L’œuf préhistorique controversé a été identifié comme le dernier des “canards démons du destin”.

La seule coquille d’œuf de Genyornis presque entièrement intacte jamais découverte. Il a été localisé par N. Spooner et recueilli par Gifford H. Miller d’Australie du Sud. La présence de quatre plaies perforantes sur l’œuf indique qu’il a été précédé d’un marsupial balayant. Crédit : Gifford H. Miller

Des scientifiques identifient des oiseaux anciens derrière des œufs géants préhistoriques

En Australie, un différend scientifique de plusieurs années sur la question de savoir quel animal est la véritable mère des œufs primordiaux géants a été résolu. Dans une étude récente, des chercheurs de l’Université de Copenhague et leurs collègues du monde entier ont montré que les œufs pourraient n’être que le dernier d’une mégafaune rare connue sous le nom de “Demon Ducks of Doom”.

Imaginez vivre à côté d’un oiseau de 200 kg et de deux mètres de haut avec un bec géant. C’était la situation des premiers humains à s’être installés en Australie il y a environ 65 000 ans.

Genyorn NewtonLes derniers membres des “Demon Ducks of Doom”, ils existaient là avec nos ancêtres en tant qu’espèce d’une famille aujourd’hui disparue d’oiseaux ressemblant à des canards.

Illustration Genyorn

Illustration de Genyornis newton chassé par un lézard géant en Australie il y a environ 50 000 ans. Crédit : Illustration de l’artiste Peter Trusler.

Selon une étude récente menée par une équipe d’experts de l’Université de Copenhague et une équipe internationale de collègues, l’oiseau incapable de voler a pondu des œufs de la taille de melons, vraisemblablement pour le plus grand plaisir des humains anciens, qui les ont très probablement collectés et consommés comme un élément important. source de protéines. L’étude vient d’être publiée dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences.

Depuis que les experts ont découvert il y a 40 ans les morceaux de coquille d’œuf vieux de 50 000 ans, les énormes œufs ont fait l’objet de débats. Jusqu’à récemment, on ne savait pas si les œufs appartenaient réellement à la famille des “canards démons”, également connus sous le nom de dromornitidés.

Depuis 1981, l’identité de l’oiseau pondeur est une source de controverse pour les scientifiques du monde entier. Bien que certains aient suggéré Genyorn Newtond’autres pensaient que les obus provenaient Programme oiseaux, un membre éteint du groupe d’espèces de mégapodes. Programme étaient des “oiseaux ressemblant à des poulets” qui ne pesaient que cinq à sept livres et avaient de grandes pattes.

Les partisans disent qu’il y a trop peu de coquille d’œuf Programme oiseau, pour un oiseau de taille Genyorn Newton pour les déposer.

“Mais notre analyse des séquences protéiques des œufs montre clairement que les coquilles d’œufs ne peuvent pas provenir de mégapodes et Programme un oiseau”, explique Josefin Stiller, professeur associé au département de biologie de l’université de Copenhague et l’un des chercheurs à l’origine de la nouvelle étude.

“Ce ne peuvent être que des Genyorns. Ainsi, nous avons mis fin à un très long et houleux débat sur l’origine de ces œufs”, ajoute le co-auteur et professeur de l’Université de Copenhague, Matthew Collins, dont le domaine de recherche est la génétique évolutive.

Oeuf d'émeu et Genyornis Newton

Sur la droite se trouve un œuf d’émeu et sur la gauche se trouve un œuf qui, selon les scientifiques, proviendrait du canard démon de Doom, Genyorn Newton. Le dernier œuf pèse environ 1,5 kg, soit plus de 20 fois le poids d’un œuf de poule moyen. Crédit : Trevor digne

L’analyse des protéines et une base de données génétiques ont identifié la mère

Dans les dunes de sable des villes sud-australiennes de Wallaroo et Woodpoint, les chercheurs ont étudié les protéines de coquille d’œuf.

Les protéines ont été brisées en petits morceaux avec de l’eau de javel avant que les chercheurs ne les remettent dans le bon ordre et n’utilisent l’intelligence artificielle pour étudier leur structure. Les séquences protéiques leur ont donné un ensemble de codes génétiques qu’ils ont pu comparer aux gènes de plus de 350 espèces d’oiseaux existantes.

Fémur Genyorn Newtoni

Grand fémur de Genyorn Newton (à gauche) et à droite un fémur légèrement plus petit de l’émeus. Crédit : Trevor digne

“Nous avons utilisé nos données du projet B10K, qui contient maintenant les génomes de toutes les principales lignées d’oiseaux, pour reconstruire à quel groupe d’oiseaux l’oiseau éteint appartenait probablement. Il est devenu assez clair que les œufs n’étaient pas pondus par un mégapode, et donc n’appartenait pas Programme», explique Josefin Stiller.

Ce faisant, les scientifiques ont résolu le mystère de l’origine des anciens œufs australiens et nous ont donné de nouvelles informations sur l’évolution.

“Nous sommes ravis d’avoir mené une étude interdisciplinaire utilisant l’analyse de séquences protéiques pour faire la lumière sur l’évolution animale”, conclut Matthew Collins.

Les premières personnes ont mangé des œufs en Australie

Les premières études sur les fragments d’œufs indiquent que les coquilles étaient bouillies puis jetées dans le foyer. La carbonisation des surfaces des coquilles d’œufs le confirme, prouvant que les premiers Australiens mangeaient des œufs il y a environ 65 000 ans.

Fragments de coquille d'œuf de Genyornis

Fragments de coquille d’œuf d’un ancien nid d’Australie du Sud. La masse de coquille d’œuf recueillie dans un mètre carré équivaut à environ 12 œufs entiers. Crédit : Gifford H. Miller

Il est probable que les premiers colons australiens aient collecté les œufs des nids, ce qui aurait conduit à l’extinction de l’oiseau Genyornis il y a 47 000 ans.

Pour en savoir plus sur cette recherche, voir Premiers Australiens à manger des œufs géants d’énormes oiseaux incapables de voler.

Référence : Beatrice Demarchi, Josefin Stiller, Alicia Grealy, Meaghan Mackie, Yuan Deng, Tom Gilbert, Julia Clarke, Lucas J. Legendre, Rosa Boano, Thomas Sicheritz-Pontén, John “Les protéines anciennes résolvent la controverse sur l’identité de la coquille d’œuf de Genyornis” Magee, Guojie Zhang, Michael Bunce, Matthew James Collins et Gifford Miller, 24 mai 2022, Actes de l’Académie nationale des sciences.
DOI : 10.1073/pnas.2109326119

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