Huit ans après la mort de son chien en garde à vue à Baltimore, une femme se bat pour le bien-être animal avec Charm City Companions

Dans les jours qui ont suivi, Sarah Gossard a été plongée dans un tourbillon ahurissant d’événements.

Soudain, des journalistes locaux ont fait exploser son téléphone et se sont présentés à sa porte d’entrée. La division des affaires internes du département de police de Baltimore a fait de même.

C’était en 2014, et le shar-pei de sept ans de Gossard nommé Nala venait de mourir aux mains des policiers de Baltimore. Nala s’était échappée de sa cour de Canton et courait en ville lorsqu’elle a mordu la main d’une femme qui essayait de la garder dans le jardin.

La police est arrivée et l’a attrapé avec un bâton de chien après une bagarre. Mais ensuite, l’officier a sorti un couteau et lui a tranché la gorge. Les tribunaux ont jugé qu’il n’était pas coupable d’accusations de cruauté envers les animaux, témoignant que Nala avait peut-être étranglé l’officier avant la tranche.

Peu de temps après la mort de Nala, Gossard a dû faire un choix : laissera-t-il l’histoire se dérouler sans elle dans les gros titres et finalement le palais de justice ?

“C’était comme ça : je peux m’enfermer et m’asseoir à la maison ou je peux utiliser cela comme une plate-forme et sensibiliser”, a-t-elle déclaré.

Samedi, Gossard organisera sa 10e collecte de fonds à la mémoire de Nala – et la première depuis que la pandémie de coronavirus a forcé la tenue d’événements en ligne. L’événement de ce mois-ci au Luna Garden de Fells Point de 11 h à 16 h comprendra de la musique live, des vendeurs, une tente à bière et une vente aux enchères silencieuse, avec de nombreux articles donnés par des entreprises de Canton et de la région de Baltimore.

“Je suis allé dans différents bars, restaurants, magasins et je leur ai demandé s’ils voulaient participer et ils ont dit:” Oh mon Dieu, je m’en souviens “”, a-t-il déclaré.

Les bénéfices seront reversés à Charm City Companions of Baltimore, une organisation à but non lucratif qui aide les propriétaires d’animaux vulnérables à Baltimore à prendre soin de leurs animaux en fournissant un transport gratuit pour les rendez-vous chez le vétérinaire, de la nourriture et des fournitures gratuites pour animaux de compagnie et plus encore, principalement en porte-à-porte. souvent dans des communautés historiquement sous-financées et limitées pour demander aux résidents ce dont ils ont besoin.

Dans les premières années, les collectes de fonds de Gossard ont profité à la SPCA du Maryland et à d’autres groupes, mais dans Charm City Companions, il a trouvé une organisation hyper-locale qui pourrait utiliser une augmentation des dons.

D’une certaine manière, Charm City Companions et Gossard étaient censés travailler ensemble, explique Annie Pruitt, directrice exécutive du groupe. Le même mois, Nala a perdu la vie, les bénévoles de Companions ont commencé à frapper aux portes de Baltimore.

“Je suis dans les tranchées en tant que directeur exécutif, donc c’est difficile. Je ne peux pas faire de médias sociaux et ceci et cela. J’essaie donc d’obtenir plus de soutien”, a déclaré Pruitt.

En juin, cela faisait huit ans depuis la mort de Nala. Des images ont inondé la chronologie Facebook de Gossard, avec des chiens qu’il n’avait jamais rencontrés debout à côté de panneaux indiquant “#JusticeforNala”.

«Cela a provoqué beaucoup d’émotions; Je ne vais pas mentir”, a déclaré Gossard. “Mais j’ai un excellent système de soutien.”

Le chat entendit un miaulement étranglé provenant de la carapace de tortue éparpillée à l’ombre des grands arbres de la cour.

Voici Popcorn, le chat du quartier de Douglass Homes à East Baltimore.

Lorsque Pruitt a ouvert une boîte de Friskies, Popcorn est soudainement devenu brillant. Il sortit avec empressement de la nourriture humide d’un récipient Tupperware en attente que les voisins avaient probablement mis de côté à cet effet.

Popcorn n’est pas le seul animal à bénéficier de l’invasion de Douglass Homes par les Charm City Companions. Il y a Misty, un chat roux sociable qui vit avec Christine Price et Steve Zen. Et Cane, un petit Yorkie nerveux appartenant à Mia Johnson de l’autre côté de la rue.

Zen a déclaré que les ressources de Companions seraient “certainement” utiles, en particulier compte tenu de l’inflation récente.

“Je ferai de mon mieux”, a déclaré Zen.

Lorsque Pruitt est arrivé à Douglass Homes un jeudi saisonnier de juin, il était bien équipé. Elle et un bénévole ont apporté de la nourriture pour chiens et chats, des coussinets pour chiots et de la litière pour chats à la réception, où Charlene Neal, coordonnatrice des services pour la Douglass Homes Housing Authority, les attendait.

Neal leur a montré les armoires de la zone commune qui pourraient être utilisées comme garde-manger pour animaux de compagnie, un endroit où les résidents peuvent s’approvisionner en nourriture, litière, colliers et plus encore.

Ce jeudi-là, Pruitt a également décidé de faire du porte-à-porte pour rechercher des propriétaires d’animaux dans le complexe qui pourraient bénéficier d’un trajet chez le vétérinaire ou de fournitures supplémentaires. À presque chaque arrêt, elle et la bénévole Carroll Wonson ont distribué des aimants avec leur numéro de téléphone, conçus pour fournir à peu près tout le soutien dont les amoureux des animaux pourraient avoir besoin.

“Nous nous considérons en quelque sorte comme un triage, comme dans un hôpital”, explique Pruitt. “Tout ce qui a à voir avec les animaux – nous essayons.”

Cela signifie peut-être répondre au téléphone pour aider quelqu’un à parler de ce qu’il faut faire lorsqu’un animal tombe malade. Cela signifie peut-être apporter un climatiseur donné dans la maison de quelqu’un pour aider les gens et les animaux domestiques à rester au frais.

Charm City Companions s’est récemment vu prêter un grand entrepôt dans le centre commercial Eastpoint de Dundalk pour stocker 26 palettes de nourriture et de litière pour chiens et chats fournies par Chewy.

“J’ai vraiment l’impression que cela pourrait devenir quelque chose d’incroyable”, a déclaré Pruitt.

Le cas de Nala a été une révélation pour les défenseurs locaux des droits des animaux, a déclaré Katie Flory, directrice des soins communautaires et du plaidoyer pour la SPCA du Maryland.

“Il y avait beaucoup de gens dans notre communauté qui étaient très en colère à cause de leur amour des animaux, mais nous devons aussi regarder cela du point de vue des policiers : qu’ils n’avaient pas la formation”, a déclaré Flory. “Ils ont fait ce qu’ils pensaient être le mieux. La meilleure façon d’apporter des changements est donc de travailler avec eux pour les aider à acquérir plus de connaissances pour l’avenir.

Après l’incident, Flory, qui siège également au conseil consultatif du maire sur la maltraitance des animaux, a aidé à coordonner un cours de formation pour les policiers de la ville axé sur la meilleure façon de gérer les animaux sur le terrain. Cela comprenait des discussions sur le comportement des animaux et une évaluation environnementale pour rechercher des preuves de la présence d’animaux.

“Une autre chose très rapide et facile est que s’ils frappent à la porte – s’il y a une porte grillagée – ils mettent le pied sur la porte grillagée, car souvent le chien se précipite et ouvre la porte sans que la personne le sache. Des choses simples comme ça », a déclaré Flory.

Flory a déclaré que de nombreux agents ont également reçu des laisses à utiliser à la place des matraques pour chiens, qui peuvent être nécessaires dans certains cas lorsque les chiens agissent de manière agressive, mais pas tout le temps.

Les détails de l’incident avec Nala ont été vivement débattus au tribunal, où l’officier Jeffrey Bolger a été accusé de divers chefs de cruauté envers les animaux. Les procureurs ont nommé Bolger comme l’agresseur, affirmant que des témoins l’avaient entendu commencer à étouffer Nala après qu’elle ait résisté aux tentatives des officiers de le retenir. Son équipe de défense a fait valoir qu’il essayait simplement de faire sortir Nala en coupant une artère de sa gorge, et qu’à ce moment-là, elle était déjà morte ou mourante, peut-être étranglée au poteau utilisé pour la capturer.

La défense a même mis l’ancien MD du Maryland David Fowler à la barre. Le bureau du procureur général du Maryland procède à un examen des décès en garde à vue, que Fowler a supervisé lors d’un examen médical après avoir témoigné au nom de l’officier de police de Minneapolis Derek Chauvin que la cause du décès de George Floyd était “indéterminée” mais les maladies cardiaques et la consommation de drogue . Cependant, un tel examen n’inclurait pas l’affaire Nala.

Fowler, qui a convenu qu’il n’était pas habitué à surveiller des animaux ou à effectuer des autopsies, a contredit le vétérinaire qui a examiné le chien, arguant que des échantillons de sang et l’apparence de son rein pourraient indiquer qu’il était mort avant l’intervention de Bolger. sa cause exacte de décès était difficile car sa tête avait été coupée pour un test de rage avant un examen post-mortem. Il a dit au tribunal qu’il avait donné son témoignage de manière positive.

Le juge s’est rangé du côté de la défense et Bolger a finalement reçu des arriérés de salaire du service de police pour le temps qu’il a purgé pendant la suspension.

Ni Bolger ni Thomas Schmidt, l’autre officier qui a été inculpé dans l’incident mais dont les accusations ont été abandonnées, ne se trouvent au département aujourd’hui, a déclaré la porte-parole Niki Fennoy. Bolger a été contraint de prendre une retraite anticipée du service de police, a déclaré son avocat à l’époque.

Le sergent de police de Baltimore, René Aguilera, qui travaille du côté ouest de la ville, a déclaré que les rencontres avec des animaux peuvent être courantes avec de nombreuses conséquences possibles. Après être devenue amie avec Gossard, Aguilera a été surprise d’apprendre les actions de Bolger ce jour-là en 2014, a-t-elle déclaré.

“Je ne comprends pas pourquoi un officier approcherait un animal hostile”, a-t-il déclaré, surtout après l’avoir capturé.

Aguilera a déclaré qu’elle essayait toujours d’être consciente de l’état d’esprit de l’animal et de la façon dont l’arrivée d’officiers pourrait l’affecter.

« Vous vous présentez avec tout cet équipement. Votre radio est allumée. Votre caméra est allumée”, a-t-il dit. “Cela rend l’animal fou.”

Amoureuse des chiens autoproclamée, Aguilera a adopté un chien qu’elle a rencontré il y a quelques années alors qu’elle patrouillait dans la ville. Conduisant près de l’avenue Edmondson un jour, il a vu une petite silhouette noire entrer et sortir de la circulation.

Le pit-bull de Mangey était couvert de plaies et d’égratignures, mais son tempérament a brillé, a déclaré Aguilera.

“Je suis tombée amoureuse de lui”, a-t-elle déclaré.

Le contrôle des animaux est arrivé et elle a été emmenée au refuge de sauvetage et de soins des animaux de Baltimore pendant que les agents recherchaient un propriétaire possible. Après que personne ne soit venu, Aguilera l’a adoptée et l’a nommée Ela.

Mais les rencontres avec des animaux au travail ne se passent pas toujours aussi bien pour les policiers, a déclaré Aguilera. Parfois, les agents qui répondent aux appels entrent dans la propriété de quelqu’un et rencontrent un animal agressif. La première étape d’Aguilera dans de telles situations est d’essayer de créer une barrière entre elle et le chien, en utilisant une chaise, par exemple. Soutenir l’animal avec votre avant-bras est un dernier recours. Pendant ce temps, il commence à essayer de communiquer avec le propriétaire, lui demandant de surveiller son animal de compagnie.

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“Soit le propriétaire suit ou utilise [the dog] comme un outil », a déclaré Aguilera.

Dans ce dernier cas, selon Aguilera, elle essaie de mettre de la distance entre elle et l’animal agressif, par exemple en reculant hors de la maison. C’est à ce moment qu’il peut avoir besoin d’appeler à l’aide du contrôle des animaux.

Une politique de la police de Baltimore de 2017 exige que les agents contactent le contrôle des animaux si un animal mordant ou attaquant n’est pas vacciné contre la rage ou si l’attaque était grave. Selon la politique, les opérateurs de contrôle des animaux sont responsables de “prendre toutes les mesures d’exécution nécessaires”, y compris la saisie du chien ou la délivrance d’une citation.

“Cela aurait été bien si les choses se passaient différemment”, a déclaré Gossard à propos de l’incident de 2014 avec Nala. Peut-être que les officiers auraient pu être plus indulgents dans leur approche. Il n’était généralement pas du tout agressif, alors Gossard soupçonne qu’il avait peur et désespéré de se protéger d’un groupe d’étrangers.

“Mais j’ai passé des années à essayer d’être en paix avec ça. Et maintenant qu’au moins quelque chose de bien en est ressorti avec la collecte de fonds – et j’espère qu’il y a plus de prise de conscience – je ressens une sorte de paix”, a-t-elle déclaré.

Cela a pris quelques années, mais Gossard a un nouveau chien. Un Shar-pei, comme Nala, nommé Rhino.

“Cela a également aidé à la guérison”, a déclaré Gossard.

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