Nous tenons cela pour acquis, mais une longue enfance fait de nous l’animal le plus complexe de la Terre | Brenna Hasset

OAucune des choses qui rendent Homo sapiens si unique en tant qu’espèce ne semble si banale, si banale que nous nous arrêtons rarement pour y penser. Mais du point de vue de tous les autres animaux de la planète, notre longue enfance est une aberration extrême. Nous restons enfants plus longtemps que n’importe lequel d’entre eux. Pour mettre les choses en perspective, nous passons à peu près le même temps à grandir que les baleines – peut-être 25 années impaires. Mais les baleines boréales font plusieurs fois notre taille et peuvent vivre des centaines d’années. nous ne passons pas 5 à 10 % de notre vie en tant qu’enfants, mais près d’un quart.

Au fil du temps, notre espèce a évolué de telle manière que les marqueurs de ce que les biologistes appellent «l’histoire de la vie» – des étapes telles que la naissance, la croissance, la maturité, la mort – sont devenus radicalement différents de ceux des autres espèces. Nous ne vivons pas éternellement, mais nous sommes relativement jeunes pour toujours. Une grande partie de notre corps, de notre esprit et de la façon dont nous construisons nos mondes sociaux et physiques est orchestrée pour s’adapter à ce long et brillant voyage vers l’âge adulte. Et si nous observons les choix évolutifs que notre espèce a faits, nous voyons que nous avons choisi à plusieurs reprises d’investir dans la croissance lente de la prochaine génération d’une manière qu’aucun autre animal n’a réussi.

Notre étrange enfance commence par le début : elle a aussi rendu étranges nos relations amoureuses. Chez environ 90% des animaux (en fait, presque tous sauf les oiseaux), la monogamie est considérée comme irréalisable. Mais nos habitudes monogames nous ont donné des co-investisseurs génétiques (vous pouvez aussi les connaître en tant que pères) qui, dans les espèces liées par des couples, sont souvent d’importants fournisseurs à long terme. Cela signifie moins de compétition pour les copains, ce que nous voyons écrit directement dans notre corps, parce que les mâles et les femelles de notre espèce sont de taille similaire – nous ne sommes pas des dos argentés ou des babouins à crocs géants se disputant des partenaires à court terme.

Cela est même évident dans nos organes génitaux : les organes génitaux des primates à accouplement compétitif ont de très gros testicules ou la longueur du pénis, des os ou même des pointes. Les humains sont remarquablement hors de propos dans ce domaine – si nous étions, disons, des lémuriens souris, nous aurions des testicules de la taille de pamplemousses pour produire la quantité compétitive de sperme nécessaire pour gagner le jeu de l’accouplement.

Nous investissons tellement physiquement dans nos bébés qu’ils nous tuent presque ; si ce n’est pas de l’intérieur, alors définitivement sortir. La théorie de l’évolution pensait que la raison pour laquelle la naissance humaine était un grand risque était due à un conflit inhérent entre notre bassin qui marche droit et notre bébé au gros cerveau, mais maintenant nous avons étudié suffisamment d’autres primates pour voir qu’ils font les choses de la même manière sans mourir si souvent. à l’accouchement. Au lieu de cela, cela peut être la quantité extraordinaire de ressources que nous investissons dans les bébés nés dans nos utérus cela cause le problème en premier lieu. Les bébés humains naissent gros – nous avons 15 % de graisse contre 3 % de graisse pour un chimpanzé – et un gros cerveau qui nécessite beaucoup de ressources. Des conditions de grossesse meurtrières telles que la prééclampsie et le diabète gestationnel peuvent résulter de la grossesse induite par le bébé unique de notre système reproducteur, qui peut donner la priorité au bébé au détriment de la mère.

Une fois que nos bébés sont nés, nous les sevrons beaucoup plus tôt que n’importe lequel de nos parents primates. Nous ne devenons physiquement matures que des années après les autres grands singes – même ceux plus grands que nous comme les gorilles – mais nous n’allaitons que pendant deux à quatre ans, ce qui n’est rien comparé aux sept ou huit ans qu’un orang-outan allaite. Cela semble être dû au fait que nous voulons traîner plus longtemps dans les derniers stades de l’enfance. Au lieu d’être des bébés, nous passons du temps dans l’enfance, entourés d’amis, de notre famille et de notre société. Nous prenons du temps quand le plus de gens peuvent être attirés pour investir en nous – et faisons la chose la plus importante qu’un enfant puisse faire : apprendre.

Nous, les primates, devons investir non seulement dans la croissance physique, mais aussi dans l’établissement de relations et de compétences qui nous permettent de survivre. Voici le secret de l’enfance : nous avons besoin de tout ce temps supplémentaire pour apprendre à être un meilleur singe. Les chimpanzés femelles apprennent à fabriquer des lances poignardant les galagos de leurs mères (les chimpanzés mâles ne s’en soucient pas) et les macaques japonais ennuyés apprennent à prendre un bain à remous. Et nous? Eh bien, nous avons aussi beaucoup à apprendre.

Nous prenons ce temps pour investir dans nos enfants, les nourrir physiquement et leur enseigner les compétences dont ils ont besoin pour survivre. Et nos enfants exigent tellement pendant cette période que nous avons créé un allié parental qu’aucune autre espèce n’a pu faire : les grands-mères. Chez tous les autres animaux – à l’exception de quelques baleines – les femelles ont un cycle de reproduction tout au long de leur vie. NOUS? Nous appelons le temps à mi-chemin de la vie des femmes, nous donnant un adulte sans progéniture à charge pour investir dans l’accompagnement de la prochaine génération, qui en a cruellement besoin.

Cela nous amène à la dernière question. On voit qu’on a évolué pour rester plus jeune, plus longtemps ; que nous avons trouvé des moyens d’investir dans nos enfants dont aucun autre animal n’a rêvé. Mais où allons-nous d’ici? Pour certains enfants chanceux, la réponse ressemble plus à ce que l’enfance a toujours réclamé : plus d’apprentissage, plus d’exercice, plus de temps pour être un enfant.

Tout au long de l’histoire humaine, nous voyons que les parents ont trouvé de nouvelles façons d’investir dans les enfants, en leur donnant plus de temps en tant que personnes à charge ; d’un garçon akkadien envoyé à l’école des scribes il y a 4 000 ans, aux enfants d’aujourd’hui qui reçoivent un coup de pouce financier de la banque de maman et papa pour des stages. Combien de temps nous laissons les enfants être des enfants est une décision de la société. Pour ma grand-mère, l’école jusqu’à l’âge de 16 ans était considérée comme une indulgence ; deux générations d’investissement et j’apprenais encore à 30 ans. En Afghanistan, les enfants des filles sortent à 11 ans, et il n’y a pas si longtemps, nous disions aux enfants de mineurs et d’agriculteurs que 12 ans suffisait ; maintenant, nous savons qu’ils peuvent faire tout aussi bien avec la formation prolongée qui était autrefois le privilège des riches.

Avec l’éternelle enfance que notre espèce a mis des millions d’années à développer, la vraie question n’est pas tant de savoir pourquoi nous la voulons, mais à qui nous laissons bénéficier du développement remarquable de l’investissement humain.

  • Brenna Hassett, PhD, est bioarchéologue et auteur de Built on Bones : 15 000 Years of Urban Life and Death and Growing Up Human : The Evolution of Childhood.

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