L’opossum de Leadbeater : un elfe des bois de la vraie vie

Nom: L’opossum de Leadbeater (Gymnobelideus leadbeateri), également connu sous le nom de Bass River possum et Fairy possum

Groupe: Opossums

Taille: Longueur tête-corps 16cm, longueur queue 17cm; poids 130g

Diète: Sève, gomme, miellat, invertébrés

Habitat: Confiné aux forêts humides à 2-3 heures au nord-est de Melbourne

Statut de défense : Danger critique

Super Pouvoir : Tolérance au froid – Ce petit arbre à fourmis peut résister aux températures glaciales dans les forêts subalpines et rester actif tout l’hiver sans précipitation.

Il est rare d’avoir une seconde chance de sauver une espèce de l’extinction, mais c’est ce qui s’est passé lorsque la lessive de Leadbeater a été découverte en 1961 après un demi-siècle sans observation confirmée. Crédit : Tim Bawden

Alors que la lumière s’estompe au bord d’un puits vert mousse foncé bordé de hêtres myrte noueux, quatre petites ombres s’élèvent rapidement et silencieusement dans la nuit…

L’histoire de l’opossum de Leadbeater est une histoire d’arbres – et une histoire de feu. Le caractère insaisissable de cet animal est suspendu comme un brouillard, obscurcissant notre vue. Nous ne savons pas exactement où les premiers spécimens ont été collectés. Des histoires étranges entourent la découverte des autres. C’est un animal qui sait se cacher. Cryptique. Insaisissable. Énigmatique. Jusqu’à récemment, les questions les plus élémentaires nous échappaient – combien y en a-t-il ? Où sont-elles?

Endémiques de Victoria, les poulains Leadbeater pèsent moins qu’une pomme – et ils sont rapides ! Leur queue en forme de massue transmet l’émotion ; leurs orteils spatulés ressemblent à ceux d’un gecko. Les érudits des années 1970 les appelaient des “possums de fées”, un animal qui ne serait pas déplacé dans la Terre du Milieu de Tolkien.

En 1960, l’opossum de Leadbeater a été décrit comme “certainement ou presque certainement éteint”. Un an plus tard, après 50 ans sans observation confirmée, il a été retrouvé dans une forêt au nord-est de Melbourne. Victime du changement climatique passé, toute son aire de répartition est désormais limitée à une petite parcelle de forêt – seulement 70 x 95 kilomètres.

La forêt de frênes du Montana abrite la majorité de la population – mais les champs de Leadbeater abritent également une forêt de snowgum de 1 400 m de haut et la forêt de plaine solitaire de Yellingbo. Ce dernier groupe d’opossums est génétiquement distinct et le dernier vestige d’une présence autrefois plus large dans les basses terres.

Chacun de ces types de forêts a un caractère différent, tout comme les opossums qui y vivent. Yellingbo est intime, les poses sont basses et l’eau est le défi. Dans la forêt de frênes du Montana, le comble du défi ; dans des pneus neige, à des températures glaciales. Un animal adapté au froid se heurte au blanc de l’hiver.

Les opossums de Leadbeater vivent en groupes familiaux composés d’un couple reproducteur avec des jeunes. Pendant la journée, ils dorment accroupis, partageant la chaleur dans des doonas denses d’écorce déchiquetée dans les cavités des arbres. Les quartiers forts sont constitués de nombreuses familles, dont chacune est fidèle à sa forêt d’origine. Les histoires de famille sont liées à des parcelles de terrain.

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L’histoire de l’opossum de Leadbeater nous dit de ne rien prendre pour acquis. Les incendies du samedi noir de 2009 ont été un exemple dévastateur de la rapidité avec laquelle les choses peuvent changer. Crédit : Tim Bawden

Ash prend près de 200 ans pour développer des cavités adaptées à la famille d’opossums de Leadbeater (ils sont capricieux – petite entrée, grand salon). La maison est tout pour cet animal – à la fois le bosquet et les cabanes dans les arbres.

Les incendies, l’exploitation forestière, la décomposition et l’effondrement ont réduit les vieux arbres creux à la rareté. La qualité de la forêt compte. Leadbeater pose pour la “Goldilocks Zone” – de jeunes arbres pour se nourrir, de vieux arbres pour dormir.

Cet opossum défie la pensée de notre temps. Les fosses appropriées mettent deux siècles à se développer, tandis que le feu peut les détruire du jour au lendemain. 80 % de l’aire de répartition de l’opossum a brûlé en 1939, un tiers en 2009.

Peu de gens rencontreront un poulain Leadbeater dans la nature. Ils vivent dans des endroits qui sont inconfortables pour nous. Le caractère insaisissable de Possum ne l’a pas bien servi. Il est difficile d’aimer ce que vous ne pouvez pas voir.

Mais on peut aimer l’image, l’impression. Un rêve.


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