changé ma vie

Il y a dix ans, c’était une grue céleste, un ingénieur mohawk de la NASA nommé Bobak et le rover de 2,5 milliards de dollars appelé Curiosité qui a pris ma carrière dans une nouvelle direction.

J’ai été surtout attiré par les photos haute résolution que le rover de pointe de la NASA a renvoyées de sa nouvelle résidence permanente sur Mars. A cette époque, pour la première fois dans l’histoire de l’humanité, la Terre était soudainement pleine de photos de presque tout et de tout le monde grâce aux smartphones. Mais ce sont les photographies austères d’un monde complètement vide qui m’ont semblé les plus significatives, pour des raisons que j’ai encore du mal à mettre en mots 10 ans plus tard.

Tard le dimanche 5 août 2012, la veille de mon 33e anniversaire, j’ai rejoint le reste de l’humanité alors que la NASA effectuait une manœuvre jamais tentée auparavant, en utilisant un système appelé une grue céleste pour tout faire tomber. laboratoire mobile avancé de Mars à la surface de la planète rouge. Fondamentalement, un système de descente spécial a plané au-dessus du sol, a abaissé Curiosity sur des câbles, s’est séparé et a volé pour tomber à une distance de sécurité.

La NASA a appelé l’atterrissage à fort enjeu “sept minutes de terreurSi cela ne fonctionnait pas parfaitement, des années d’ingénierie et des milliards de dollars seraient gaspillés.

Les “sept minutes de terreur” autonomes de Curiosity (photos)

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Cela a fonctionné, bien sûr, et dans le processus, les caméras de contrôle de mission ont capturé le directeur de vol Bobak Ferdows au travail dans son mohawk de marque et l’ont catapulté à la renommée virale d’Internet.

Curieusement, Ferdows, alias « Mohawk Guy de la NASA », est devenu l’image la plus associée à l’atterrissage de Curiosity.

Bobak Ferdowsi

Mohawk + science = génial.

@tweetsoutloud

Mais j’ai été frappé par les images qui sont revenues de Mars, avant même que Curiosity n’atterrisse. L’orbiteur de reconnaissance de Mars a renvoyé une photo du rover parachutant à travers la fine atmosphère martienne contre le paysage austère et aride de l’autre planète.

Rappelez-vous, c’était en 2012. L’iPhone n’existait que depuis cinq ans. En tant que journaliste technologique, mes journées sont consommées par la bataille pour la suprématie des smartphones entre Apple et Android, la montée en puissance d’Instagram et l’excitation désormais choquante de quelque chose qui s’appelle. Lunettes Google.

Les révolutions mobiles et sociales ont littéralement dévoré le monde, aidant même à renverser des régimes oppressifs lors du printemps arabe l’année dernière.

Et pourtant, des histoires aussi inspirantes ont commencé à me sembler l’exception qui a confirmé la règle : les plateformes sociales liées à des appareils omniprésents avec non pas une, mais deux caméras, ont encouragé une culture émergente de partage excessif et d’obsession de soi. Je me souviens qu’à l’époque où j’ai commencé à ressentir cela, je ne m’attendais pas à être un vieil homme aussi grincheux au début de la trentaine.

Heureusement, l’image de Curiosity dérivant vers un monde complètement étranger et vide, ainsi que des images de Ferdows et de ses collègues célébrant une réalisation s’étalant sur plus d’une décennie, ont contré ma misanthropie rampante.

La perspective d’utiliser la technologie émergente pour emmener notre champ de vision toujours plus loin dans l’univers ou dans les coins de mondes inexplorés semblait infiniment plus inspirante que la dernière fonctionnalité de l’iPhone.

Des images qui sont arrivées Dans les mois et les années qui ont suivi, Curiosity nous a montré un monde à la fois étranger et étrangement familier. Mars est un monde désolé, sec, mort et poussiéreux, mais cela ressemble énormément à certaines parties du sud-ouest des États-Unis, que j’ai appelé chez moi pendant une grande partie de mon âge adulte. Les paysages colorés renvoyés par le rover pourraient facilement tenir dans un album photo de n’importe quel nombre de randonnées que j’ai faites dans certaines parties de l’Utah, de l’Arizona et du Nouveau-Mexique.

Alors que Curiosity tournait autour de ces lieux inexplorés mais étrangement reconnaissables, le télescope spatial Kepler de la NASA a encore élargi mon esprit et notre compréhension de l’univers. avec des découvertes régulières de planètes au-delà de notre système solaire.

Requiem pour Kepler ? Le chercheur de planètes pionnier de la NASA (photos)

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Pendant des siècles, les gens ne pouvaient parler que des moins d’une douzaine de planètes que nous connaissions. Ce n’est que dans les années 1990 que les astronomes ont repéré la première exoplanète. Kepler ajouté des milliers de nouveaux mondes à notre catalogue actuelqui a sûrement des milliards – voire des milliards sur des milliards – non découverts.

Une fois que vous avez commencé à réfléchir, il est difficile de penser à quelle application pour smartphone offre le filtre parfait pour votre selfie au coucher du soleil à quoi ressemblent les couchers de soleil des autres soleils.

Sans jamais déclarer le changement, j’ai commencé à écrire moins sur la technologie et plus sur la science, en particulier la science planétaire et l’astronomie. Et bien sûr, tout ce qu’Elon Musk et SpaceX et d’autres frères milliardaires de l’espace ont imaginé. Dites ce que vous voulez à leur sujet, mais il est clair que Musk et Jeff Bezos ont eu des épiphanies similaires qui ont déplacé une partie de leur attention de la technologie vers l’espace. Je comprends cela et je veux voir où cela les mène, eux et nous.

Huit ans après que Curiosity ait survécu à sa frayeur de sept minutes, il a suivi Mobile de persistance, qui comportait un petit hélicoptère appelé Ingenuity. L’atterrissage en février 2021 et les vols Ingenuity dans les mois qui ont suivi ont été une distraction bienvenue au cours de la deuxième année de la pandémie écrasante.

Pour être honnête, COVID-19 m’a fait me demander si je me concentre trop sur l’espace. Peut-être ai-je été un peu négligent, voire décadent, en détournant les yeux de tant de problèmes sur Terre pour littéralement faire carrière en contemplant simplement le cosmos.

Le jury est toujours pour moi, mais cela fait maintenant 10 ans que j’ai été fasciné pour la première fois par un robot appelé Curiosity et le monde est brièvement tombé amoureux d’un ingénieur nommé Bobak avec une coupe de cheveux punk. Je pense à la décennie qu’il a passée avec d’innombrables autres ingénieurs et scientifiques travaillant sur cette terreur de sept minutes. Cette équipe a résolu le problème de savoir comment placer un laboratoire scientifique à roues délicates sur une autre planète qu’aucun d’entre nous n’a jamais visitée et n’a jamais l’intention de visiter. C’est un sens aigu de la résolution de problèmes à un niveau insensé.

La curiosité m’a inspiré à contempler le cosmos, mais elle a également inspiré certains des individus les plus capables de notre espèce Traquer le cosmos. Je soupçonne que faire face à des défis d’une ampleur littéralement d’un autre monde rend ces défis plus pressants ici chez nous un peu moins insurmontables.

Aussi sincèrement que je ressens pour très peu de robots : joyeux anniversaire, curiosité et gratitude.

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