Ce kangourou géant parcourait autrefois la Nouvelle-Guinée – descendant d’un ancêtre australien qui a migré il y a des millions d’années

Isaac Alan Robert Kerr, candidat au doctorat en paléontologie, Flinders University

5 juillet 2022


Il y a longtemps, presque jusqu’à la fin de la dernière période glaciaire, un étrange kangourou géant parcourait les forêts tropicales montagneuses de Nouvelle-Guinée.

Des recherches maintenant publiées par moi-même et mes collègues montrent que ce kangourou n’était pas étroitement lié aux kangourous australiens modernes. Il représente plutôt un type de kangourou primitif jusque-là inconnu, unique en Nouvelle-Guinée.

Âge de la mégafaune

L’Australie abritait autrefois toutes sortes d’animaux géants, appelés mégafaune, jusqu’à ce que la plupart d’entre eux meurent il y a environ 40 000 ans. Ces mégafaunes vivaient côte à côte avec les animaux que nous considérons maintenant comme typiques de la brousse australienne – kangourous, koalas, crocodiles et autres – mais beaucoup d’entre eux étaient des espèces plus grandes.

Des wombats géants y étaient appelés PhascolonKangourous à face courte de 2,5 mètres et kangourous de 3 tonnes Diprotodon optatum (le plus grand marsupial de tous les temps). En fait, certaines des espèces de mégafaune australiennes, telles que le kangourou rouge, l’émeu et le casoar, ont survécu jusqu’à ce jour.

La mégafaune fossile de Nouvelle-Guinée est considérablement moins étudiée que celle d’Australie. Mais bien qu’ils soient entourés de mystère, les fossiles de Nouvelle-Guinée nous ont donné des indices sur des animaux fascinants et inhabituels dont les histoires évolutives sont étroitement liées à celles de l’Australie.

Les paléontologues ont fait des expéditions occasionnelles et des fouilles de fossiles en Nouvelle-Guinée, y compris des fouilles par des scientifiques américains et australiens dans les années 1960, 70 et 80.

C’est lors d’une fouille archéologique au début des années 1970, menée par Mary-Jane Mountain, que deux mâchoires d’un kangourou géant éteint ont été découvertes. Un jeune scientifique (maintenant professeur) nommé Tim Flannery a appelé cette espèce Protemnodon nombe.

Les fossiles décrits par Flannery datent d’environ 20 000 à 50 000 ans. Ils proviennent de Nombe Rockshelter, un site archéologique et paléontologique dans les montagnes du centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Le site a également livré des fossiles d’un autre kangourou et de marsupiaux géants à quatre pattes appelés diprotodontes.

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Une découverte inattendue

Gavin Prideaux, professeur à l’Université Flinders, et moi-même avons récemment réexaminé Protemnodon nombe et a trouvé quelque chose d’inattendu. Cet étrange kangourou n’appartenait pas à cette famille Protemnodon, qui vivait dans toute l’Australie, des Kimberley à la Tasmanie. C’était quelque chose de beaucoup plus primitif et inconnu.

Surtout, il se distingue de tous les autres kangourous connus par ses molaires inhabituelles aux crêtes d’émail recourbées. Nous avons déplacé l’espèce vers un tout nouveau genre unique à la Nouvelle-Guinée et l’avons renommé (de manière très créative). Muet muet.

Numérisation de la surface 3D de l’échantillon Muet muet, en particulier une mandibule fossilisée du centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. (Avec l’aimable autorisation du Musée et galerie d’art de Papouasie-Nouvelle-Guinée, Port Moresby).

Nos découvertes montrent Nombé peut avoir évolué à partir d’une ancienne forme de kangourou qui a migré de l’Australie vers la Nouvelle-Guinée à la fin du Miocène, il y a environ 5 à 8 millions d’années.

À cette époque, les îles de Nouvelle-Guinée et d’Australie étaient reliées par un pont terrestre en raison de la baisse du niveau de la mer – elles sont aujourd’hui séparées par le détroit de Torres.

Ce “pont” a permis aux premiers mammifères australiens, y compris la mégafaune, de migrer dans les forêts tropicales de Nouvelle-Guinée. Lorsque le détroit de Torres a de nouveau été inondé, ces populations animales se sont séparées de leurs parents australiens et ont évolué séparément pour s’adapter à leur habitat tropical et montagneux de Nouvelle-Guinée.

Maintenant pesons Nombé être un descendant d’une de ces anciennes lignées de kangourous. L’animal trapu et musclé vivait dans une forêt pluviale montagnarde diversifiée avec un sous-bois épais et une canopée fermée. Il a évolué pour manger les feuilles coriaces des arbres et des arbustes, ce qui lui a donné une mâchoire épaisse et de puissants muscles masticateurs.

L’espèce n’est actuellement connue que par deux mandibules fossiles. Et bien plus encore reste à découvrir. Fais Nombé sauter comme les kangourous des temps modernes ? Pourquoi s’est-il éteint ?

Comme c’est typique de la paléontologie, une découverte inspire une toute nouvelle série de questions.

Des animaux étranges mais familiers

On sait peu de choses sur la faune endémique de Nouvelle-Guinée en dehors de l’île, bien qu’elle soit très étrange et intéressante. Très peu d’Australiens ont la moindre idée de ce qui se passe au-dessus du détroit.

Lorsque je suis allé au musée de Papouasie-Nouvelle-Guinée à Port Moresby au début de ma thèse, j’étais fasciné par les animaux que j’y rencontrais. Il existe plusieurs espèces de grands échidnés vermifuges au long nez, dont l’un pèse jusqu’à 15 kilogrammes.

L'auteur Isaac Kerr pose sur la photo en tenant la mâchoire d'un kangourou géant australien dans sa main gauche
Je suis ravi de commencer à creuser dans les forêts tropicales de Nouvelle-Guinée ! Crédit photo : Crédit fourni

Il existe également des casoars pygmées et de nombreuses espèces différentes de wallaby, de kangourou arboricole et d’opossum qui n’existent pas en Australie – et bien d’autres dans les archives fossiles.

Nous avons tendance à penser que ces animaux sont uniquement australiens, mais ils ont d’autres formes intrigantes en Nouvelle-Guinée.

En tant que biologiste australien, il est à la fois étrange et excitant de voir ces animaux « australiens » transformés en formes nouvelles et étranges dans un paysage différent.

Enthousiasmant pour moi et mes collègues, Muet muet pourrait donner un nouveau souffle à la paléontologie de la Nouvelle-Guinée. Nous faisons partie d’un petit groupe de chercheurs qui ont récemment reçu une subvention pour mener trois fouilles au cours des trois prochaines années sur deux sites différents dans l’est et le centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée.

En collaboration avec les conservateurs du musée de Papouasie-Nouvelle-Guinée et d’autres biologistes, nous espérons inspirer les jeunes étudiants en biologie locaux à étudier la paléontologie et à découvrir de nouvelles espèces fossiles. Si nous avons de la chance, il pourrait même y avoir un squelette complet Muet muet nous attendant.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons.

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