Le plus vieux tigre royal du Bengale d’Inde en captivité laisse derrière lui un héritage de lutte, de force et de survie

Calcutta : De diriger les Sundarbans à combattre des crocodiles et à terroriser des léopards, la vie de Raja a brûlé vif et furieux. Cependant, le plus vieux tigre royal du Bengale en captivité est décédé lundi à l’âge de 25 ans et 10 mois, laissant derrière lui un héritage de survie et d’adaptation.

“Tout le monde avait peur de Raja à cause de sa majesté. Même les léopards de l’enclos d’à côté n’ont pas mangé pendant des jours quand Raja rugissait. Mais pour moi, Raja était le plus heureux quand il prenait un bain. Il venait du jungle et son amour pour l’eau était inégalé. Il prenait un bain 4 à 5 fois par jour », a déclaré Partha Sarthi Sinha, un défenseur de la faune et qui s’est occupé de lui.


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Arrivée au centre de secours

En mai 2008, Raja s’est engagé dans un combat territorial avec un crocodile en traversant la rivière Matla dans les Sundarbans et a perdu une partie de sa patte arrière gauche. Il a été transporté d’urgence au zoo Alipore de Kolkata où il a été soigné et baptisé Raja. Trois mois plus tard, il a été transféré au centre de secours de South Khairbar.

Il avait jusqu’à 16 blessures qui n’étaient pas encore cicatrisées et lorsqu’il est arrivé au centre de rééducation, il était incapable de marcher. Le Dr Pralay Mandal et Sinha ont pris soin de lui. “Raja ne pouvait pas courir. Chaque fois qu’il a essayé, il a échoué. J’avais l’habitude d’avoir les larmes aux yeux quand je le regardais et que j’essayais de riposter”, a déclaré Sinha.

Il y avait 19 tigres au centre de réhabilitation lorsque Raja est arrivé. Au fil des mois, quelques-uns sont morts et les zoos en ont choisi d’autres, mais Raja est resté le roi du centre de sauvetage de South Khairbar.

Royal Bengal Tiger Raja au centre de sauvetage de South Khairbar. | Crédit photo : IFS Deepak M, MPO, Jaldapara

De la liberté de la vie sauvage à la vie en cure de désintoxication avec une mobilité réduite, ce fut un énorme changement pour le gros chat, qui, selon Sinha, détestait les gens. “Il était assis dans sa caisse et ne voulait pas sortir jusqu’à ce que je vienne le voir avec sa nourriture.”

Le régime alimentaire de Raja comprenait 8 kg de bœuf tous les jours sauf le jeudi où il jeûnait. Il lui a fallu neuf mois pour rassembler la force de se relever. Cependant, cela n’aurait pas été possible sans les responsables forestiers dévoués qui étaient toujours à ses côtés. “Le premier hiver a été difficile. Il venait des Sundarbans, où il ne faisait pas aussi froid qu’ici au nord du Bengale. Je restais assis à côté de lui toute la nuit et allumais du bois de chauffage. Il lui a fallu trois hivers pour s’adapter”, a ajouté Sinha.

Les moussons étaient également mauvaises. Il y avait toujours une chance que des asticots infestent sa jambe blessée. Mais ses gardiens l’ont nettoyée et bandée tous les jours.

Le lien entre Raja et Sinha s’est approfondi au fil des ans. “Le seul regret que j’ai jusqu’à mon dernier souffle est de ne pas avoir vu Raja avant son dernier voyage.” Il s’entraînait depuis mai et était loin du tigre lorsque Raja est décédé.


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Les leçons de la vie de Raja

L’expert de la faune, le colonel Shakti Banerjee, a déclaré que même si la survie de Raja était “définitivement miraculeuse”, elle devrait encourager le département des forêts à protéger les animaux dans leur habitat naturel et non dans des espaces confinés.

“Vous voyez, Raja a été soigné dans une pièce protégée, ce qui signifie qu’il a été nourri au bon moment. Il avait un gardien; quand il était malade, un vétérinaire le surveillait. Mais le vrai défi auquel nous sommes confrontés est de s’assurer que les tigres survivent dans leur habitat naturel. Bien qu’avec l’augmentation du nombre de tigres dans le pays, la protection de leurs habitats doit être une priorité absolue », a déclaré Banerjee, qui est également directeur honoraire de la Wildlife Conservation Society of India.

Les derniers rites du Royal Bengal Tiger Raja.  |  Crédit photo : Département des forêts du Bengale occidental
Les derniers rites du Royal Bengal Tiger Raja. | Crédit photo : Département des forêts du Bengale occidental

Selon l’ancien officier de l’IFS Ravi Kant Sinha, qui était le principal gardien de la faune au Bengale occidental, un tigre peut survivre entre 11 et 18 ans dans la nature car il ne peut pas chasser pour survivre en vieillissant. Il a également souligné l’importance de la protection de l’habitat. “Nous perdons très rapidement des habitats naturels. Faire revivre les habitats sauvages des animaux est un grand défi », a déclaré l’officier Sinha.

La région des Sundarbans au Bengale occidental est connue pour ses conflits humains-animaux ces dernières années. Mais Sinha insiste sur le fait qu’il y a deux côtés au conflit. “Au cours des 50 dernières années, il n’est pas arrivé qu’un tigre sorte de la forêt pour tuer une personne. Chaque fois qu’un tigre a tué quelqu’un, c’est parce qu’il se trouvait dans un habitat de tigre », a-t-il déclaré.

Les experts de la faune espèrent que la vie de Raja inspirera des efforts plus concertés pour sauver les habitats fauniques en déclin.

(Édité par Srinjoy Dey)

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