Photos du terrain : plongée avec le poisson-main rouge rare et insaisissable de Tasmanie, votre nouvel animal de compagnie

John Turnbull, UNSW Sydney et Jemina Stuart-Smith, Université de Tasmanie

11 juillet 2022


En surface, elle ressemble à n’importe quelle autre baie près de Hobart. Mais sous les eaux calmes vit une petite population de l’un des poissons les plus rares et les plus menacés au monde : le poisson-main rouge.

J’ai plongé début 2020 avec une petite équipe composée de certains des meilleurs chasseurs de poissons-mains de la planète, des personnes qui avaient passé les dernières années à observer et à recueillir des connaissances sur cette minuscule créature.

À l’aide de bandes d’enquête, nous avons tracé une série de « couloirs de natation » que nous avons ensuite soigneusement fouillés dans nos combinaisons de plongée et notre équipement de plongée sous-marine. Il nous faudrait peut-être une heure pour dériver sur chaque chemin de 50 mètres, en déplaçant soigneusement les algues et en scrutant chaque petit coin et recoin à la recherche du poisson-main insaisissable.

Ici vous pouvez voir les couloirs de natation que nous avons marqués avec un ruban à mesurer. Crédit photo : John Turnbull, auteur soumis

Vers la fin de ma première voie, j’en ai trouvé un. Un poisson niché entre deux herbes marines m’a regardé avec ses mains apparemment surdimensionnées.

Je l’ai marqué d’un drapeau jaune vif afin que l’équipe de recherche puisse capturer la petite créature dans toute sa splendeur. Cela impliquait de collecter des informations scientifiques importantes, telles que la longueur de chaque côté du poisson et des photographies, tout en évitant de perturber le poisson et son environnement.

Cette photo montre clairement le leurre pelucheux sur la tête d’un handfish rouge. Crédit photo : John Turnbull, auteur soumis

Il n’y a que deux petites zones près de Hobart, et donc dans le monde, où le poisson-main rouge est encore connu pour vivre, constituant une population sauvage d’environ 100 adultes.

Plus tôt cette année, l’espèce était heureusement affectée au financement fédéral de la conservation, mais il faut faire plus pour arrêter la disparition de cette créature d’un autre monde.

Les poissons-mains rouges sont mystérieux et étranges

Poisson-main rouge (Thymichthys politus) est une contradiction – cette espèce ne mesure que quelques centimètres de long, partiellement camouflée, mais avec un flash rouge vif. Ils sont cryptiques et utilisent leurs nageoires pectorales élargies, ressemblant à des bras humains, pour traverser le fond marin plutôt que de nager dans la colonne d’eau.

Le handfish est une lotte. Ce sont des prédateurs embusqués, ce qui signifie qu’ils préfèrent s’asseoir et attendre dans des algues, des éponges et d’autres couvertures pour que les proies nagent avant de frapper.

Ils ont un leurre pelucheux sur le front pour attirer les proies, comme les petits poissons et les invertébrés.

C’est une autre lotte appelée la lotte de Bare Island (Porophryne érythrodactyle), qui est endémique à une petite zone de NSW. Crédit photo : John Turnbull, auteur soumis

Parce qu’il en reste si peu, le poisson-main rouge est extrêmement vulnérable à toutes les pressions qui affectent les deux zones où il se trouve.

Cela comprend la perte d’habitat (principalement causée par un boom des oursins indigènes qui broutent les algues), la pollution et d’autres impacts urbains.

Les perturbations humaines directes telles que la navigation de plaisance, l’ancrage et éventuellement la plongée sont également des menaces potentielles, en particulier pendant la saison de reproduction. Et les effets du changement climatique, tels que le réchauffement des eaux, jouent également un rôle important dans le déclin des espèces.

Gros plan d'un hérisson violet
Une augmentation du nombre d’oursins indigènes supprime l’habitat du poisson-main. Crédit photo : John Turnbull/flickr, auteur soumis
Un poisson-main rouge naviguant dans la pose de yoga d’un guerrier dans son habitat récifal complexe. Crédit photo : Jemina Stuart-Smith, auteur soumis

Le poisson-main rouge n’est pas le seul poisson-main d’Australie, avec 14 espèces différentes vivant dans le sud-est du continent.

L’un, le poisson-main de Ziebell, vit plus profondément que le poisson-main rouge, et nous en savons encore moins sur son état de conservation. Un autre, le poisson-main tacheté, vit dans et autour de l’estuaire du Derwent, avec moins de 3 000 individus.

Les deux espèces, ainsi que le poisson-main rouge, sont en danger critique d’extinction.

Les poissons-mains tachetés sont en déclin en raison des étoiles de mer envahissantes dans le Pacifique Nord et de la pollution par les métaux lourds. Crédit photo : John Turnbull, auteur soumis
Un gros plan d'un handfish rouge recroquevillé sous les algues
Handfish rouge coincé sous les algues. Crédit photo : John Turnbull/flickr, auteur soumis

Comment les protège-t-on ?

Un récent financement gouvernemental aidera à renforcer la résilience face aux menaces qui pèsent sur les populations de sébastes sauvages. Cet effort de conservation implique la restauration des populations sauvages grâce à un programme d’élevage en captivité et de libération connu sous le nom de « Major Initiative ».

Cette stratégie consiste à collecter des œufs dans la nature et à élever les jeunes en captivité. Là, ils ont une nourriture illimitée et sont protégés des prédateurs et des conditions difficiles.

Bébé poisson-main rouge
Ce bébé poisson-main rouge, d’une taille de quelques millimètres seulement, représente l’un des 71 juvéniles qui ont éclos avec succès en 2020 à l’Institut marin et antarctique. Crédit photo : Jemina Stuart-Smith, soumis par l’auteur
Un poisson-main rouge adulte que nous avons observé entre les brins d’herbes marines sur des tréteaux d’observation. Crédit photo : Jemina Stuart-Smith, auteur disponible

Lorsque les poissons-mains sont suffisamment gros, ils sont relâchés dans la nature et suivis à l’aide d’enquêtes de plongée qui identifient les poissons individuels par leur motif de points unique, similaire à la façon dont nous utilisons les empreintes digitales.

En plus de cette technique de prise d’empreintes digitales, nous utilisons également des ultrasons pour nous aider à identifier le sexe des poissons, ce que nous ne pouvons pas faire autrement à la seule vue. Ces informations nous aident à mettre en œuvre un programme d’élevage en captivité pour poursuivre notre programme de réintroduction et nous permettent également d’établir une population d’assurance captive.

Un gros plan d'un poisson de velours rouge assis parmi les algues et les coraux
La recherche révèle d’autres découvertes intéressantes, comme ce rare poisson de velours rouge assis parmi les algues vertes et rouges dans l’habitat du poisson-main rouge. Crédit photo : John Turnbull/flickr, auteur soumis

Nous nous efforçons également de restaurer l’habitat du poisson et d’atténuer les perturbations directes grâce au programme de formation et de sensibilisation des plongeurs/tubas Handfish Guardians.

Les efforts précédents de restauration de l’habitat impliquaient de travailler avec des plongeurs pour éliminer les oursins, mais nous prévoyons maintenant de combiner cela avec les efforts de restauration des algues. Grâce à ces efforts, les scientifiques espèrent enrayer le déclin du vivaneau rouge.

Mais pour vraiment protéger cette espèce de l’extinction et augmenter son nombre, nous avons besoin d’un effort à plus long terme. Cela comprend l’atténuation continue des impacts urbains et la restauration de l’équilibre de l’écosystème, qui ne peuvent être atteints que grâce à une meilleure gestion de l’habitat.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons.

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