Les astronomes prévoient d’observer plus de tueurs de planètes potentiels près de la Terre

La plupart des astéroïdes est inoffensif. Mais un très petit nombre de ces restes de la formation du système solaire sont des “tueurs de planète”.

La possibilité cauchemardesque d’une collision avec la Terre motive les agences spatiales telles que la NASA et l’Agence spatiale européenne à rechercher leurs signaux la nuit. Cependant, une mystérieuse population rocheuse dérive là où le soleil brille et se cache apparemment.

“Il y a toute une moitié du ciel qui n’est pas observée. Ces astéroïdes peuvent avoir des orbites qui s’approchent de la Terre du côté de la lumière du jour. Ce sont donc des astéroïdes dangereux à part entière”, déclare l’astronome Scott Sheppard de la Carnegie Institution for Science à Washington. . Inversement proportionnel.

Pour lutter contre l’effet d’obscurcissement de l’éblouissement du soleil, Sheppard utilisera la sensibilité d’un télescope particulier en Amérique du Sud pour, espérons-le, détecter les astéroïdes internes alors que la lumière des étoiles diminue au crépuscule. Un article décrivant l’étude a été publié dans la revue La science jeudi.

“C’est quelque chose de très improbable [dangerous] qui se cache là-bas », dit Sheppard pour dissiper la grande inquiétude.

« Mais c’est toujours bon à savoir, n’est-ce pas ?

Une image en mouvement de l’astéroïde 2021 PH27. Scott Sheppard a découvert cet objet géocroiseur l’année dernière. Il mesure environ 1 km et passe par les orbites de Mercure et de Vénus sur une trajectoire instable. Scott S. Sheppard/Carnegie Science

Voici le contexte – D’après son travail, Sheppard a regardé au-delà de Pluton pour rechercher des astéroïdes voilés dans le système solaire interne pendant dix minutes au crépuscule et dix minutes à l’aube. On en sait moins sur les roches en orbite près du Soleil ; Une population connue sous le nom de Vulcanoïdes peut exister dans l’orbite de Mercure. Bien qu’ils n’aient pas été confirmés et n’apparaissent que dans les modèles physiques du système solaire, il existe des “milliers” d’autres astéroïdes internes connus des astronomes.

Les astronomes classent les objets géocroiseurs (NEO) en fonction de leur emplacement général. Ils classent ceux qui volent plus près du Soleil que Vénus comme “Vatiras” et ceux qui orbitent autour de la Terre comme “Atiras”. D’autres populations qui se rapprochent de l’orbite de notre planète sont les “Atens”, “Amors” et “Apollos”.

Illustration montrant les orbites d’objets géocroiseurs. V. Cary, AAAS/Sciences

Comment font-ils – Pour détecter les membres actuellement inconnus de ces groupes, Sheppard et ses collègues utiliseront le télescope Víctor M. Blanco de 4 mètres au Chili. Cet observatoire de la National Science Foundation abrite un instrument sensible – la caméra à énergie noire (DECam) – qui est crucial pour le travail de Sheppard.

DECam peut détecter des objets plus faibles qui échappent aux instruments dans l’un des meilleurs observatoires de Californie, la caméra du télescope Zwicky Transient Facility de 48 pouces. Zwicky a l’avantage de couvrir beaucoup de ciel en raison de sa grande taille et a détecté un astéroïde Vatira et plusieurs astéroïdes Atira. Zwicky et DECam sont actuellement les deux principaux jeux en ville à la recherche de ces objets, dit Sheppard.

Pourquoi est-ce important – La plupart des astéroïdes ont des orbites stables, que Sheppard décrit comme des navires naviguant dans la nuit. Il est très peu probable que la Terre et NEO soient au même endroit où leurs orbites se croisent en même temps.

Les roches les plus préoccupantes sont les astéroïdes avec des trajectoires aléatoires qui changent de direction.

Certaines roches subissent une sorte de ricochet gravitationnel. Cela commence lorsque l’énergie du Soleil frappe un rocher en rotation, chauffant un côté et déclenchant un changement très lent. Ces astéroïdes sont des cibles de choix pour les remorqueurs de grandes planètes telles que Jupiter. Cela rend difficile pour les astronomes de prédire où ils iront dans le futur.

Et ensuite – La prochaine collision entre un astéroïde et une planète que nous connaissons n’affectera pas la Terre, mais notre voisin. Shepard parle Inversement proportionnel 2021 sur le cas particulier d’un astéroïde appelé PH27, qui a été découvert l’année dernière.

Dans environ mille ans, cet astéroïde rencontrera Vénus et modifiera radicalement son orbite. 2021 PH27 pourrait bien s’écraser sur la planète – nous ne savons pas ce que nous ferons. Les modèles suggèrent que l’astéroïde s’approchera extrêmement près de la planète, mais c’est tout ce qui peut être détaillé à ce stade.

“Ce qui se passe après cela, nous ne pouvons pas le prédire”, déclare Sheppard.

“Mais,” ajoute-t-il avec optimisme, “il n’y a rien dans les catalogues en ce moment qui soit dangereux.”

Espérons qu’ils continuent à surveiller le ciel pour qu’il en soit ainsi.

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