Un médecin à la retraite achète une ferme près de Canowindra pour découvrir de rares fossiles du Dévonien des premiers poissons qui marchent

Trente ans après la découverte de 4 000 fossiles d’os intacts vieux de 360 ​​​​millions d’années dans une région de la Nouvelle-Galles du Sud, un médecin à la retraite rouvre les fouilles dans l’espoir de trouver les premiers animaux terrestres.

Dirigé à l’origine par le paléontologue Alex Ritchie en 1993, le virage sans prétention de la route près de Canowindra est devenu l’une des fouilles de fossiles les plus importantes d’Australie.

M. Ritichie a toujours rêvé d’étendre ses fouilles aux environs et maintenant son souhait peut se réaliser après qu’un médecin à la retraite a acheté une ferme voisine dans l’espoir de trouver le premier poisson qui marche.

Le Dr McGrath dit que son rêve est d’acheter un site fossilifère.(ABC Nouvelles : Hugh Hogan)

“Il faut faire quelque chose à la retraite”

David McGrath de Canberra est un passionné de fossiles de longue date. Il a même visité la fouille de fossiles d’origine à Canowindra en 1993 pour aider à la découverte.

“C’était un rêve d’acheter un site fossilifère et il a été mis en vente”, a déclaré le Dr McGrath.

Lui et sa femme Aleysha ont décidé de l’acheter, dans l’espoir de découvrir plus de fossiles.

“Vous devez faire quelque chose à la retraite. C’est aussi bon que tout ce à quoi je peux penser”, a déclaré le Dr McGrath.

Les McGrath ont déjà commencé des fouilles préliminaires sur le site et ont invité la communauté à venir aider à trouver les précieux fossiles de la région.

Pierre rouge dans un hangar pétrifié avec des poissons clairement visibles.
Lors d’une courte fouille en 1993, tant de fossiles ont été découverts que le musée ne peut pas tous les exposer.(ABC Nouvelles : Hugh Hogan)

L’ère des Poissons

Un expert dans le domaine pense que le site est l’âge idéal pour produire certains des fossiles les plus rares au monde.

Les milliers de poissons trouvés sur le site de Canowindra remontent à la période dévonienne, lorsque les poissons figuraient parmi les formes de vie les plus avancées sur terre.

Le professeur John Long de l’Université Flinders a consacré sa vie à l’étude de cette période. Il a dit que c’était une période incroyablement importante sur terre.

“Et les poissons ont développé leurs adaptations pour devenir des animaux terrestres. Ils ont quitté l’eau, ont commencé à respirer de l’air, ont développé des membres, même des doigts alors qu’ils avaient encore des nageoires, et finalement ils ont conquis la terre et sont devenus les premiers tétrapodes. [four-limbed animals].”

Homme plus âgé, front ridé, cheveux gris, bleu oui, regardant par-dessus des lunettes, souriant, portant une veste bleue, une chemise blanche imprimée.
Le professeur John Long dit que le site est le bon âge pour trouver des fossiles rares d’animaux terrestres primitifs.(Équipé)

Le professeur Long a déclaré que l’âge et le type de fossiles trouvés sur le site signifiaient qu’il y avait une chance de trouver certains des premiers animaux à marcher sur terre.

En particulier, selon lui, les poissons à nageoires découverts sur le site seraient les ancêtres directs des premiers animaux qui marchaient sur terre.

“Le Saint Graal de tout cela serait de trouver un tétrapode précoce, un animal à quatre pattes, car ils sont extrêmement rares”, a déclaré le professeur Long.

“Seules une douzaine environ sont connues de la période dévonienne dans le monde.

Le Dr McGrath a déclaré que la perspective de trouver l’un de ces fossiles était ce qui l’avait attiré sur le site.

“Un pantalon de fourmi serait comme ça. Ce serait la découverte ultime”, a-t-il déclaré.

“C’est ce qui rend ce site vraiment remarquable, car il se passait tellement de choses dans un sens évolutif.”

Un fossile dans un bâtiment éclairé par la lumière.
De nombreux fossiles trouvés sur le site sont exposés au musée Age of Fish de Canowindra.(ABC Nouvelles : Hugh Hogan)

À long terme, le Dr McGrath espère créer une attraction touristique sur le site de fouilles pour partager sa passion pour la paléontologie avec le public.

Et j’espère convaincre certaines personnes qu’il ne s’agit pas uniquement de dinosaures.

Une femme d'âge moyen souriante aux cheveux longs et un homme portant un chapeau, une veste noire et un jean se tiennent devant l'enseigne du musée Age of Fishes.
Les enfants d’Alex Ritchie disent que leur père est ravi que quelqu’un d’autre poursuive l’œuvre de sa vie.(ABC Nouvelles : Hugh Hogan)

L’héritage continue

Les enfants d’Alex Ritchie, Shona et Bruce Ritchie, disent que leur père est “sur la lune”. Le Dr McGrath fait le travail de sa vie.

“Il l’appelle son bébé”, a déclaré M. Ritchie.

Le Dr Ritchie et Sir David se penchent sur une dalle de pierre fossilisée dans un bâtiment avec un écran d'information éclairé derrière.
Le Dr Ritchie (à gauche) et Sir David Attenborough inspectant les fossiles de Canowindra en 2013.(Fourni par : Cabonne Conseil)

Tous deux ont dit que c’était le rêve de leur père d’agrandir le site de fouilles, et c’était formidable de voir un passionné de fossiles s’emparer du site.

“C’est doux-amer, mais surtout c’est bien parce que je sais que ça va dans la bonne direction”, a déclaré Bruce.

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