Le boom démographique de l’un des oiseaux les plus uniques et les plus menacés au monde

Par Candice Marshall

11 juillet 2022


Un récent événement de reproduction a renouvelé l’espoir pour l’avenir du vagabond des plaines en danger critique d’extinction.

Voyageur des plaines australiennes (Pedionomus torquatus) est assis seul sur une branche de son arbre évolutif en tant que seule espèce survivante de la famille des Pedionomidae, une ancienne famille d’oiseaux qui a évolué au Gondwana il y a plus de 100 millions d’années.

Autrefois abondants dans les prairies de l’est de l’Australie, ces oiseaux ne se trouvent plus que dans de petites populations fragmentées. Les nombres diminuent si précipitamment qu’ils sont répertoriés comme étant en danger critique d’extinction par la Liste rouge de l’UICN et par les gouvernements du Commonwealth et de Victoria.

La Zoological Society of London les a également classés parmi les priorités de la conservation mondiale des oiseaux.

Mais une enquête récente dans le nord de Victoria a découvert un nombre record de petits oiseaux ressemblant à des cailles.

“Nous avons identifié 60 adultes et 41 poussins. C’est plus du double du meilleur résultat précédent en 2018, lorsque 30 adultes et 17 poussins avaient été détectés », explique Dan Nugent, doctorant à l’Université La Trobe.

En fait, il s’agit du plus grand nombre de vagabonds des plaines dans les plaines du nord de Victoria depuis le début de la surveillance en 2010.

“Un autre signe encourageant était que 85 % des sites de surveillance accueillaient des migrants dans les plaines, le pourcentage le plus élevé de sites depuis le début de l’enquête”, déclare Dan.

Presque jamais vu pendant la journée lorsque les scientifiques sont les plus actifs (en raison du camouflage et de la méfiance des prédateurs) les voyageurs des plaines la nuit. Crédit photo Rohan Clarke

Bien que les améliorations de la technologie et des méthodes d’enquête au fil des ans puissent contribuer à l’augmentation des enquêtes, la croissance démographique est probablement le résultat d’interférences humaines et non humaines, déclare Laura Chant, responsable du projet North Central CMA.

“Le cycle climatique de La Nina a favorisé un événement de reproduction généralisé et durable, qui a probablement augmenté leur nombre”, explique Laura.

“Il est également très probable que les mesures de gestion et de conservation de l’habitat que nous et un certain nombre d’organisations partenaires avons prises pendant de nombreuses années pour protéger cet oiseau incroyable se sont avérées très efficaces, y compris les accords de conservation et le pâturage stratégique des zones protégées.”

Voyageur des plaines

Pedionomus torquatus

Les migrateurs sont de petits oiseaux herbivores d’une hauteur de 20 cm et d’un poids inférieur à 100 g. Leur plumage leur confère un très bon camouflage dans les prairies, ce qui les rend difficiles à trouver.

Malgré son apparence de caille, le vagabond des plaines est très unique en termes d’évolution, étant le seul membre de sa famille et n’ayant aucun parent proche.

Contrairement à de nombreuses espèces d’oiseaux, les femelles sont plus grandes et plus colorées que les mâles, avec un large collier noir avec des rayures ou des taches blanches autour du cou et une tache brun rougeâtre (herbeuse) sur le haut de la poitrine.

Ils se disputent l’attention du mâle et laissent le mâle terminer l’incubation et l’élevage des poussins après la ponte des œufs. Les femelles restent dans la zone de reproduction où elles peuvent s’accoupler avec un autre mâle.

– Zoo de Victoria

Mais alors que les derniers résultats de recherche sont célébrés, Dan dit que les défenseurs de l’environnement sont toujours extrêmement préoccupés par l’avenir des vagabonds des plaines.

“À Victoria, la perte d’habitat due à la conversion des prairies indigènes en terres cultivées est une menace majeure.

« Avec si peu d’habitat restant, la population reste vulnérable ; La prédation par les renards peut également être un processus menaçant, mais reste une lacune dans les connaissances.

Une paire de pieds échasses mâle et femelle (Pedionomus torquatus). Crédit photo : Owen Lishmund
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