Quelles planètes et lunes ont des volcans actifs ?

Les éruptions volcaniques sont courantes sur Terre, mais se produisent-elles également sur d’autres mondes de notre système solaire ? Pendant de nombreuses années, la Terre a été le seul monde connu avec des volcans actifs à sa surface. Bien que des preuves d’activité volcanique aient été trouvées sur la Lune et d’autres planètes rocheuses, les scientifiques n’avaient pas encore trouvé de preuves de volcans actifs. Tout a changé à la fin des années 1970 avec les survols Voyager 1 et Voyager 2 de Jupiter. Lorsque des images de la lune intérieure de Jupiter, Io, ont été renvoyées sur Terre, les scientifiques ont trouvé des preuves évidentes d’éruptions volcaniques à la surface d’Io. Io est devenu le premier monde autre que la Terre à observer des volcans actifs. Au cours des décennies suivantes, les scientifiques ont commencé à trouver des volcans actifs sur de nombreux autres mondes.

Le système solaire intérieur

Vénus est recouverte d’éléments de surface volcaniques, mais aucun volcan actif n’a encore été observé sur Vénus. Nasa

La Terre est la seule planète du système solaire interne où des éruptions volcaniques ont été observées. Cependant, chaque planète rocheuse a des surfaces qui ont été façonnées par l’activité volcanique. La surface de Mercure est couverte de formations volcaniques, suggérant que Mercure a connu des éruptions volcaniques au début de son histoire. Aujourd’hui, le noyau de Mercure s’est probablement solidifié, mettant fin à toute activité volcanique. Vénus est une histoire complètement différente. Toute la surface de Vénus est d’origine volcanique et les archives montrent que la plupart de ces caractéristiques volcaniques ont moins de 500 millions d’années. On pense que Vénus est un monde géologiquement actif qui connaît encore des éruptions volcaniques, mais les scientifiques doivent encore confirmer toute activité volcanique actuelle. La raison pour laquelle aucune éruption volcanique n’a été observée sur Vénus peut être liée au fait que Vénus connaît un volcanisme global, au cours duquel toute la surface entre en éruption toutes les quelques centaines de millions d’années. Nous devrons peut-être attendre un peu avant que les volcans n’entrent en éruption.

Mars possède les plus grands volcans du système solaire, mais on ne sait pas si l’un d’entre eux est actif. On pense que le noyau de Mars s’est solidifié au cours du dernier milliard d’années et que l’activité volcanique a probablement cessé en conséquence. Il y a eu une activité volcanique mineure à la surface au cours des dernières centaines de millions d’années, mais on ne sait pas si des volcans martiens éclateront à nouveau.

Lunes volcaniques

Io
Io, la lune de Jupiter, est le monde le plus volcaniquement actif du système solaire. Nasa

L’une des découvertes les plus étonnantes de notre système solaire au cours des dernières décennies a été la découverte de lunes volcaniquement actives. Il s’avère que le système solaire a plus de lunes volcaniquement actives que de planètes. Ceci est assez intéressant car les lunes ont tendance à perdre leur chaleur interne assez rapidement après leur formation. Pour que la lune soit volcaniquement active, elle doit recevoir un apport constant d’énergie d’une force externe. Pour toutes les lunes volcaniquement actives de notre système solaire, cette énergie provient du frottement gravitationnel des marées de leur planète hôte. Par exemple, alors que Io orbite autour de Jupiter, l’attraction gravitationnelle de Jupiter étire et comprime Io, créant une friction dans son noyau qui se déplace vers l’extérieur sous forme d’énergie thermique. Fait intéressant, pour sa taille, Io est le monde le plus volcaniquement actif du système solaire, abritant plus de 400 volcans actifs confirmés.

Avec Io, un autre monde volcaniquement actif appelé Europa orbite autour de Jupiter. Comme Io, l’intérieur d’Europe est chauffé par l’attraction gravitationnelle de Jupiter. Cependant, Europe étant presque entièrement constituée de glace, ses volcans nous sont inconnus. Il existe des soi-disant cryovolcans en Europe. Au lieu de cracher du magma, les cryovolcans européens émettent de l’eau et de la glace. Une situation presque identique se développe sur la lune Encelade de Saturne. Comme Europe, Encelade est composée principalement de glace et abrite également des cryovolcans.

Le monde en orbite autour de Neptune est le monde le plus éloigné connu pour avoir des volcans actifs. La plus grande lune de Neptune, Triton, abrite plusieurs cryovolcans. Mais contrairement aux volcans d’Europe et d’Encelade, les volcans de Triton émettent principalement de l’azote liquide car sa surface est extrêmement froide. Fait intéressant, ces éruptions volcaniques sont causées par le fait que Triton orbite autour de Neptune sur le mauvais chemin. En d’autres termes, la direction de l’orbite de Triton est opposée à la rotation de Neptune. Cela peut ne pas sembler important, mais cela signifie en fait que Triton est condamné. Neptune vole lentement l’énergie de l’orbite de Triton, amenant la Lune à se rapprocher de Neptune. Non seulement cela rend Triton géologiquement actif, mais cela indique également que Triton finira par être déchiré par la gravité de Neptune.

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