Combien y a-t-il de planètes naines ?

  • Cérès a été la première planète naine découverte
  • On pensait à l’origine que la plupart des planètes naines étaient des planètes
  • En 2006, les astronomes ont défini ce qu’est une planète et, ce faisant, ont également défini quels objets sont des planètes naines.
Saut

Notre système solaire abrite huit planètes, plus de 200 lunes et d’innombrables astéroïdes, comètes et météores. En plus de ces objets, notre système solaire contient également un grand nombre de planètes naines. Une planète naine est un objet céleste qui n’est pas assez grand en taille et en masse pour être défini comme une planète, mais trop grand pour être défini comme un astéroïde ou une comète. Quelles sont les planètes naines de notre système solaire et combien y en a-t-il ?

Les premières planètes naines

Une image de Cérès prise par la sonde spatiale Dawn. Nasa

Les premières planètes naines découvertes étaient souvent considérées comme des planètes. Bien que Pluton soit la planète naine la plus populaire de notre système solaire, elle n’a pas été la première à être découverte. La première planète naine découverte était Cérès, observée pour la première fois en 1801. Cérès orbite actuellement autour de la ceinture d’astéroïdes connue, située entre les orbites de Mars et de Jupiter. Lorsque Cérès a été découverte pour la première fois, les astronomes pensaient avoir trouvé une nouvelle planète. Après la découverte de Cérès, les astronomes ont commencé à découvrir plusieurs autres objets entre Mars et Jupiter, qui étaient tous à l’origine des planètes. Dans les années 1850, cependant, le nombre de planètes dans le système solaire était passé à 23. Au fur et à mesure que de plus en plus d’objets étaient découverts, les astronomes ont décidé de reclasser bon nombre de ces objets en tant qu’astéroïdes, y compris Cérès.

Les planètes naines sont petites et sombres, il n’est donc pas surprenant qu’elles soient difficiles à détecter. Ainsi, aucune planète naine n’a été découverte après Cérès jusqu’aux années 1930, lorsque l’astronome Clyde Tombaugh a découvert Pluton. Comme Cérès, les astronomes croyaient que Pluton était une planète, et pendant plus de 50 ans, Pluton a été considérée comme la neuvième planète du système solaire. Fait intéressant, les astronomes pensaient que Pluton était plus grande que Mercure jusqu’en 1978, lorsque les astronomes ont découvert la plus grande lune de Pluton, Charon. Avec la découverte de Charon, les astronomes ont pu calculer la masse de Pluton, ce qui a montré qu’elle était nettement plus petite que Mercure. Cela a soulevé la question de savoir si Pluton devait ou non être considérée comme une planète, mais elle a été mise à l’écart des planètes jusqu’en 2006, lorsque l’Union astronomique internationale a défini des critères pour qu’un objet soit considéré comme une planète. Pour être une planète, un objet doit être suffisamment massif pour devenir sphérique, orbiter autour du soleil et avoir une attraction gravitationnelle suffisamment forte pour dégager son orbite des débris. Pluton répond aux deux premiers critères, mais échoue au troisième. Pluton et plusieurs autres objets ont été reclassés comme planètes naines.

La découverte de la planète naine Eris en 2005 a initialement déclenché le débat sur la planète. Comme Pluton, Eris orbite autour du soleil dans les régions les plus éloignées du système solaire, une région connue sous le nom de région de Kuiper. Ceinture. Quand Eris a été découverte, les astronomes ont réalisé qu’elle était légèrement plus grande que Pluton, mais elle n’était pas largement considérée comme une planète. Quand Eris, plus grande que Pluton, n’était pas considérée comme une planète, cela a remis en question si Pluton devait être une planète ou non.

Planètes naines du système solaire

Pluton
Image prise par le vaisseau spatial New Horizons alors qu’il survole Pluton. Nasa

Depuis la découverte de Cérès, le nombre de planètes naines dans le système solaire a augmenté. Mais en réalité, il n’y a pas de définition convenue d’une planète naine, et donc le nombre de planètes naines varie en fonction de qui vous demandez. Lorsque l’Union astronomique internationale a défini ce qu’était une planète, dix objets ont été reclassés comme planètes naines. Ceux-ci comprenaient Cérès, Pluton et Eris, ainsi que sept autres. Si des objets de taille similaire à ces objets sont considérés comme des planètes naines, le nombre de planètes naines connues dans le système solaire passe à 120. Bien qu’il soit maintenant facile de déterminer si un objet est une planète ou non, il n’y a pas de distinction claire. entre les planètes naines et les astéroïdes sphériques. Il n’y a donc pas de nombre défini de planètes naines dans notre système solaire, et selon à qui vous demandez, les nombres vont de cinq à 120.

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