Malgré les inégalités structurelles, les petits actes de gentillesse ont de la valeur

Panditji avait l’air très inquiet. Ses yeux fouillaient le feuillage dense suspendu au haut mur et il faisait les sons habituellement émis lors de l’appel d’un animal. Finalement, il a abandonné et est rentré chez lui. Une autre tentative pour retrouver le chat qu’elle nourrissait chaque jour depuis des mois a échoué.

Le chat était venu tous les jours vers 18h30 et attendait à un certain endroit sur le mur que Panditji vienne avec de la nourriture. Panditji a laissé la nourriture et le chat est descendu, a mangé et est parti. Mais maintenant, le chat n’est pas venu pendant plusieurs jours et Panditji a été dérangé. Il craignait qu’un chien voyou qu’il avait récemment vu dans le quartier ne l’ait tué.

Panditji est un homme aux moyens modestes qui gagne sa vie en officiant lors de mariages, de funérailles et d’autres cérémonies. Et pourtant, pour le chat, il s’assure qu’il y a toujours une nourriture pour chat de marque. La raison, m’a-t-il dit, est que les chats ne sont pas végétariens et ont donc besoin de leur quota de viande. Évidemment, il est végétarien strict et donc pour s’assurer que le chat reçoive un repas équilibré, il achète un gros sac de croquettes pour chat.

Dans mon quartier, beaucoup de gens nourrissent des chiens errants et bien d’autres vaches errantes. Les animaux reçoivent généralement des chapattis restants de leur repas précédent, de sorte que le coût de ces actes de gentillesse semble être très faible. Mais dans le cas de Panditji, le sac de nourriture pour chat chère est clairement une dépense qui étire probablement son modeste revenu. Et pourtant il le fait.

Une autre personne que je vois régulièrement lors de ma promenade du soir est une femme qui distribue des bonbons aux jeunes enfants des ouvriers du bâtiment. Il va au marché tous les soirs, achète un grand nombre de caramels et de bonbons durs, puis va d’un chantier à l’autre du quartier pour les donner aux enfants. Les visages heureux des enfants sur le chantier de construction lorsqu’ils obtiennent deux caramels peuvent être la seule récompense que la femme souhaite. Contrairement à Panditji, la dame ne semble pas manquer de moyens pour se permettre cette petite dépense. Mais qu’il pleuve ou qu’il vente, il fait le voyage chaque nuit.

Pourquoi certaines personnes font-elles ce qui peut être décrit comme des actes de gentillesse envers des étrangers en si grande difficulté ? Qu’est-ce qui motiverait les gens à effectuer ces actions à un certain coût ?

La religion fournit une motivation. Il fournit un cadre solide pour le comportement éthique envers les autres êtres humains et, dans certains cas, tous les êtres vivants. Toutes les religions ont souligné l’importance d’aider les autres dans le besoin, qu’il s’agisse de nourrir les affamés à l’extérieur du temple, des hôpitaux gérés par l’église ou de la zakat obligatoire prescrite par l’islam. Ainsi, pour la plupart des croyants, l’acquisition d’un mérite religieux est une motivation suffisante. Mais ce n’est pas comme s’ils faisaient des faveurs de leur tête – certains types de comportement deviennent un mode de vie et résultent naturellement d’années d’intériorisation du cadre éthique fourni par leur religion.

Ceux d’entre nous qui se considèrent comme étant dans le camp agnostique ou athée ne sont pas d’accord avec ce calcul éthique. Et donc, ce n’est pas un simple plaisir pour nous de faire quelque chose qui apporte au moins un soulagement ou une joie temporaire à ceux qui en ont besoin. Nous préférerions être éloquents sur le grand récit de l’échec systémique, l’économie politique du capitalisme et ses inégalités concomitantes, ou la mafia mendiante organisée. Et puis certains croient en une version déformée de la survie du plus fort : les malheureux ne sont tout simplement pas assez bons et méritent donc leur sort, ou pire, sont des fainéants.

Bien sûr, notre société est très inégalitaire, et rien de ce que l’on appelle péjorativement faire le bien ne conduira à des changements structurels significatifs. Mais cela signifie-t-il ne pas faire les petites choses qui peuvent apporter un peu de joie, même éphémère, à ceux qui ont moins de chance que nous ?

Puis un soir, j’ai vu Panditji debout près du mur et suppliant le chat de descendre et de manger. Le chat était revenu, mais pour une raison quelconque, il hésitait à descendre de son perchoir sûr pour ne serait-ce que manger. Panditji a essayé de convaincre le chat pendant un moment, puis a finalement laissé la nourriture et est parti. Quelques instants plus tard, j’ai vu le chat descendre et polir la nourriture. De l’autre côté de la route sur le chantier, les enfants attendaient toujours car la dame aux friandises était en retard.

L’auteur est professeur de physique et d’astrophysique à l’Université de Delhi

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