La figue de barbarie a été conquise il y a 90 ans. Voici comment cela a été fait

L’agriculture est dans la famille Geldard depuis quatre générations, mais une plante les a presque mis à genoux très tôt.

Le figuier est considéré comme l’une des plus grandes invasions biologiques des temps modernes, infestant des millions d’hectares de terres en Australie il y a un siècle, le rendant pratiquement inutile et sans valeur.

L’éleveuse de chinchilla Ashley Geldard a déclaré que l’histoire de la bataille de son arrière-grand-père Ernest Geldard contre le ravageur envahissant faisait partie du folklore familial.

L’arrière-grand-père d’Ashley Geldard a quitté sa propriété dans les années 1920 en raison d’une infestation de figues de Barbarie et est revenu cinq ans plus tard.(ABC Southern Qld : Pat Heagney)

Fortune changeante

Ernest Geldard a commencé l’agriculture en 1909 après avoir quitté Armidale, en Nouvelle-Galles du Sud, pour les Western Downs dans le Queensland, où sa famille possédait un magasin de musique.

“Il était un peu en retard sur la scène, et le seul pays qui restait était un pays de brigalow très boisé, dont personne ne voulait à l’époque car il y avait tellement de travail à ouvrir”, a déclaré Geldard.

“Ça n’a pas poussé beaucoup du tout, c’était trop dense.”

Ernest a travaillé dur pendant 11 ans, mais il n’a pas été assez rapide pour être une figure de proue et a de nouveau pris sa retraite à Armidale en 1920.

photo en noir et blanc d'une infection de figue de barbarie
Une infestation de figues de Barbarie a dévasté une grande partie du Queensland et de la Nouvelle-Galles du Sud au début du 20e siècle.(Fourni par : Département de l’agriculture et de la pêche du Queensland)

M. Geldard a déclaré que son arrière-grand-père était retourné à Chinchilla cinq ans plus tard pour découvrir que le bétail qu’il avait abandonné était en assez bon état car il avait survécu grâce à la figue de barbarie.

Ernest les revendit à bon prix et reprit sa ferme laitière.

“Nous avions des bouteilles étiquetées” poison de figue de barbarie “. Ils ont essayé de l’empoisonner et ont échoué”, a-t-il déclaré.

“Nous avions des brûleurs. Il y avait un vieux brûleur à cheval qui était resté contre la clôture pendant de nombreuses années.

“Lorsque Cactoblasts est sorti au début des années 30, c’était révolutionnaire en termes d’ouverture.”

“La peste verte”

Lorsque l’ABC a diffusé son premier programme il y a 90 ans en 1932, la “peste verte” australienne avait déjà été officiellement vaincue.

Tout cela grâce à un insecte d’Amérique du Sud – Cactoblastis cactorum papillon.

Au milieu des années 1920, des milliards d’œufs ont été libérés et, en quelques années, la lutte biologique contre les ravageurs a été reconnue comme un succès majeur dans la destruction d’usines et la relance de villes stagnantes.

Selon le ministère de l’Agriculture et de la Pêche, le succès du cactoblaste fut tel qu’il devint même la star du grand écran dans le film en noir et blanc La Conquête du figuier de Barbarie.

un vieux camion avec des figues à l'arrière lors d'un défilé à Brisbane dans les années 1930
Défilé célébrant le contrôle du figuier de barbarie à Brisbane dans les années 1930.(Fourni par : Département de l’agriculture et de la pêche du Queensland)

La première introduction enregistrée de la figue est attribuée au gouverneur Phillip de Port Jackson en 1788 pour établir une industrie de la cochenille pour la nouvelle colonie.

La cochenille était utilisée pour fabriquer la teinture rouge des uniformes des soldats britanniques et ils aimaient se nourrir de la figue de barbarie.

“Le rouge était la couleur de la plupart des uniformes de l’armée britannique depuis des centaines d’années. L’une des principales raisons était que le rouge était bon marché”, a déclaré le Dr Robyn McFadyen, président du Conseil consultatif ministériel du Queensland sur les plantes et les animaux envahissants.

ancien manteau rouge de l'armée britannique
La cochenille utilisée pour teindre en rouge les uniformes des soldats britanniques adorait se nourrir du figuier de Barbarie.(Avec l’aimable autorisation de Jono Searle, musée de Brisbane)

Dans les années 1920, des millions d’hectares de terres étaient infestés de figues de barbarie.

“Ils ont ensuite été dispersés parce qu’ils formaient de grandes haies que les gens et les animaux ne pouvaient pas traverser”, a déclaré le Dr McFadyen.

«Ils ont fait de la recherche de nourriture pendant la sécheresse lorsque vous avez brûlé les épines.

Les premières mesures de contrôle n’ont pas réussi à combattre le cactus résistant et, en 1901, la Couronne a offert une récompense de 5 000 £ pour la découverte d’une méthode de contrôle efficace, la doublant même à 10 000 £ en 1907.

Mais il n’a jamais été collecté.

Ce n’est qu’avec l’introduction du papillon cattoblastique d’Amérique du Sud que la chance s’est installée.

Paille rayée orange et noire sur cactus
Cactoblastis, un agent de lutte biologique, a été introduit pour contrôler le figuier de barbarie.(Fourni par : Département de l’agriculture et de la pêche du Queensland)

En 1932, le papillon de nuit avait provoqué l’effondrement général et la destruction de la plupart des peuplements épais d’origine de figues de Barbarie, et près de 7 millions d’hectares de terres précédemment infestées ont été mises à la disposition des colons.

cactus endommagé
Le papillon de nuit Cactoblastis a finalement contrôlé l’infestation du figuier de Barbarie.(Fourni par : Département de l’agriculture et de la pêche du Queensland)

Les villes prennent vie

Des villes comme Chinchilla ont repris vie après la défaite du figuier.

La ville a même une section spéciale de son musée qui lui est consacrée.

“C’est là que se trouvait la ferme d’insectes, où tout le travail expérimental pour développer l’éradication de la poire a eu lieu. C’est là que les œufs ont été distribués”, a déclaré Cath Brandon, présidente du Chinchilla Museum.

Les habitants ont même nommé une salle d’après le papillon cactoblaste.

“Un comité a été formé pour construire Boonargo Hall. Il y a eu une réunion et ils allaient donner à la salle le nom de Phar Lap le cheval”, a déclaré Mme Brandon.

à l'intérieur d'un vieux bâtiment qui est accroché au mur
Le musée Chinchilla présente une exposition consacrée à l’infection du figuier de Barbarie.(ABC Southern Qld : Pat Heagney)

Un patrimoine agricole

Après avoir surmonté le pays brigalow et une infestation de figuiers de barbarie, l’héritage d’Ernest Geldard se perpétue à travers sa petite-fille Ashley.

L’ère des chevaux de trait a cédé la place aux machines modernes, mais quelques rappels subsistent sur la ferme familiale, comme l’ancienne charrue à chevaux à deux socs.

vieille charrue à cheval
Cette charrue a fait la première terre sur le domaine Cullingral de Geldard. C’est encore une ferme familiale.(Fourni par : Ashley Geldard )

Et ce qui était autrefois une laiterie produit maintenant du coton et des céréales.

“C’est incroyable de voir comment cette utilisation des terres a changé”, a déclaré Geldard.

“C’est très différent de la façon dont nous faisons l’agriculture maintenant.”

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