Les éléphants sont-ils en deuil ? Peut-être, mais pas au sens “humain” du terme

L’émotivité apparente et les grandes différences individuelles dans les réactions des éléphants à leurs morts méritent en effet une enquête plus approfondie.

Un éléphant mâle adulte caresse les restes d’un autre éléphant mâle dans le parc national de Kaziranga, Assam

Le chagrin humain est souvent décrit comme une réaction naturelle à la perte de quelqu’un ou de quelque chose d’important. Nous pouvons ressentir une variété d’émotions, comme la tristesse ou la solitude. Mais des non-humains pourraient-ils jamais éprouver de telles émotions ?

Nous ressentons un lien inexplicable avec les grands mammifères charismatiques tels que les éléphants. Il pourrait y avoir plusieurs raisons derrière cela, telles que leur intelligence, leur espièglerie et leur proximité avec la famille. Cependant, leur capacité à vivre des émotions complexes, telles que le chagrin, se démarque particulièrement.

De nombreux cas ont été enregistrés dans le monde entier où ces gentils géants ont réagi lorsqu’ils ont rencontré les restes d’autres éléphants, quelle que soit la force de la relation qu’ils partageaient avec les humains morts.

Certains caressaient les reliques en les touchant doucement avec leurs trompes et leurs pieds, tandis que d’autres les sentaient et les goûtaient et essayaient même de les soulever et de les porter. Il est intéressant de noter que certains éléphants recouvrent soigneusement leur corps de terre, de feuilles et de brindilles, presque comme s’ils effectuaient des rituels funéraires.

Des études ont également montré que certains éléphants visitent spécifiquement les ossements de leurs proches décédés. Cependant, l’aspect commun de tous ces cas est le silence inquiétant des éléphants lors de l’inspection des restes.

Selon les mots de la chercheuse sur les éléphants Joyce Poole, « La chose la plus troublante est leur silence. Le seul bruit est le lent souffle d’air de leurs valises alors qu’ils examinent leur compagnon mort.

Lorsque la matriarche Victoria, 55 ans, est décédée en juin 2013 dans le parc national de Samburu au Kenya, plusieurs parents et éléphants non apparentés se sont rassemblés autour de son corps. L’écologiste Shifra Goldenberg a observé que le fils de Victoria, Malasso, âgé de 14 ans, était l’un des derniers à partir.

Un examen ultérieur des restes de Victoria a révélé deux nouvelles coupures, une sur sa joue et une sur le haut de sa bouche, qui semblaient toutes deux avoir été faites après la mort. Goldenberg a expliqué : « Nous pensons qu’il est possible [Malasso] essayé de le prendre parce qu’il a ces longs crocs.

Un autre éléphant qui se trouvait près du corps était la plus jeune fille de Victoria, Noor. Lorsqu’il a finalement quitté les restes, ses glandes temporales ont suinté du liquide, une réaction qui a été associée à la peur, au stress et à l’agressivité chez les éléphants d’Afrique.

Comme leurs homologues africains, les éléphants d’Asie ont subi un stress en réponse à des individus morts ou mourants.

Un aspect important qui peut éclairer ces événements est que les éléphants d’Afrique et d’Asie forment des liens sociaux solides et des structures sociales complexes, que les scientifiques ont souvent soulignées comme étant présentes chez des créatures vivantes hautement conscientes.

La plupart des groupes familiaux sont constitués de parentes et de leurs jeunes avec des liens sociaux forts ; les hommes quittent généralement leurs groupes familiaux après la puberté, faisant parfois partie de groupes entièrement masculins avec des relations à long terme.

La communication des éléphants est essentielle pour la transmission des connaissances à travers les générations. Pour cette raison, certains chercheurs suggèrent que les éléphants inspectent leurs morts, essayant de glaner des informations importantes par le toucher et l’odorat qui peuvent aider leur propre survie.

En particulier, les connaissances matriarcales peuvent s’avérer essentielles à la survie des individus. Les relations sociales, et par conséquent l’interaction sociale, jouent donc un rôle crucial dans la vie d’un éléphant et peuvent donc influencer de manière significative la communication de l’éléphant même pendant et après la mort.

Le projet Elephant Acoustics se concentre sur l’étude de la communication acoustique des éléphants d’Asie dans le paysage de Kaziranga-Karbi Anglong dans le nord-est de l’Inde.

Le 17 janvier 2020, jour où nous avons observé le comportement des éléphants dans le parc national de Kaziranga, nous avons croisé un éléphant mâle adulte en début de soirée, immobile pendant un long moment et caressant le crâne d’un éléphant mort.

Il a ensuite jeté avec ses pieds ce qui semblait être des morceaux de peau laissés par les oreilles d’un éléphant mort. Au cours de notre observation à long terme, il ne s’est pas nourri ni bu, bien que de la nourriture et de l’eau aient été facilement disponibles dans son voisinage immédiat.

Sa queue était souvent relevée, un comportement couramment observé chez les éléphants d’Asie dérangés. Il tenta de s’éloigner des reliques, mais y revint à chaque fois, comme s’il était étrangement attiré par elles. Des discussions ultérieures avec le personnel du parc ont révélé que l’éléphant mort était également un mâle, soupçonné d’être mort de causes naturelles.

La question demeure alors : peut-on vraiment dire que les éléphants pleurent ? Pour tenter de répondre à cette question, nous pourrions peut-être nous tourner vers la définition de l’émotion de l’anthropologue Barbara J King : « Pour être qualifié de deuil, les survivants qui connaissaient le défunt doivent changer leurs comportements. Ils peuvent manger ou dormir moins, ou être léthargiques ou irritables. Ils peuvent visiter le cadavre de leur ami.”

Le chagrin lui-même peut signifier quelque chose de différent pour chaque personne, mais selon Charles Darwin, il y a une certaine universalité qui peut potentiellement nous unir, nous et nos parents mammifères.

Nous ne sommes peut-être pas en mesure de déterminer à l’heure actuelle si les éléphants “pleurent” au sens humain du terme, mais certaines choses sont certaines : les éléphants s’intéressent considérablement à leurs morts et leur comportement dans de telles situations est très différent. dans des circonstances normales.

Peuvent-ils comprendre ou prévoir la mort ? Sont-ils en deuil ? Ou s’agit-il de manières complexes de répondre à la mort que nous comprenons maintenant ? Toutes ces choses sont des choses que nous sommes encore en train de comprendre.

“Voir des éléphants interagir avec des morts est effrayant, car un tel comportement indique clairement un sens avancé de soi”, a déclaré le chercheur sur les éléphants George Wittemyer. “C’est l’un des nombreux aspects merveilleux des éléphants que nous avons observés mais que nous ne pouvons pas entièrement comprendre.”

L’émotivité apparente et les grandes différences individuelles dans les réactions des éléphants à leurs morts méritent en effet une enquête plus approfondie. Espérons qu’à l’avenir, de tels efforts apporteront des réponses définitives aux questions débattues depuis longtemps qui les entourent.

Les auteurs sont affiliés à l’Elephant Acoustics Project

Les opinions exprimées sont celles des auteurs et ne reflètent pas nécessairement leurs opinions Sur Terre





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