Les pumas de Los Angeles et les léopards de Mumbai sont devenus des prédateurs urbains. Leur coexistence fournit des leçons pour d’autres villes en croissance

Le Grand Los Angeles et Mumbai, en Inde, partagent de nombreux superlatifs comme le summum du cinéma, de la mode et des embouteillages. Mais il y a une autre similitude qui se cache dans l’ombre, la plupart du temps vue marchant tranquillement à quatre pattes la nuit.

Ces métropoles sont les seules mégapoles au monde avec plus de 10 millions d’habitants où les grands félins – les lions des montagnes dans l’une et les léopards dans l’autre – se développent, se reproduisent, chassent et entretiennent un territoire dans les limites de la ville.

Des études à long terme dans les deux villes ont exploré comment les grands félins rôdent dans leurs jungles urbaines et comment les humains peuvent mieux vivre avec eux – des leçons qui pourraient être appliquées à plus d’endroits dans les décennies à venir.

“Il y aura plus de villes comme celle-ci à l’avenir à mesure que les zones urbaines empiéteront davantage sur les habitats naturels”, a déclaré Audra Huffmeyer, une biologiste qui étudie les pumas à l’Université de Californie à Los Angeles.

Le Grand Los Angeles et Mumbai sont les seules mégapoles au monde avec plus de 10 millions d’habitants où les grands félins se reproduisent, chassent et détiennent un territoire dans les limites de la ville.(AP : Service des parcs nationaux)

Autoroutes et habitat fragmenté

Il y a vingt ans, des chercheurs de Los Angeles ont mis un collier de repérage sur leur premier chat, un grand puma mâle nommé P1 qui protégeait largement les montagnes de Santa Monica, une zone côtière située dans et à côté de la ville.

“Le P1 avait la même taille que le sud de la Californie, environ 150 livres [68 kilograms]”, a déclaré Seth Riley, un écologiste du National Park Service qui a participé à l’effort. “Ces mâles dominants sont ceux qui se reproduisent – ils ne peuvent pas tolérer d’autres mâles adultes sur leur territoire.”

À l’aide d’un suivi GPS et de pièges photographiques, les chercheurs ont suivi l’ascension et la chute de la dynastie P1 sur sept ans à travers plusieurs compagnons et portées de chatons.

“2009 était la dernière fois que nous savions quoi que ce soit sur P1”, a déclaré Riley. “Il a dû y avoir une bagarre. Nous avons trouvé son collier, du sang sur la pierre. Et nous ne l’avons plus revu. Il était assez vieux.”

Les biologistes du Service des parcs nationaux de la zone de loisirs nationale des montagnes de Santa Monica mesurent les incisives P-22 pendant la capture
À Los Angeles, les pumas sont munis d’un collier et surveillés. (AP : Service des parcs nationaux)

Depuis lors, Riley a aidé à coller environ 100 autres pumas à Los Angeles, créant une énorme base de données sur le comportement des lions qui a aidé à comprendre de combien de territoire les chats ont besoin, ce qu’ils mangent (principalement des cerfs), à quelle fréquence ils croisent des gens. . et qui peuvent menacer leur avenir.

Comme pour les rois européens médiévaux, la consanguinité s’est avérée être la plus grande menace.

Vivre dans de petits territoires séparés par des autoroutes a conduit certains mâles à s’accoupler avec des filles et des petites-filles qui ne pouvaient naturellement pas se disperser davantage.

Cela a conduit à des problèmes génétiques tels que des problèmes de fertilité et des queues tordues.

“D’après l’analyse génétique, nous savons que P1 s’est accouplé avec sa fille, P6, ce qui était le premier cas que nous ayons documenté de cette consanguinité très proche”, a déclaré Riley.

Le lion de montagne mâle adulte P-64 sort du tunnel
Le lion de montagne mâle adulte P-64 sort d’un tunnel dans la zone de loisirs nationale des montagnes de Santa Monica.(AP : Service des parcs nationaux )

Léopards dans les paysages urbains

À Mumbai, l’une des villes les plus densément peuplées au monde, les léopards sont également regroupés : une cinquantaine se sont adaptés à un espace parfait pour 20 personnes. Cependant, les chats nocturnes restent aussi la plupart du temps hors de vue.

“Parce que ces animaux sont si secrets, vous ne savez pas grand-chose sur eux. Vous ne pouvez pas simplement les observer”, a déclaré Vidya Athreya, directeur de la Wildlife Conservation Society of India, qui faisait partie d’une équipe de recherche qui a récemment stocké cinq léopards. colliers de repérage.

Au cœur de l’aire de répartition du léopard se trouve le parc national de Sanjay Gandhi, une zone protégée entourée sur trois côtés par un paysage urbanisé, comprenant un quartier de 100 000 personnes et près d’une douzaine de léopards.

Un petit léopard est assis sur un arbre dans la colonie d'Aarey
Un petit léopard est assis dans un arbre de la colonie d’Aarey, en bordure de la pointe sud du parc national Sanjay Gandhi à Mumbai, en Inde.(PA : Rafiq Maqbool)

Les chercheurs ont abordé des questions spécifiques pour les gestionnaires du parc, telles que la façon dont les chats traversent les routes qui vivent à proximité du parc.

Pour obtenir une réponse, ils ont mis le cou d’un grand mâle appelé le Maharaja. Ils ont constaté qu’il marchait principalement la nuit et parcourait plus de 60 kilomètres d’un parc à Mumbai à un autre à proximité en une semaine environ.

Leopard a traversé une route nationale très fréquentée en utilisant le même endroit pour dépasser trois fois. Il a également traversé la voie ferrée.

La route choisie par le Maharaja est proche de la nouvelle autoroute et du corridor commercial en construction.

Connaître les habitudes de passage des grands félins pourrait aider les décideurs politiques à prendre des décisions éclairées sur les endroits où construire des passages souterrains pour animaux afin de réduire les accidents, ont déclaré les chercheurs.

Vivre à côté des grands félins

À Los Angeles, des études à long terme sur les pumas qui ont montré des dommages à l’habitat fragmenté ont contribué à alimenter une campagne réussie pour construire un pont de passage de la faune sur l’autoroute américaine 101, l’une des autoroutes les plus fréquentées de la ville. La construction a commencé le 22 avril.

Lorsqu’il sera achevé dans trois ans, le pont sera recouvert de plantes indigènes et comprendra des murs anti-bruit spéciaux pour minimiser les perturbations lumineuses et sonores pour les animaux nocturnes.

Il relie les montagnes de Santa Monica et les montagnes de Simi, augmentant ainsi le bassin de rencontres pour les pumas locaux.

Mais apprendre à vivre avec des chats n’est pas seulement une question de décisions d’infrastructure, c’est aussi une question de choix humains et d’éducation.

Quand Athreya a commencé à prôner la coexistence avec les léopards de Mumbai, elle a été accueillie avec scepticisme et repoussée par d’autres biologistes et décideurs politiques. Ils pensaient qu’il serait impossible pour les grands félins de vivre aux côtés des humains sans friction importante, ou pire.

“Le récit dominant concernait le conflit”, a-t-il déclaré. Mais il a aidé à orienter la conversation vers “des négociations, améliorant la situation à la fois pour la faune et les gens”.

Cela ne veut pas dire que vivre à côté d’un grand prédateur est sans danger. Purvi Lote a vu son premier léopard à Mumbai à l’âge de cinq ans sur le porche de la maison d’un parent.

Kiran Lote coiffe les cheveux de sa fille Purvi Rohid alors qu'elle se prépare à aller à l'école
Purvi Lote a vu son premier léopard à l’âge de cinq ans.(PA : Rafiq Maqbool)

Il a couru vers sa mère dans la peur. Mais maintenant, la fillette de 9 ans dit qu’elle n’a pas peur des gros chats.

Comme les autres enfants, il ne sort pas seul après la tombée de la nuit. Les enfants et même les adultes voyagent en groupe la nuit, tout en écoutant de la musique sur leur téléphone pour que les léopards ne se fassent pas surprendre.

Mais la règle la plus élémentaire, selon le jeune : “Si tu vois un léopard, ne le dérange pas.”

Éviter les conflits meurtriers

À Mumbai, les léopards se nourrissaient principalement de chiens sauvages, qui fréquentaient les tas d’ordures à l’extérieur de la forêt et n’attaquaient principalement les humains que lorsqu’ils étaient acculés ou attaqués.

Mais en 2010, 20 personnes sont mortes dans des attaques de léopards à Mumbai, a déclaré Jagannath Kamble, un agent de la forêt protégée de Mumbai.

Le tournant a été la prise de conscience qu’un service forestier en sous-effectif ne pouvait pas simplement répondre à des attaques isolées en attrapant et en transportant des léopards après leur retour dans la forêt.

Au lieu de cela, il a décidé de se concentrer sur la tentative de faire coexister les humains avec les prédateurs.

En 2011, les responsables ont fait appel à des bénévoles, des groupes non gouvernementaux et les médias pour mettre en œuvre le programme d’éducation du public.

Depuis lors, le nombre de morts a régulièrement diminué et personne n’a été tué dans une attaque depuis 2017.

Une équipe de rangers du parc national Sanjay Gandhi organise une démonstration de leur sauvetage
Le département des forêts a décidé de se concentrer sur les humains coexistant avec les prédateurs.(PA : Rafiq Maqbool)

La dernière victime connue était la fille de 4 ans de Muttu Veli, Darshini.

Veli, une employée de bureau arrivée à Mumbai en 1996, a déclaré que Darshini avait l’habitude de jouer devant leur maison dans un bidonville à la lisière de la forêt et qu’elle ne rentrait tout simplement pas chez elle.

Son corps mutilé a finalement été retrouvé.

“Ma fille est partie. Elle ne reviendra pas”, a-t-il déclaré.

Il n’y a eu aucun décès humain attribué aux pumas à Los Angeles, mais il y a eu une attaque non mortelle contre un enfant en 2021.

Un puma P-23 traverse la route
Les deux villes ont appris que piéger, tuer ou déplacer des chats n’est pas la solution.(AP : Service des parcs nationaux )

Les deux villes ont appris que piéger, tuer ou déplacer des chats n’est pas la solution.

“La translocation et le meurtre aggravent les conflits”, a déclaré Beth Pratt, directrice régionale californienne de la National Wildlife Federation. “Mieux vaut une population stable qu’une population où les hiérarchies et les territoires sont perturbés.”

L’évitement est la stratégie la plus sûre, a-t-il dit.

PA

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