Des milliers de crabes géants se rassemblent au large des côtes australiennes. Les scientifiques ont besoin de votre aide pour le comprendre

Ne suis-je pas assez jolie ? Cet article fait partie d’une série sur The Conversation vous présentant des animaux australiens peu connus qui ont besoin de notre aide.


Des milliers d’armées locales d’araignées de mer apparaissent chaque hiver dans les eaux peu profondes au large de la côte sud de l’Australie. Ils forment d’énormes tas sous-marins, dont certains sont aussi grands qu’une personne. Ces crustacés fascinants ont pour mission risquée de grossir.

Les crabes ne peuvent tout simplement pas grandir comme les humains et les autres créatures au corps mou. Ils doivent sortir de leur coquille, élargir leur chair molle et durcir une nouvelle coquille, tout en cherchant un repas doux et facile auprès de prédateurs affamés.

Ce processus de mue rend les crabes maladroits et non coordonnés, rendant toute fuite difficile. On pense que c’est l’une des raisons pour lesquelles ils se rassemblent en si grand nombre – pour se protéger mutuellement.

Les rassemblements spectaculaires attirent des touristes d’un état à un autre et d’outre-mer et ont même été présentés dans un documentaire de la BBC. Mais malgré toute cette attention, les scientifiques en savent très peu sur ces créatures particulières. Nous avons besoin de votre aide pour enquêter.

Il reste encore beaucoup à apprendre sur les araignées de mer.
Julian Finn / Musées Victoria

La sécurité en chiffres

Crabes araignées d’Australie du Sud (Leptomithrax gaimardii) sont généralement orange à brun rougeâtre. Leur carapace atteint 16 cm et leurs pattes jusqu’à 40 cm, et elles sont communément appelées grandes araignées de mer.

On pense que les araignées de mer sont répandues dans les eaux plus profondes. Mais ils sont plus visibles pour les humains lorsqu’ils se rassemblent près du rivage en hiver et parfois à d’autres moments de l’année.

Lorsque les crabes araignées sont ensemble, ils perdent leurs vieilles coquilles dans une action synchronisée qui prend environ une heure. Les cancers restent ensemble jusqu’à ce que de nouvelles coquilles dures se forment, ce qui prendra probablement quelques jours.

Le résumé peut prendre quelques semaines. On pense que les crabes mous cherchent refuge au milieu des tas, protégés par des crabes encore en train de muer.

Après cela, les crabes araignées retournent dans des eaux plus profondes et leur vie solitaire, laissant le fond marin avec des coquilles jetées.



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Une araignée de mer fraîchement muée à côté d'une vieille coquille
Une araignée de mer fraîchement muée, à gauche, à côté d’une vieille carapace.
Élodie Camprasse

Beaucoup d’énigmes à résoudre

Des accumulations d’araignées de mer ont été officiellement signalées le long des côtes de Victoria et de Tasmanie. Historiquement, la plupart des observations hivernales ont été enregistrées sur la péninsule de Mornington, en particulier près des jetées de Rye et de Blairgowrie.

Des preuves anecdotiques suggèrent que des rassemblements peuvent avoir lieu ailleurs. Par exemple, cette année, une concentration dans la partie ouest de la baie de Port Phillip a été signalée.

Mais il y a encore tellement de choses que nous ne savons pas sur les araignées de mer, telles que :

  • combien y a-t-il d’araignées de mer ?
  • combien s’accumule en vrac?
  • Combien de temps durent les crabes ?
  • quels signaux les crabes utilisent-ils pour savoir qu’il est temps de s’accoupler ?
  • pourquoi les crabes se rassemblent-ils au même endroit pendant plusieurs années consécutives, puis ne reviennent pas ?

La plupart des rassemblements d’araignées de mer semblent se produire en hiver, mais on sait qu’ils se rassemblent également à d’autres moments. Par exemple, des agrégations ont été signalées à la fin du printemps, au milieu de l’été et au début de l’automne dans certaines parties de la baie de Port Phillip et ailleurs dans le Victoria et la Tasmanie.

Ces agrégations ne semblent pas être liées à la mue – en fait, nous n’avons aucune idée de pourquoi elles se produisent !

Source : Élodie Camprasse.

Nous avons besoin de votre aide

Un projet de science citoyenne appelé Spider Crab Watch a été lancé pour mieux comprendre les agrégations de crabes araignées.

Nous invitons tout le monde – y compris les plongeurs, les pêcheurs, les nageurs et les plaisanciers – à signaler où ils voient des araignées de mer, seuls ou en groupe. Nous aimerions également entendre les personnes qui trouvent des carapaces d’araignées de mer abandonnées sur la plage, car cela suggère qu’une agrégation s’est produite à proximité.

Les rapports nous aident à déterminer les habitats et les conditions propices aux populations d’araignées de mer. Nous attendons des observations de la baie de Port Phillip et de l’autre côté du Great Southern Reef, qui abrite des araignées de mer. Le récif s’étend de la Nouvelle-Galles du Sud dans le sud de l’Australie à l’Australie occidentale et à la Tasmanie.



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L’enregistrement d’une observation est un processus rapide. Indiquez simplement la date, l’heure et l’emplacement des araignées de mer et répondez à quelques questions. Les photos ne sont pas indispensables, mais toujours les bienvenues.

Nous utilisons également la recherche traditionnelle pour résoudre ces mystères. Cela comprend des relevés sous-marins, le marquage des araignées de mer et l’utilisation de caméras accélérées pour capturer des images d’araignées de mer et de leurs prédateurs dans les zones où des concentrations sont attendues.

Après agrégation, les images capturées sont téléchargées sur le portail Web. Les personnes intéressées à travers le pays (et le monde) peuvent ensuite analyser les images pour nous aider à compter les araignées de mer et à identifier leurs prédateurs.

Si cela vous intéresse, inscrivez-vous pour les mises à jour de Spider Crab Watch.

Ce programme et des recherches plus larges sont soutenus par un financement du gouvernement de Victoria.

un groupe d'araignées de mer sous les plongeurs
Les scientifiques veulent que les gens signalent où ils voient des araignées de mer.
Élodie Camprasse

Comprendre nos océans

Les objectifs de cette recherche s’étendent bien au-delà des araignées de mer. Les chercheurs veulent également savoir si l’accumulation d’araignées de mer aide les prédateurs à maintenir des populations saines.

D’énormes raies pastenagues, des phoques, des oiseaux de mer et certains requins sont souvent repérés près des lieux de rassemblement. Mais nous avons besoin de plus d’informations pour comprendre comment les collectes de crabes affectent les animaux au sommet de la chaîne alimentaire.

Les araignées de mer ont captivé l’imagination des amoureux de l’océan pendant des décennies, mais nous en savons si peu sur leur vie.

Ce projet nous aidera à recueillir des informations sur ce spectacle naturel étonnant et son rôle dans l’environnement marin.



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