Le mouton Camden est un lien vivant avec le mérinos moderne en Australie

Si John et Elizabeth Macarthur, tous deux morts depuis longtemps, devaient réapparaître comme par magie sur Terre, ils seraient ravis de voir leur ancienne résidence, Elizabeth Farm à Camden, au sud-ouest de Sydney, amoureusement préservée.

Ils seraient également ravis de découvrir que l’industrie de la laine, qu’ils ont joué un rôle clé dans l’établissement, est toujours florissante.

Et ils seraient probablement chatouillés de voir le type trop familier de mérinos paître dans les enclos à proximité.

Le mouton est officiellement connu sous le nom de Camden – il tire son nom de son origine australienne.

Bien qu’il ait souvent été dit que l’économie australienne a monté un mouton pendant une grande partie de son histoire, certains ont oublié que le trajet a commencé avec les jambes maigres et le cadre élancé de Camden.

Un bélier mérinos de Camden, descendant de moutons importés de John et Elizabeth Macarthur.(Équipé)

Une histoire du mouton mérinos australien

Ces moutons agiles, robustes et à laine courte ne ressemblent guère au mérinos australien d’aujourd’hui.

Il a été élevé de manière si sélective et intensive pendant plus de deux siècles que les Macarthur pourraient même avoir du mal à le reconnaître comme un mouton.

Étonnamment, Camden survit à ce jour, en grande partie inchangé, comme une relique coloniale vivante.

C’est grâce à certains soignants dévoués, comme la famille Collins à Mt Bute, dans l’ouest de Victoria.

Photo d'un homme étreignant un mouton.
Le grand-père de James Collins (photo) Jim a acheté le troupeau Camdens en 1967, destiné à la boucherie.(Téléphone fixe : Tim Lee)

Depuis des générations, la famille produit certaines des meilleures laines mérinos du pays.

Il a également joué un rôle important dans la sauvegarde de Camden de l’extinction.

Stockage hérité

Lorsque le dernier troupeau restant de Camdens a été vendu aux enchères et presque envoyé à l’industrie de la viande, feu Jim Collins et son collègue producteur de laine Mac Troup ont reconnu leur importance historique et ont chacun acheté la moitié des moutons.

La famille n’a jamais introduit de génétique externe ni essayé d’améliorer la qualité des moutons de quelque manière que ce soit.

Au lieu de cela, il a soigneusement géré le troupeau pour qu’il reste immobile, pour qu’il reste fidèle à ses ancêtres.

Photo de moutons, deux moutons.  Le mouton avant est sensiblement plus petit que l'arrière
Modern Camden (devant) se tient à côté de Merino.(Téléphone fixe : Tim Lee)

Le contraste entre Camdens et les mérinos commerciaux modernes est saisissant.

À environ 35 kilogrammes, Camden pèse environ la moitié du poids et la moitié de la taille.

La toison de Camden pèse moins de deux kilogrammes. Le mérinos moderne donne trois à cinq fois plus.

Une souche de mérinos supérieure a été importée par les Macarthur en 1804.

Au fur et à mesure que la colonie prospérait, le mérinos et sa précieuse toison fine faisaient de même.

Dans les années 1870, les moutons s’étaient répandus sur une grande partie du continent et l’Australie avait assumé le rôle de plus grand producteur de laine au monde.

Photo en noir et blanc d'un bélier mérinos.
Dessin d’un bélier mérinos en Australie, vers 1810.(Équipé)

À ce moment-là, le Camden avait été modifié et adapté par sélection génétique pour devenir un mouton à plus grande charpente qui poussait avec une laine plus longue et était assez robuste pour survivre dans l’arrière-pays sec de l’Australie.

La laine représentait la moitié des exportations du pays jusque dans les années 1960, et l’Australie produit encore 80 % de la laine fine mondiale.

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