Critique : “Immense World” d’Ed Yong est une visite fascinante de la perception non humaine

GRAND MONDE
Comment les esprits animaux révèlent des régions cachées autour de nous
Par Ed Yong
Illustré. 449 pages. Maison aléatoire. 30 dollars.

Faisant écho à une personne dans l’eau, un dauphin perçoit non seulement la forme extérieure d’une personne, mais aussi ce qu’il y a à l’intérieur, y compris le squelette et les poumons. Les embryons de tiques à l’intérieur de leurs œufs non éclos peuvent détecter les vibrations d’un prédateur attaquant et libérer une enzyme de leur visage qui dissout les coquilles à l’intérieur, leur permettant d’émerger et de s’échapper.

Le fait que j’aie été surpris à tant de moments en lisant le nouveau livre d’Ed Yong sur l’esprit animal, An Impense World , témoigne de ses talents extraordinaires de conteur, même si cela dit peut-être aussi quelque chose de malheureux à mon sujet. Je m’émerveillais de ces détails parce que je les trouvais étranges ; mais il s’avère que lorsque j’essaie d’élargir un peu ma perspective, ils ne sont pas si étranges. L’un des thèmes de Yong est qu’une grande partie de ce que nous considérons comme “extrasensoriel” est “simplement sensoriel”. Un terme comme “échographie” est un “effet anthropocentrique”. L’oreille moyenne humaine peut avoir une limite de fréquence supérieure de 20 kilohertz, mais la plupart des mammifères peuvent bien entendre dans la gamme des ultrasons.

Yong présente ces faits dans un esprit généreux, clairement conscient qu’une partie de ce qui attire les lecteurs est de découvrir à quel point nous sommes peu nombreux à savoir ces faits. J’aurais appelé le livre “éclairant”, mais Yong m’a fait réaliser à quel point un tel adjectif est biaisé; les humains en tant qu’espèce sont « si implacablement visuels » que la lumière en est « venue à symboliser la sécurité, le progrès, la connaissance, l’espoir et la bonté » pour nous – et nous avons donc illuminé la planète pour la rendre plus confortable pour nous. le rendant moins habitable pour les autres. Les lumières artificielles se sont révélées être une attraction fatale pour les tortues marines naissantes, les oiseaux chanteurs migrateurs et certains insectes, les orientant vers des prédateurs ou les désorientant jusqu’à l’épuisement.

Comprendre cela nous oblige à élargir les limites de notre propre “bulle sensorielle unique” pour comprendre comment les autres espèces vivent leur environnement. Le livre de Yong est drôle et élégamment écrit, épargnant heureusement le jargon, bien qu’il introduise un mot allemand utile qu’il utilise tout au long : Umwelt. Cela signifie “environnement”, mais il y a un peu plus d’un siècle, le zoologiste allemand balte Jakob von Uexküll l’utilisait plus spécifiquement pour désigner cette bulle mentale – le monde perceptif d’un animal.

Les animaux du livre de Yong sont pour la plupart non humains, mais les scientifiques font aussi nécessairement partie de son histoire. “Les explications du scientifique sur les autres animaux sont basées sur les données qu’il collecte, influencées par les questions qu’il pose, guidées par son imagination, limitées par ses sens”, écrit Yong. Humain Umwelt façonne nécessairement la façon dont nous percevons les autres Umwelten. “The Big World” fait inévitablement référence à l’essai du philosophe Thomas Nagel qui entame cette lutte, “What’s It Like to Be a Bat?”

Mais certaines personnes peuvent être plus ouvertes que d’autres. De nombreux biologistes sensoriels rencontrés par Yong ont une perception différente, voient les couleurs différemment ou ont du mal à se souvenir des visages familiers : “Peut-être que les personnes qui vivent le monde d’une manière considérée comme atypique ont un sens intuitif des limites de la typicité”, écrit-il. .”

Le crédit…Ursula Solty

Le “monde immense” est organisé par des stimuli et leurs sens correspondants, en commençant par l’odorat et le goût et en atteignant la capacité de certains animaux – oiseaux, bourdons – à détecter le champ magnétique terrestre. En matière de vision, il existe un compromis entre sensibilité et résolution ; les humains ont une acuité visuelle exceptionnelle pendant la journée, mais ont beaucoup plus de mal à voir la nuit, tandis que les animaux avec une meilleure vision nocturne n’enregistrent pas des images nettes de loin comme nous le faisons. “Les sens paient toujours”, écrit Yong. “Aucun animal ne perçoit bien tout.” Le monde nous inonde de stimuli. L’enregistrement des pièces est assez éprouvant ; traiter entièrement cette inondation constante serait énorme.

Cependant, l’animal utilise les différents sens dont il dispose faire sentir le monde environnant. Les moustiques sont attirés par la chaleur des hôtes à sang chaud, mais ils n’attaquent que s’ils sentent d’abord le dioxyde de carbone – sans dioxyde de carbone, la sensation de chaleur n’est pas un repas pour le moustique, mais un signe de danger potentiel. Le scientifique dit à Yong que la protection des gens contre les moustiques est une entreprise complexe qui nécessite la prise en compte simultanée de plusieurs sens. le petit insecte a “un plan B à chaque point”.

De tels échanges sont des anomalies dans le livre. Yong n’est pas du tout intéressé par la question familière de savoir comment utiliser l’esprit animal au profit de l’homme ; il veut que nous essayions de comprendre comment les animaux vivent le monde afin que nous puissions comprendre comment les animaux vivent le monde. Les moustaches d’une souris servent à fouetter, ce qui lui permet de balayer l’espace autour de sa tête; ce qui ressemble à la trajectoire de vol chaotique d’une mouche reflète les thermomètres finement réglés dans ses antennes qui la guident vers des températures plus confortables. “Les animaux ne sont pas simplement des aides pour les humains ou du fourrage pour le remue-méninges”, écrit Yong. “Ils ont une valeur en eux-mêmes.”

S’il y a un avantage à essayer de s’imaginer dans les expériences des autres, peut-être réside-t-il dans la simple difficulté de le faire ; les limites de la bulle sensorielle de chaque espèce doivent nous rappeler que chacun de nous ne peut acheter qu’une tranche de réalité. Le livre précédent de Yong, I Contain Multitudes, était une exploration des microbes et des microbiomes ; ses écrits pour The Atlantic sur la pandémie de Covid-19 ont souvent montré comment la réponse à la crise a été limitée par nos hypothèses sur le monde et notre place dans celui-ci. Yong aimerait que nous réfléchissions plus largement – ​​et il s’avère que les gens sont prêts pour cela.

Voir grand nous aiderait à réaliser que les vraies merveilles de la nature ne se limitent pas à un désert lointain ou à un autre paysage sublime – ce que Yong appelle « la magnificence d’un autre monde ». Il y a autant de grandeur dans le sol de l’arrière-cour que dans les canyons de Sion. Réaliser l’immensité de ce monde devrait nous inspirer l’humilité. Nous devons juste nous remettre d’abord.

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