Les planeurs plus grands se dirigent rapidement vers l’extinction, et c’est carrément sur les épaules des gouvernements australiens

Le grand planeur du centre-sud, le plus grand marsupial planeur au monde, a été officiellement déclaré espèce en voie de disparition cette semaine, et l’espèce est très menacée d’extinction.

En seulement six ans, le nombre de planeurs plus gros a chuté, devenant vulnérables et maintenant en danger en raison de l’absence de liste de défense. Pendant ce temps, la destruction de ces habitats forestiers dans l’est de l’Australie s’est poursuivie.

Les grands planeurs font partie des milliers d’espèces indigènes menacées d’extinction. Déjà cette année, par exemple, le planeur à ventre jaune a été répertorié comme vulnérable au niveau national et les populations de koala du Queensland, de la Nouvelle-Galles du Sud et du Territoire de la capitale australienne ont été menacées.

La principale raison est que les lois et pratiques environnementales australiennes sont obsolètes et offrent peu de protection significative aux plantes et aux animaux en voie de disparition. Pour éviter un avenir où les grands planeurs ne seront plus qu’un souvenir, nous devons arrêter immédiatement la destruction de leurs habitats.

Problème avec le plus gros planeur

Les grands planeurs sont de belles créatures pelucheuses de la taille d’un chat avec de grandes oreilles, de longues queues et des griffes. Ils ont des membranes recouvertes de fourrure qui leur permettent de glisser jusqu’à 100 mètres entre les arbres.

Comme les koalas, les grands planeurs se nourrissent presque exclusivement de feuilles d’eucalyptus. Mais contrairement aux koalas, les grands planeurs ont besoin de forêts matures avec des cavités d’arbres pour dormir et élever leurs petits.

En 2020, les chercheurs ont découvert qu’il existe en fait trois espèces de grand planeur : le grand planeur du nord (maintenant vulnérable), ainsi que les planeurs du centre et du sud, bien que le gouvernement fédéral n’ait pas encore officiellement reconnu les deux comme des espèces distinctes.

Les planeurs plus grands étaient considérés comme vulnérables en 2016.
Image AAP / fournie par le Dr Peter Smith

Les conseils de conservation suivant cette liste comme menacée indiquent un déclin global de la population de plus de 50% sur une période de 21 ans – seulement trois générations de grands planeurs.

Les planeurs plus grands étaient autrefois nombreux sur la côte est de l’Australie. Cependant, 200 ans de déforestation et d’exploitation forestière ont régulièrement réduit leurs habitats et leur nombre. Cet héritage de perturbations a amplifié l’impact des récents feux de brousse sur la forêt et les planeurs restants.

Ceux qui se sont tenus sur un terrain nu dans une forêt récemment exploitée ou brûlée savent que le calme d’un écosystème autrefois florissant est glaçant. Le sentiment de perte est accablant.



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Les six dernières années

En 2016, avant que nous connaissions l’existence de ces trois espèces, le grand planeur a été répertorié comme vulnérable en vertu de la loi australienne sur la protection de l’environnement et la biodiversité (EPBC).

Les conseils de conservation de l’époque affirmaient qu’un plan de rétablissement était nécessaire pour enrayer leur déclin et que “les mécanismes existants sont insuffisants pour répondre à ces besoins”. Cependant, un tel plan n’a jamais été élaboré et mis en œuvre.

Planeur planeur plus grand
Les planeurs plus grands peuvent glisser sur 100 m entre les arbres.
Image AAP/fournie par WWF Australie, Sami Raines

L’exploitation forestière et le défrichement se sont poursuivis sans relâche. En fait, notre étude récente a révélé que l’habitat des planeurs a été détruit après avoir été répertorié augmenté Queensland et NSW et est resté constamment élevé à Victoria.

Puis, au cours des étés 2019 et 2020, les feux de brousse catastrophiques de l’été noir ont éclaté, détruisant environ 30% de l’habitat du planeur. Néanmoins, l’exploitation forestière et le défrichement se sont poursuivis.

Un rapport du gouvernement de NSW a révélé que 51 400 hectares de végétation ligneuse avaient été défrichés en 2020.

Il n’est donc pas particulièrement surprenant que six ans seulement après avoir été répertoriés comme “vulnérables” en 2016, les planeurs du centre et du sud soient en voie de disparition au niveau national.

Les menaces contrôlables continuent

Le changement climatique constitue également une menace importante pour le plus grand planeur avec à la fois un risque d’incendie croissant et une augmentation des températures, en particulier dans la Nouvelle-Galles du Sud et à Victoria.

Bien que l’impact de ces menaces soit continu et difficile à atténuer, elles peuvent être traitées par des réductions rapides et significatives des émissions de gaz à effet de serre.

Cependant, la déforestation est une menace qui pourrait être stoppée immédiatement.

Malheureusement, l’exploitation forestière indigène se poursuit en Nouvelle-Galles du Sud et à Victoria. Et dans le Queensland, une nouvelle mine de charbon détruit des milliers d’hectares d’habitat de planeurs et de koalas.

Il est clair que la loi EPBC est inefficace pour protéger les espèces forestières. L’une des raisons en est les soi-disant accords forestiers régionaux signés au milieu des années 1990 comme un compromis entre les écologistes en guerre et l’industrie forestière.



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En vertu de ces accords, de nombreuses opérations forestières en Australie sont exemptées des lois environnementales fédérales. Ils n’ont qu’à se conformer aux réglementations nationales, supprimant une éventuelle couche de protection pour les espèces menacées.

L’incapacité à mettre en œuvre une législation qui protège notre biodiversité est incroyablement myope.

Non seulement cela signifie que bon nombre des processus écologiques importants dont nous dépendons sont irréversiblement perturbés, mais la joie de rencontrer une faune unique – façonnée par des millions d’années d’évolution – pourrait être perdue à jamais.

Que faut-il changer ?

Être répertorié comme espèce menacée n’augmentera pas la conservation des espèces australiennes à moins qu’il ne soit répondu par des mesures de protection politiques et législatives substantielles.

L’incapacité des gouvernements des États à donner suite aux recommandations de la liste des personnes vulnérables de 2016 en est la preuve.

Des efforts sont souvent faits pour protéger les grands planeurs et autres mammifères forestiers sous la forme de création artificielle de creux (y compris des nichoirs) ou de reboisement. Bien que ces mesures puissent être utiles, elles sont loin d’être des solutions miracles.

Un grand planeur dans un nichoir
Les nichoirs sont au mieux une escale locale pour les grands planeurs.
Photo AAP/Mick Tsikas

Les 5 millions d’hectares d’habitat de planeurs brûlés lors des incendies de l’été noir n’ont pas de nichoirs à offrir. Ils ne peuvent pas non plus remplacer les milliers d’hectares d’habitat qui sont coupés chaque année.

Au mieux, les nichoirs sont une halte localisée. Au pire, ils peuvent être totalement inefficaces et peuvent même être utilisés pour blanchir des projets destructeurs de l’environnement ou retarder une action appropriée.



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De même, le renouvellement forestier présente peu de bénéfices à court terme pour une espèce qui dépend de la vieille forêt. Cela peut prendre plus de 100 ans pour que les arbres forment des creux où de plus grands planeurs peuvent s’abriter.

Au lieu de solutions de fortune qui ne s’attaquent pas à la cause du déclin, des changements législatifs importants sont nécessaires pour protéger notre biodiversité. L’Australie doit renforcer ses lois environnementales et passer à l’approvisionnement en bois provenant de plantations certifiées.

L’Australie-Occidentale s’est déjà engagée à mettre fin à la foresterie indigène d’ici 2024. Les gouvernements de Victoria et de Nouvelle-Galles du Sud doivent faire mieux et cesser immédiatement d’exploiter les forêts indigènes, sinon davantage de planeurs, de koalas et d’autres mammifères forestiers en voie de disparition mourront.



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Nous ne pouvons pas attendre qu’ils soient en danger critique d’extinction pour prendre des mesures sérieuses.

Nous avons eu la chance de partager des nuits calmes et fraîches dans l’ancienne forêt, entourés de planeurs plus grands, leurs yeux jaune vif avant qu’ils ne s’envolent dans la nuit et disparaissent hors de vue. Nous voulons que les générations futures en fassent également l’expérience.


Les auteurs sont reconnaissants pour la contribution de l’écologiste du Fonds mondial pour la nature Kita Ashman à cet article.

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