Les exoplanètes ont-elles de la vie ?

  • Les humains recherchent la vie dans notre système solaire, ainsi que parmi les plus de 5 000 exoplanètes.
  • À l’aide de radiotélescopes, les scientifiques espèrent trouver des technosignatures d’extraterrestres intelligents.
  • Sur notre propre planète, il existe des formes de vie extraterrestres qui prospèrent dans des conditions étranges.

    Salut tout le monde. Quand j’avais environ 10 ans, j’ai pris un livre sur la terraformation d’autres planètes. L’idée que nous pourrions créer un refuge humain sur une autre planète était si excitante pour moi. Comment pourrions-nous jamais transformer les conditions de serre cauchemardesques de Vénus en un climat tempéré capable de supporter des plantes et des animaux ? Pourrions-nous réchauffer Mars et vivre dans des bulles saturées d’oxygène à la surface ? Avec l’optimisme urgent d’un élève de CM2, je pensais qu’un jour, et peut-être bientôt, les humains coloniseraient d’autres planètes du système solaire.

    Quand je pensais à la vie qui existait déjà sur d’autres planètes, cela ressemblait plus à un rêve de science-fiction. Je sentais que la terraformation était plus faisable parce que c’était quelque chose que les gens pouvaient comprendre s’ils mettaient simplement le bon plan en action.

    Ce n’est que quelques décennies plus tard que cela m’a frappé : nous pourrions être plus proches de trouver la vie ailleurs que de surmonter les défis techniques de la terraformation d’un autre monde.

    Astrobiologie est désormais un véritable domaine d’étude, et non plus seulement un vœu pieux. Il est excitant de penser qu’un jour nous pourrons communiquer avec des extraterrestres ou trouver des preuves technologiques de non-terrestres intelligents, comme des preuves de smog industriel extraterrestre ou de photosynthèse. SETI, la recherche d’intelligence extraterrestre, a commencé en 1984 et continue de rechercher des signes de vie à travers des artefacts technologiques extraterrestres et recherche même des signaux intentionnels que les extraterrestres peuvent envoyer pour entrer en contact avec nous.

    Malgré ces possibilités impressionnantes, le scénario le plus probable est que nos premiers aperçus de la vie dans l’espace extra-atmosphérique proviendront d’outils capables d’analyser les propriétés électromagnétiques, telles que la composition du gaz entourant une planète. La découverte d’éléments gazeux tels que l’oxygène peut être un indicateur de conditions vitales.

    La technologie pour rechercher la vie… et peut-être de nouvelles civilisations

    La première étape consiste à trouver exoplanètes– et nous y parvenons plutôt bien. Les astronomes peuvent trouver des planètes en dehors de notre système solaire de différentes manières, mais la méthode la plus efficace à ce jour consiste à capturer le passage d’une planète entre son étoile et la Terre. Lorsqu’une planète se déplace devant son étoile, la lumière de l’étoile diminue de façon mesurable. Cette méthode de transit a permis aux astronomes de cartographier des milliers d’exoplanètes depuis leur découverte il y a 20 ans. Bien que cette découverte en 1992 ait fait réfléchir, La NASA attend que notre galaxie contient en fait des trillions de mondes. En mars 2022, le nombre d’exoplanètes confirmées dépassait les 5 000. Beaucoup de ces planètes sont un mélange de mondes rocheux et riches en matières volatiles, potentiellement une bonne nouvelle pour les exobiologistes.

    Certains des candidats les plus prometteurs pour héberger la vie sont cinq mondes autour de l’étoile K2-384, à environ 270 années-lumière de la Terre. Cette étoile a une température et une luminosité confortables, et les planètes sont rocheuses. L’une des planètes de ce système est de taille comparable à la Terre. Un autre candidat, WASP-17b, se trouve à environ 1 000 années-lumière de la Terre. Astrophysicien de Cornell Nicole Lewis utilise le télescope spatial James Webb pour l’étudierJupiter chaud”; La gamme d’instruments de Webb peut mesurer la température, la chimie atmosphérique et la structure des nuages. TRAPPIST-1 est une autre étoile qui soutient un système planétaire avec des conditions potentiellement propices à la vie, à environ 40 années-lumière de la Terre.

    Vue d’artiste d’une exoplanète extraterrestre susceptible d’abriter la vie.

    MARK GARLICK/BIBLIOTHÈQUE DE PHOTOGRAPHIES SCIENTIFIQUESGetty Images

    La tâche principale du télescope Webb est d’observer les galaxies les plus anciennes et les plus anciennes, mais les scientifiques l’utilisent également pour en savoir plus sur ces exoplanètes, par exemple en détectant le mélange de gaz dans les atmosphères des planètes. Et tandis que Webb ne voit encore les planètes lointaines que comme des points lumineux sur le spectre visuel, ses instruments aident les exobiologistes à imaginer à quoi une planète pourrait ressembler ou se sentir.

    Le plus intrigant est la capacité des instruments embarqués – utilisant le miroir primaire de 6,5 mètres de diamètre et les outils de spectroscopie infrarouge – à déterminer les conditions atmosphériques, telles que la présence d’oxygène, de méthane et de dioxyde de carbone, qui pourraient convenir à la vie. Une fois que des télescopes comme Webb – et les télescopes spatiaux Kepler, Spitzer et Hubble, désormais à la retraite – collectent la lumière, les astronomes peuvent plonger dans le spectre arc-en-ciel de la lumière et mesurer son intensité à différentes longueurs d’onde. Cette technique, appelée spectroscopie de transit, est la clé pour déverrouiller le mélange spécifique de produits chimiques et d’éléments dans l’atmosphère de la planète.

    Les scientifiques disposent désormais d’un échantillon suffisamment important d’exoplanètes pour affiner la recherche de mondes habitables. Ils recherchent d’abord des planètes dans la “zone habitable”, à des distances orbitales de l’étoile d’origine où les températures planétaires pourraient permettre à l’eau liquide d’exister à la surface. Mais selon la NASA, la planète doit également être de la bonne taille, avoir la bonne atmosphère et orbiter autour d’une étoile stable.

    À l’avenir, les télescopes pourraient détecter encore plus de détails sur la vie, comme les molécules produites par les plantes ou les animaux, ou la pollution produite par des êtres plus intelligents.

    La vie extraterrestre peut être comme la vie sur notre planète

    Pendant ce temps, les exologues s’inspirent des formes de vie les plus étranges de notre monde d’origine. Notre propre endroit idéal dans la zone Goldilocks (ainsi appelée en raison de son emplacement idéal, à quelque 93 millions de kilomètres du Soleil) abrite des créatures d’un autre monde qui prospèrent même dans les conditions les plus infernales.

    Profondément sous l’océan se trouvent des évents hydrothermaux chauffés par le magma, abritant des animaux tels que le crabe yéti et le ver pompéien remarquablement tolérant à la chaleur à des températures supérieures à 700 ° F. Un type de bactérie trouvé dans les déserts peut être un champion de la survie dans des conditions difficiles. La chaleur et les radiations intenses ne peuvent pas l’empêcher de faire revivre son génome, c’est pourquoi on l’appelle naturellement le microbe Lazarus.

    À l’autre extrémité de l’échelle des températures se trouvent les psychrophiles, des créatures qui s’installent dans les endroits les plus froids de la planète, comme les déserts de l’Alaska, du Groenland, du Svalbard et de l’Islande, ainsi que les vallées sèches de l’Antarctique. Ces organismes bactériens ont besoin de températures inférieures à -4 °F pour survivre et fabriquent leur propre antigel à base de protéines.

    Alors il y en a tardigrades, des micro-animaux microscopiques à huit pattes qui ne semblent pas non plus se soucier beaucoup des conditions environnementales de la Terre. Les petits “oursons d’eau” sont partout. Des expériences prouvent qu’ils peuvent éprouver le vide froid, déshydraté et irradié de l’espace, puis, une fois retournés à l’humidité et à la chaleur, reprendre leur vie normalement.

    Ces extrêmophiles, des espèces qui prospèrent en dehors des limites auxquelles la plupart des formes de vie sur Terre peuvent résister, peuvent être l’équivalent de formes de vie sur des planètes que nous considérons comme trop dures pour supporter la vie. “La recherche extrêmophile affecte également les études sur l’origine de la vie et la recherche de la vie sur d’autres planètes et corps célestes”, écrivent les auteurs de l’étude de 2019. Une étude sur ces créatures rares. Les auteurs notent que les extrêmophiles ont probablement été la forme de vie dominante pendant la majeure partie de l’histoire de la Terre, car la vie existait bien avant que nos niveaux d’oxygène actuels et nos conditions tempérées ne se développent.

    Vivant sur une planète avec de la vie à chaque coin de rue, nous ne pouvons qu’imaginer combien d’autres planètes pourraient fournir des maisons idéales. Alors que 5 000 exoplanètes suffisent pour commencer, il y a encore 100 à 200 milliards de planètes dans notre galaxie qui attendent d’être explorées.

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