La NASA fête les 25 ans de l’atterrissage de Pathfinder sur Mars – NASA Mars Exploration


Lorsqu’une audacieuse équipe d’ingénieurs a emmené un atterrisseur et le premier rover sur la planète rouge il y a un quart de siècle, ils ont changé la façon dont le monde explore.


Un soir de juillet 1997, Jennifer Trosper rentrait chez elle après son travail au Jet Propulsion Laboratory de la NASA avec une photo de la surface de Mars sur le volant. Plus tôt dans la journée, la mission Pathfinder de l’agence avait atterri sur Mars entourée d’airbags de protection et avait capturé une image du paysage de débris rouges qui l’entourait.

Gros plan sur Sojourner : Le rover Mars Sojourner de la NASA est vu près d’un site appelé “The Dice” (trois petits rochers derrière le rover) et d’un rocher surnommé “Yogi” lors de la mission Pathfinder le 22e jour de Mars. Crédits : NASA/JPL-Caltech. Télécharger l’image ›

“En conduisant sur l’autoroute, j’avais cette photo sur mon volant et je n’arrêtais pas de la regarder”, se souvient Trosper. “J’aurais probablement dû regarder la route de plus près.”

Une mosaïque de l'atterrisseur Mars Pathfinder de la NASA et du paysage martien capturé par la caméra frontale Sojourner du rover Sol 39.  Sol 1 a été lancé le 4 juillet 1997.

Mosaïque de caméra Lander et Wedge Rover : Le rover Sojourner de la NASA a capturé cette image de l’atterrisseur Pathfinder, avec ses airbags maintenant dégonflés et utilisés pour amortir le vaisseau spatial lors de l’atterrissage. Les lettres “JPL” et un drapeau américain peuvent être vus sur le boîtier électronique de l’atterrisseur sous la caméra du mât, qui est fixée au mât. Crédits : NASA/JPL-Caltech. Télécharger l’image ›

Étant donné que Trosper était le contrôleur de vol de la mission, son enthousiasme était compréhensible. Pathfinder avait non seulement atterri sur Mars, un exploit en soi, mais aussi à une fraction du coût et du temps des missions précédentes sur Mars. Et le lendemain, l’équipe devait changer à jamais le cours de l’exploration de Mars : ils avaient envoyé des instructions à Pathfinder pour étendre la rampe afin que le tout premier rover martien, Sojourner, puisse rouler sur la surface de la planète.

JPL et l’ère spatiale – Pathfinders : Le documentaire “The Pathfinders” raconte l’histoire d’un petit groupe d’ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA qui a ignoré les avertissements selon lesquels une tentative audacieuse d’atterrir sur Mars avec des airbags était peu susceptible d’être une évolution de carrière. Crédits : NASA/JPL-Caltech.

Nommé d’après Sojourner Truth, une ardente abolitionniste américaine et militante des droits des femmes, le rover ne pesait que 25 livres (11 kilogrammes) et n’était pas plus gros qu’un four à micro-ondes. Mais après avoir atterri et passé 83 jours à la surface, le minuscule vaisseau spatial a prouvé que l’exploration de Mars par un rover était possible. Cela a également conduit Trosper à travailler sur des rovers de plus en plus grands et complexes : Spirit and Opportunity, Curiosity et le rover martien le plus avancé de la NASA à ce jour, Perseverance, dont il a été le chef de projet jusqu’à récemment.

En fait, tout comme Pathfinder a emmené Sojourner avec lui, Persistence a apporté Ingenuity, un petit hélicoptère qui s’est avéré puissant et capable de voler de manière contrôlée dans la fine atmosphère de Mars. Conçu pour seulement cinq vols, Ingenuity a volé 29 fois jusqu’à présent et a le potentiel de remodeler l’exploration de Mars autant que Sojourner l’a fait il y a un quart de siècle.

Le rover Sojourner de la NASA a capturé ce panorama sur la planète rouge environ une semaine avant la dernière transmission de données, qui a eu lieu le 27 septembre 1997.

Depuis Rover Panorama Sols 75 et 76 : Le rover Sojourner de la NASA a capturé ce panorama sur la planète rouge environ une semaine avant la dernière transmission de données, qui a eu lieu le 27 septembre 1997. Crédits : NASA/JPL-Caltech. Télécharger l’image ›

Avec chaque nouvelle mission et chaque nouvelle façon d’explorer Mars, l’humanité comprend mieux comment la planète rouge ressemblait autrefois à la Terre, couverte de rivières et de lacs et contenant la chimie nécessaire à la vie.

La recherche de la vie sur Mars par la NASA a commencé sérieusement en 1976 avec l’arrivée des atterrisseurs jumeaux Viking. L’agence n’atterrirait pas un autre vaisseau spatial sur Mars jusqu’à Pathfinder, qui a émergé à une époque où la NASA était chargée de construire ses missions “plus vite, mieux, moins cher”. L’équipe Pathfinder a utilisé de nouvelles approches et technologies pour livrer la mission plus tôt que prévu et à un coût inférieur à celui des atterrisseurs Viking.

Inspirer les futurs explorateurs

Jessica Samuels, qui était stagiaire en ingénierie en Arizona au moment de l’atterrissage de Pathfinder, se souvient avoir regardé la couverture médiatique de l’événement avec sa colocataire. L’excitation l’a aidé à montrer la voie dans le domaine de l’ingénierie aérospatiale.

“Ce moment – voir ce petit rover mécanique explorer la surface d’une autre planète – m’a fait réaliser que c’est quelque chose que j’aimerais faire”, a déclaré Samuels, maintenant chef de mission de Persévérance. “J’ai toujours été intéressé par l’espace, mais c’est là que j’ai pensé que cela pourrait être mon métier.”

Pour faire participer le public, l’agence a exploité la puissance d’un autre type de technologie relativement nouvelle : Internet. Un site Internet dédié à la mission présentait les dernières images de Mars et fit sensation.

Doug Ellison, qui télécharge aujourd’hui des commandes sur Curiosity depuis JPL, était sur le point d’entrer dans un collège de la campagne anglaise lorsque Pathfinder a atterri. Après avoir entendu parler du site Web de Pathfinder, il s’est rendu à vélo dans une entreprise informatique de la ville qui permettait aux gens de payer l’accès à Internet à l’heure.

Avec les employés de l’entreprise derrière lui, Ellison a enregistré les paysages martiens de Pathfinder sur une disquette de 3 1/2 pouces (une époque bien avant le cloud computing) et les a imprimés sur une imprimante matricielle noir et blanc pour créer. une vue de la planète rouge qu’il pouvait voir de chez lui.

Il a collé les empreintes ensemble pour former un cercle. Puis il y a mis la tête.

“Ce fut la pire expérience de réalité virtuelle de tous les temps”, a déclaré Ellison.

Néanmoins, Internet a fourni une nouvelle façon inspirante de découvrir l’exploration spatiale.

« Mettre autant de choses en ligne si rapidement a été un changement de paradigme. C’est la motivation aujourd’hui pour partager autant de nos missions de rover que possible aussi rapidement que possible”, a déclaré Ellison. “Je pense que le programme Mars doit à Pathfinder une dette de gratitude pour avoir été le tremplin pour tout depuis lors.”

Les démos techniques ouvrent la voie

Sojourner a commencé comme une démonstration technologique, la façon dont la NASA teste et prouve ce qui était possible. Ingenuity a commencé de la même manière, bien qu’il s’agisse maintenant d’une démonstration d’opérations, à la recherche d’emplacements martiens non seulement pour Persévérance, mais également d’un éventuel site d’atterrissage pour une future campagne de retour d’échantillons de Mars.

La campagne amènerait des échantillons collectés par Persévérance sur Terre pour être examinés avec un équipement de laboratoire puissant, à la recherche de signes de vie microscopique ancienne. Mais la campagne comprendrait également d’autres jalons, comme le premier lancement d’une fusée depuis la surface d’une autre planète (une partie essentielle de l’acheminement d’échantillons de Mars vers la Terre). Cette réalisation soutiendrait également les efforts futurs pour faire atterrir des humains sur Mars et les ramener chez eux.

En 1997, Trosper et l’équipe avaient les mains pleines lorsqu’ils ont appris à piloter un rover sur Mars. “Nous étions un petit cow-boy. Nous ne savions tout simplement pas ce que nous ne savions pas”, a-t-il déclaré.

C’est ce qu’ils savaient : leur mission avait été à la hauteur de son nom, trouvant un chemin vers ce qui semblait auparavant presque impossible.

Contacts pour les médias

André Bon
Laboratoire de propulsion par réaction, Pasadena, Californie
818-393-2433
andrew.c.good@jpl.nasa.gov

Karen Fox / Alana Johnson
Siège de la NASA, Washington
301-286-6284 / 202-358-1501
karen.c.fox@nasa.gov / alana.r.johnson@nasa.gov

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