Mars est plus belle que jamais

Quand Corrine Rojas vient travailler, Mars l’attend. Il se rend au bureau, attrape une tasse de café, puis récupère les dernières dépêches du rover Perseverance de la taille d’une voiture de la NASA à l’intérieur d’un cratère dans l’hémisphère nord de Mars. Rojas, ingénieur des opérations à l’Arizona State University, vérifie que les caméras principales du rover fonctionnent bien et qu’elles ont capturé les images que les scientifiques ont demandé de ramener à la maison. Il se prélasse alors dans les vues merveilleuses de notre voisin céleste. “Je suis souvent le premier à regarder des photos de rover de Mars”, a déclaré Rojas.

Et Mars a été particulièrement beau ces derniers temps. Cela ne veut pas dire que la planète a travaillé sur son apparence ; mis à part les vents soufflant la poussière, il est resté pratiquement inchangé pendant quelques milliards d’années. La différence réside en nous, et en particulier la mission Persévérance, qui a pris les vues les plus nettes de la surface martienne à ce jour. Le travail du rover consiste à rechercher dans la roche des signes potentiels de vie fossilisée, mais depuis son arrivée en février dernier, il est devenu tout à fait le photographe de paysage.

Plus en détail que jamais, nous voyons les affleurements rocheux de la planète rouge regorgeant de texture, couche après couche. Les bruns et les oranges doux et atténués du paysage sont remarquablement vibrants. Le sol est presque soyeux. Dans notre ciel nocturne, Mars n’est rien de plus qu’un point mandarine brillant. Dans les images de Persévérance, non seulement cela ressemble à une vraie planète, mais cela semble réel place. C’est une chose de regarder une photo agrandie de Mars comme une sphère parfaite contre la noirceur de l’espace. C’en est une autre de voir quelque chose que vous pourriez facilement imaginer trouver sur la page de Tripadvisor sur les meilleurs parcs d’État de l’Arizona.

La gauche: une trace laissée par les instruments du rover Persévérance. Corriger: rochers sur un paysage de sable soyeux. (NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

“Vous voulez juste faire de la randonnée dans cet environnement”, explique Jim Bell, un planétologue à l’Arizona State University qui dirige l’équipe de tournage sur laquelle Rojas travaille. “Apportez de l’eau, apportez de l’oxygène.” Mars serait en fait un endroit terrible pour faire de la randonnée, sans parler de vivre. “En réalité, cet endroit essaierait de nous tuer de tant de façons”, m’a dit Bell. Mais les images sont toujours dignes d’être évanouies.

Les scientifiques et les ingénieurs ont parcouru un long chemin depuis les tentatives précédentes de capturer des vues rapprochées de Mars. En 1965, la sonde Mariner 4 de la NASA a effectué le premier survol et a transmis ses observations à la maison. De retour sur Terre, la conversion des données en images du monde réel était un processus lent – si lent que les employés du Jet Propulsion Laboratory ont extrait avec enthousiasme et impatience des chiffres des données Mariner pour faire correspondre les couleurs, ont imprimé les chiffres sur du papier, puis ont peint sur un toile de fortune avec des pastels que l’un d’eux avait acheté dans un magasin d’art local. Lorsque la vraie affaire est finalement arrivée, c’était la première fois que l’humanité avait un gros plan de la surface d’une autre planète.

Vue peinte à la main de la surface de Mars créée à partir des données du survol de Mariner 4 en 1965
Vue peinte à la main de la surface de Mars par la NASA en 1965 (NASA/JPL-Caltech/Dan Goods)

Les premières images prises à la surface de Mars ont été capturées par la deuxième mission de la NASA en 1976. L’atterrisseur Viking 1, posé sur le sol martien, a révélé un champ de rochers rougeâtres s’étendant jusqu’à l’horizon. À la fin des années 1990, la NASA a commencé à envoyer un flux constant de robots qui, contrairement aux atterrisseurs, pouvaient se déplacer et capturer l’environnement martien sous différents angles. Le rover Curiosity, qui est arrivé en 2012, est toujours aussi fort et remplit sa pellicule sur le flanc de la montagne, à environ 2 300 milles (3 700 kilomètres) de la pelouse de Persévérance.

Pendant ce temps, le rover Persévérance a les meilleurs yeux robotiques sur Mars à ce jour, bien qu’ils ne soient pas aussi sophistiqués qu’on pourrait le penser. “Selon les normes électroniques grand public d’aujourd’hui, ces caméras qui se trouvent sur Mars et ailleurs dans le système solaire sont loin d’avoir une résolution aussi élevée”, a déclaré Bell. Il n’y a pas d’Internet haut débit entre la Terre et Mars, il y a donc des limites aux données que le rover peut transmettre à la maison. Mais Perseverance a 23 caméras, six de plus que Curiosity, et elles sont plus avancées que celles utilisées lors des missions précédentes. Selon Katie Stack Morgan, scientifique du projet de mission de la NASA, Perseverance a été conçu pour explorer Mars de manière plus autonome que les rovers précédents, ce qui signifiait développer des caméras suffisamment performantes pour prendre en charge cette capacité. Alors que certaines des caméras de Curiosity tournent en noir et blanc, le même ensemble sur Persévérance tourne en couleur, ce qui aide les scientifiques à repérer les cibles d’intérêt scientifique du nouveau rover. Cette fonctionnalité signifie que même les caméras d’urgence Persévérance, qui ont le même objectif que la caméra de recul d’une voiture, produisent d’excellentes images haute résolution. Vous pouvez pratiquement entendre le craquement du gravier sous les roues du rover.

Image de roches sédimentaires sur Mars prise par les caméras de danger du rover Persévérance
Une vue des roches sédimentaires des caméras de danger du rover Persévérance (NASA/JPL-Caltech)

Le rover Perseverance a également plus de capacités d’imagerie que Curiosity, a déclaré Bell. Pour faire fonctionner leurs instruments dans les froids matins et soirs martiens, les rovers doivent utiliser du carburant supplémentaire pour se réchauffer. Curiosity, qui a maintenant dix ans, évite de se surmener pendant ces heures pour conserver son alimentation ; parfois il y a un travail plus important à faire que de prendre des photos. Mais Perseverance est toujours agréable, ce qui signifie qu’il peut tirer parti de la photographie classique. “Si vous voulez vraiment faire ressortir la texture d’une surface rocheuse, photographiez-la lorsque le soleil est bas”, a déclaré Bell. “Et puis tous les petits bords, les imperfections irrégulières et les bosses et tout ce qui commence à projeter une ombre et est beaucoup plus visible.”

De nouvelles images de Mars atteignent la Terre chaque jour, ou chaque jour qui marque un jour légèrement plus long que notre jour martien. L’équipe de tournage de Bell ne travaille généralement pas le week-end, mais “il y a beaucoup de gens parmi nous qui ne peuvent tout simplement pas se connecter et voir ce qui arrive”. Rojas est chargé d’assembler les images de la caméra principale du rover pour créer des vues panoramiques pour le public (et qu’il souhaite utiliser comme papier peint chez lui). Les vues ne vieillissent jamais pour eux, ni pour tout scientifique ou ingénieur qui a le privilège surréaliste de voir un nouvel endroit dans le système solaire avant tout le monde. Et c’est particulièrement excitant quand quelque chose d’utile sur le plan scientifique émerge des photos.

La roche sédimentaire récemment photographiée par les caméras de danger de Persévérance est exactement ce que le rover a été conçu pour étudier. L’ancien paysage ici, dans un cratère appelé Jezero, a été façonné par la boue, le limon et l’eau il y a plus de 3,5 milliards d’années, lorsque les scientifiques pensaient que Mars était un monde doux avec des rivières et des lacs. Si la vie microbienne existait alors, elle a peut-être été aplatie dans ces couches et préservée à ce jour – une perspective passionnante pour les extraterrestres curieux d’à côté qui se demandent si la vie est née ailleurs dans le système solaire. “Rien de tel quand ils sont juste devant le rover et qu’ils se disent : ‘Aha ! C’est pour cela que nous sommes venus ici », a déclaré Morgan.

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