Le dieu léopard de l’Inde, Waghoba, contribue à la conservation de la faune dans le pays

Dans d’autres villes, les gens ont des chats et des chiens, mais nous avons des léopards sauvages comme compagnons. Les léopards font partie de notre famille. Nous prions également Waghoba – notre dieu léopard qui nous protège de tout mal.– Prakash Bhoir, résident de Bombay.

En effet, la métropole animée de Mumbai, la capitale financière de l’Inde, est une ville pas comme les autres. Bien qu’il abrite plus de 20 millions de personnes, son cœur est suffisamment spacieux pour abriter plus de 40 léopards sauvages ! Il y a aussi des temples à Mumbai où les communautés indigènes ou Adivasis vénèrent ces grands félins sous la forme de Waghoba. Et selon la science, ce respect culturel pour les prédateurs permet aux humains de partager l’espace avec la faune, facilitant la conservation à long terme. Ainsi, la compréhension de ces institutions culturelles est essentielle à la mise en œuvre des pratiques modernes de conservation.

Dieux de la forêt et peuple de la forêt de Mumbai

Une famille Bhoir devant leur maison en terre avec des peintures Warli sur les murs. La peinture Warli est une forme d’art tribal qui se concentre sur les éléments de la nature. Crédit d’image : Mahesh Yadav / JY Brothers

Nous, les Adivasis de Mumbai, adorons Hirwa Devi ou le Dieu vert qui bénit nos vies avec des ressources naturelles qui nous maintiennent en vie. Nous prions également Waghoba ou le Dieu Léopard/Tigre. Il est le roi de la forêt. La force et le courage de Waghoba assurent la sécurité de nos forêts. Et nous savons tous que les forêts sont nécessaires à notre surviea déclaré Chaitali Bhoir, une jeune femme et membre de la communauté Adivasi, alors qu’elle nous montrait sa belle maison en terre à Kelti Pada, au cœur de la colonie laitière boisée d’Aarey.

Au temple Waghoba à Bombay
Un Waghoba peint sur une dalle de pierre dans un temple tribal de la colonie d’Aarey, à Mumbai, décoré d’une fleur de souci. Les tigres et les léopards sont vénérés sous le nom de Waghoba. Crédit photo : Oishimaya Sen Nag

Les Adivasis de Mumbai sont des communautés indigènes appartenant à diverses tribus comme Warlis, Kolis, Dubbas et autres. Ils ont un lien profond avec la nature. À Mumbai, ils vivent dans de minuscules hameaux appelés padas, principalement dans et autour de zones boisées telles que le parc national de Sanjay Gandhi et la colonie laitière Aarey adjacente. Les léopards errent à l’état sauvage dans de tels endroits, mais ces gens ne se plaignent guère. Au contraire, ils sont fiers de vivre avec des prédateurs.

Nous respectons les animaux sauvages et leur mode de vie. Nous savons que lorsque la nuit tombe, nous devons rester à l’intérieur et ne pas sortir seuls. Il est temps pour les léopards de se promener. Parfois, ils attrapent notre bétail. Ainsi, lorsqu’un léopard rugit près de nous, nous cassons une noix de coco, priant Waghoba d’épargner notre bétail mais de continuer à protéger notre forêt et notre vie comme il le fait depuis des millénaires.“, a déclaré Prakash Bhoir, le beau-père de Chaital. Un Adivasi, Prakash travaille également dans une société municipale locale.

Léopard de Colonie laitière d'Aarey
Un léopard se reposant la nuit à l’Aarey Dairy Colony à Mumbai. Crédit d’image : Mahesh Yadav / JY Brothers

Selon lui, la plupart des attaques de léopards contre les habitants de Mumbai se produisent lorsque les gens ignorent les règles forestières. Comme les immigrants d’autres endroits envahissent les terres forestières, ils ne prêtent pas attention à la nature. Ils abattent des arbres, jettent des déchets de manière irresponsable et modifient le paysage d’une manière qui nuit au bon fonctionnement de l’écosystème. En raison de l’espace réduit et des proies sauvages, les léopards attirent désormais les chiens et les cochons qui se nourrissent de déchets, les mettant en contact étroit avec les humains. Et parfois, ces prédateurs attaquent les humains, ce qui entraîne une demande publique de retirer les léopards de la région.

Déchets avec des porcs près du parc national de Sanjay Gandhi
Des porcs se nourrissant d’ordures ont été jetés de manière irresponsable à la périphérie du parc national Sanjay Gandhi à Mumbai. Crédit photo : Oishimaya Sen Nag

Contrairement à nos voisins non Adivasi, nous accueillons le léopard. Nous gardons notre environnement propre et sans détritus afin que lorsqu’un léopard vient nous rendre visite, il reste un moment puis s’en va. Il y a quelques mois, la veille du mariage de mon fils, un léopard a visité mon jardin. Il est juste resté là pendant quelques minutes, puis est parti tranquillement. J’ai dit à ma femme que Waghoba est là pour nous bénir avant l’événement !” dit Bhoir en désignant l’endroit où se tenait le léopard à quelques mètres de sa maison.

Bhoir et sa femme cultivent des légumes
Les Bhoirs cultivent leurs propres légumes dans le potager à côté de leur maison, plantent des arbres indigènes et gardent leur environnement propre et vert en adoptant un mode de vie durable. Crédit d’image : Mahesh Yadav / JY Brothers

Bhoir trouve également regrettable que les chaînes d’information rapportent souvent des histoires de léopards entrant dans les maisons des gens, alors qu’en fait les gens ont empiété sur le territoire du léopard. Il craint que la peur des gens envers le léopard ne soit désastreuse pour la forêt. Pour lui, les léopards sont de beaux animaux et non les animaux féroces et sanguinaires que les gens pensent souvent qu’ils sont. La nature les a conçus pour être des carnivores, ils doivent donc chasser pour leur survie. Cela ne peut pas les rendre dangereux. Si c’est le cas, les gens sont aussi dangereux. Mais pour Bhoir et les membres de sa communauté, les léopards font partie de la famille.

Notre affection pour ce bel animal est telle que si nous ne voyons ni n’entendons aucune observation de léopard dans notre région pendant environ une semaine, nous sommes inquiets. Nous craignons que quelqu’un ne les ait tués ou ne leur ait causé d’autres dommagesdit Boir.

Forêt d'Aarey à Mumbai
Forest Aarey Dairy Colony à Goregaon, Mumbai.

Ce lien profond avec la forêt et ses léopards garde Bhoir et les membres de sa communauté tribale sur leurs gardes. Alors que les forêts de Mumbai sont menacées, les Adivasis se lèvent pour protester. Lors du mouvement pour sauver Aarey, beaucoup d’entre eux ont été arrêtés par la police alors qu’ils protestaient contre l’abattage d’arbres à Aarey pour construire une voiture de métro. Cependant, leurs protestations n’ont pas été vaines. Le projet a dû être déplacé vers un nouvel emplacement et une partie d’Aarey a été déclarée réserve forestière.

Science de la conservation et croyances humaines – La connexion

Sanctuaire Waghoba à Varwades Talasari, Maharashtra.
Sanctuaire Waghoba à Varwades Talasari, Maharashtra. Crédits image : Projet Waghoba / Ramya Nair

Le culte de Waghoba et d’autres éléments de la nature ne se limite pas aux Adivasis de Mumbai mais est plus répandu. Une étude de 2021 publiée dans Frontiers in Conservation Science a documenté plus de 150 sanctuaires dédiés à Waghoba dans les villages tribaux Warli à Mumbai et dans d’autres parties de l’État du Maharashtra. L’étude a été menée par des chercheurs de WCS-Inde, WCT-Inde, INN Univ., Norvège et NINA, Norvège.

L’étude a révélé que l’origine de l’institution de Waghoba est enracinée dans ce que la science moderne de la conservation considère comme des “conflits entre l’homme et la faune” et la “destruction du bétail par les grands félins”. Bien qu’il existe de nombreuses variantes de l’histoire d’origine, la plupart dépeignent Waghoba comme un être humain né. Avec le temps, Waghoba a présenté les caractéristiques d’un “wagh ou tigre / léopard” et a tué le bétail du village. Les villageois effrayés voulaient tuer Waghoba, mais sa mère est parvenue à un accord avec eux. Selon l’accord, Waghoba resterait dans la forêt et ne tuerait pas de bétail. En retour, les gens adoraient Waghoba dans les sanctuaires de Waghoba et lui offraient parfois des sacrifices d’animaux pour l’apaiser. Ainsi, selon les chercheurs, l’histoire d’origine de Waghoba elle-même instille un sentiment de parenté avec les grands félins dans le cœur des adorateurs de Waghoba. Et l’institution de Waghoba agit comme un mécanisme d’amélioration de la tolérance qui permet aux humains de partager l’espace avec les principaux prédateurs comme les tigres et les léopards.

Cérémonie de culte de Waghoba
Cérémonie d’adoration de Waghoba. Crédit d’image: Ramya Nair

L’Inde a pratiqué la conservation à travers sa culture pendant des milliers d’années. Les institutions culturelles telles que le culte de Waghoba ont été le moteur du mouvement de conservation profondément enraciné qui s’est répandu dans tout le pays.a déclaré le co-auteur de l’étude, le Dr Anish Andheria, qui est également président du Wildlife Conservation Trust of India et l’un des principaux défenseurs de la faune sauvage en Inde.

“Les anciennes écritures indiennes décrivent les animaux comme des dieux. Des éléphants et des tigres aux fourmis et aux rats, les animaux sont vénérés dans le pays. Un tel respect pour les animaux agit comme un catalyseur pour protéger nos écosystèmes et notre faune”, a-t-il déclaré.

Selon le Dr Andheria, il est maintenant plus important que jamais de reconnaître l’appartenance culturelle des gens avant qu’ils ne disparaissent à l’ère du consumérisme et de la mondialisation, coupant leur lien avec la nature. Le lien entre l’homme et la nature doit être rajeuni et préservé avant de se perdre. Il pense également que l’implication des communautés locales est cruciale pour les futurs objectifs de conservation de l’Inde.

Aarey Léopard par Ranjeet Jadhav
Léopard d’Aarey. Crédit d’image : Ranjeet Jadhav / AareyGP

Au cours des cinq dernières décennies, la conservation en Inde s’est principalement concentrée sur la protection des paysages forestiers contre les humains. Cependant, seuls 5% environ de la superficie du pays pourraient être protégés de cette manière. Ce n’est pas assez. La protection doit maintenant être gérée par la communauté. Les conversations sur la conservation doivent inclure les communautés locales et leurs points de vue lors de la planification des programmes de conservation,” il a dit.

Adhérer au culte de la nature

Aujourd’hui, la situation socio-économique en Inde évolue rapidement. Une urbanisation rapide se produit dans tout le pays. L’intégration de communautés indigènes comme les Adivasis de Mumbai dans la société dominante dilue leurs cultures adoratrices de la nature. Mais des gens comme Bhoirs sont déterminés à s’en tenir à leurs traditions et à leurs croyances.

Les léopards jouent un rôle majeur dans la vie des Indiens de Mumbai. Ici, un peintre Warli peint un léopard sur la façade d’une maison à Aarey Dairy Colony. Crédit d’image : Mahesh Yadav / JY Brothers

Les gens appellent les Adivasis pauvres et analphabètes. Mais nos maisons sont entourées de milliers d’arbres et d’une riche biodiversité. Comment pouvons-nous être pauvres alors que nous avons tant de richesses naturelles ? Nous sommes également fiers des connaissances que nous avons héritées de nos ancêtres. Nous sommes conscients que la forêt nous maintient en vie. Il nous donne de l’oxygène, de la nourriture et plus encore. C’est pourquoi nous vénérons l’eau, le sol, la forêt et la faune. Nous sommes fiers de nos convictions car elles aident à protéger et à préserver les ressources naturelles pour nos générations futures», a déclaré Prakash Bhoir.

Nous sommes comme des invités ici sur terre. Nous devons remercier Mère Terre pour nos vies. Alors ne lui fais pas de mal. Aucune autre espèce ne le fait», est le message de Bhoir à nous tous.

Image de couverture : Un artiste warli peint Waghoba sur le mur d’une maison de la colonie laitière Aarey de Mumbai. Crédit d’image : Mahesh Yadav / JY Brothers

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