Le joyau accidenté de l’Australie occidentale | RACQ

“Regardez vers le bas, l’épave est juste sous le bout de l’aile.”

Face à la fenêtre normalement réservée au copilote d’un avion léger de huit places, j’étudie le battement de Morning Reef dans les îles Houtman Abrolhos.

C’est une recherche d’aiguille dans une botte de foin. Nous tournons à nouveau, nos ailes massives en forme d’oiseau tournant dans le vent de face.

“Où sont les volées d’oiseaux!” Le pilote David Butt pointe avec enthousiasme alors que nous nous penchons dans un virage à 45 degrés.

C’est indubitable. Une blessure suintante d’un gel rougeoyant semblable à une banquise où le tristement célèbre navire Batavia s’est échoué au petit matin du 4 juin 1629. Après cet incident, l’Australie a assombri les livres d’histoire avec le tristement célèbre meurtre de masse. Aux yeux du skipper Adrian Jacobsz, l’attrait de l’argenterie et des autres antiquités de valeur à bord était trop difficile à ignorer.

Un larrikin et ivrogne bien connu s’est associé au sociopathe et marchand de la troisième mer Jeronimus Cornelisz.

C’était une paire mortelle et ensemble, ils ont planifié une mutinerie contre le commandant du navire, Francisco Pelsaert.

Cependant, des vents violents et un manque d’équipement de navigation ont fait des ravages lorsque le Batavia s’est échoué et que la mutinerie n’a pas pu se dérouler. Ce qui s’est passé après cela, cependant, était bien plus horrible. Laissé derrière pendant que Pelsaert et son équipage cherchaient de l’eau, Cornelisz a commencé un règne de terreur, massacrant brutalement 125 hommes, femmes et enfants sur l’île voisine de Beacon.

Cela ne s’est pas bien terminé pour Cornelisz car il a été pendu, dessiné et détenu en public, tandis que Jacobsz a été capturé et torturé pour négligence.

Alors que David aplatit les ailes de l’avion, il est difficile d’imaginer le passé sombre et sanglant alors que nous survolons un archipel de pièces de puzzle aigue-marine. Déclaré parc national en juillet 2019, Abrolhos (en abrégé par les résidents locaux) est situé à 60 km au large de Geraldton, en Australie occidentale.

Trois groupes comprennent 122 îles idylliques : le groupe Pelsaert, le groupe Wallabi et le groupe Easter, où Rat Island est située et est notre première escale. La courte piste en forme de règle est étonnamment lisse à l’atterrissage, dispersant des centaines de tourbillons de suie à l’atterrissage. “C’est Tinder pour les oiseaux”, médite David alors que je descends avec deux invités.

“Les sternes arrivent, trouvent une date, se reproduisent et reviennent chaque année.” Des centaines de milliers de couples ont été enregistrés ici comme l’un des sites de reproduction d’oiseaux marins les plus importants au monde. Trente-cinq espèces ont marqué les îles comme leur habitat.

Après les cercles qui remplissent le ciel, nous ne sommes plus que quatre à traverser les buissons bas.

Les pêcheurs qui vivent ici sont partis pour le continent il y a quelques jours seulement, car les îles ont été dévastées par une tempête d’octobre hors saison. Cependant, il est facile d’apprécier la liberté que l’isolement de l’île offre loin des contraintes de la société routinière.

La beauté dure est une carte sûre. Il n’y a pas de palmiers bordant les hôtels-boutiques ou les salons de beauté proposant des menus cocooning – juste des plaques décrivant l’écologie des îles de la brousse.

Nous passons devant des huttes multicolores qui pourraient passer pour des lodges antarctiques et jusqu’au bord de l’eau, où les promenades se ramifient comme des doigts de pêcheurs patinés. Nous trouvons un bébé lion de mer en train de téter sa mère bronzée, s’arrêtant pour observer curieusement notre présence.

Un kayakiste rencontre une otarie.

J’imagine rester au soleil doux plus longtemps, peut-être un mois, pour découvrir le style de vie de la ville à la côte de corail. Ensuite, nous abordons l’île inhabitée de East Wallabi, où encore une fois l’île est la nôtre.

À quelques pas de Turtle Bay, une bande de plage populaire, nous récupérons une poignée de coquillages souvenirs avant d’arriver sur une plate-forme surélevée qui sert le thé du matin et le déjeuner.

Des pistes de brousse à proximité surveillent la faune où nous apercevons un curieux wallaby tammar furtivement hors des sous-bois.

“La faune ici est si diversifiée – on l’appelle souvent les Galapagos d’Australie”, nous dit David alors qu’un dragon pygmée traverse notre chemin vers le fourré. Ensuite, David pointe du doigt un nid de balbuzard pêcheur abattu.

“Le cyclone Seroja l’a renversé en avril de cette année”, dit-il. “Il mesurait environ 3 mètres de haut, il a fallu environ 10 ans aux balbuzards pêcheurs pour le construire.” Des branches tordues, des débris marins, notamment des brosses à dents, des tongs et même une batte de ping-pong, étaient éparpillés autour de la base échevelée.

C’est un autre rappel de l’ouverture des îles aux tempêtes saisonnières de l’océan Indien. J’essaie de faire un petit snorkeling avant de partir, mais la récente tempête a rendu l’eau trouble et la visibilité est mauvaise.

Le soleil brille sur les îles de Houtman Abrolhos.

“Vous devez revenir”, conseille David. “La vie marine est plus riche que la Grande Barrière de Corail – les îles ont un grand aquarium océanique avec des coraux sains.”

De retour vers le continent, nous survolerons l’île Post Office, où les pêcheurs récupéraient autrefois leur courrier, et nous nous dirigerons vers Little et Big Pigeon Island, où les jetées s’enfoncent dans des eaux plus profondes.

Nous suivons Long Island, qui serpente à travers les Abrolhos, ses aspérités soulignées par l’aqua-émeraude, la couleur des opales.

Alors que nous faisons le tour de Morning Reef pour la dernière fois, la « blessure » de Batavia est comme un phare pour tous ceux qui ont perdu la vie.

C’est aussi un ruban de lumière qui pointe vers le paysage marin austère et saisissant qui s’étend à travers la beauté inégalée des Abrolhos.

L’écrivain a voyagé avec le soutien de la Coral Coast et de l’Australie-Occidentale de Tourism Australia.

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