Critique du livre An Pleasant World: How Animal Minds Reveal Hidden Realms Around Us par Ed Yong

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Confession : Je me dispute régulièrement avec des enfants à propos de faits sur les animaux. Souvent, ils ont raison et j’ai tort – je blâme le dessin animé éducatif “Wild Kratts”. Mais j’ai peut-être repris cet avantage grâce au nouveau livre d’Ed Yong, An Enormous World: How Animal Senses Reveal The Hidden World Around Us.

La prémisse du livre est que chaque espèce a accès à une tranche différente de la réalité, et nous, les humains, obtenons de nouvelles perspectives en utilisant ces visions du monde extraterrestres. Cette idée puissante, proposée pour la première fois par le biologiste estonien Jakob von Uexkülli en 1909, a mariné pendant la majeure partie d’un siècle avant de gagner du terrain parmi les scientifiques modernes. La dernière décennie a vu une explosion de la recherche sur la façon dont les autres animaux perçoivent et donnent un sens au monde (également connu sous le nom de « umwelt »). Le journaliste scientifique atlantique Yong rassemble ces découvertes dans “An Mense World”, promettant de donner aux lecteurs un aperçu scientifiquement fondé de ce que ce serait d’être un autre animal.

“A travers le suivi des patients, les technologies à notre disposition, la méthode scientifique et surtout la curiosité et l’imagination, nous pouvons essayer d’avancer [other animals’] mondes », écrit Yong.

Yong passe par les sens, du familier (vue, odorat, goût) à l’exotique (écholocation, électroréception, magnétoréception). Il révèle un monde fourmillant d’informations auxquelles les humains sont (peut-être heureusement) insensibles : des chauves-souris hurlant dans la nuit à des décibels assourdissants, des katyds jouant des tiges de plantes comme des cordes de violon, des fleurs flamboyantes dans des yeux de taureau ultraviolets. Yong explique comment ces sens fonctionnent – parfois jusqu’au niveau biochimique – et nous emmène sur le terrain pour rencontrer les scientifiques à l’origine des découvertes, tout en tissant magistralement ces fils disparates en une seule corde narrative. Mais alors que je terminais chapitre après chapitre, je ne pouvais m’empêcher d’avoir le sentiment que nous continuions d’être en deçà de notre destination promise : nous avons réalisé ce que cela faisait être un autre animal.

C’est peut-être impossible. Vous connaissez peut-être l’essai “Qu’est-ce que ça fait d’être une chauve-souris ?” En 1974, le philosophe Thomas Nagel écrivait. Nagel soutient que même un scientifique qui apprend tout ce qu’il y a à savoir sur l’écholocation ne peut jamais vraiment imaginer l’expérience de la chauve-souris, son umwel. En effet, une chauve-souris a toute une vie d’expériences qui façonnent sa vision du monde, sans parler d’un cerveau et d’un corps complètement différents des nôtres. Le mieux que vous puissiez espérer, soutient-il, est de comprendre à quoi cela servirait tu, une personne, être une chauve-souris.

Je ne pense pas que ce soit une réelle limitation. Même si vous pouviez faire parler une chauve-souris, elle aurait probablement du mal à décrire ses expériences vécues d’instant en instant, tout comme vous seriez perdu si quelqu’un vous demandait de décrire vos expériences sensorielles et conscientes. (C’est-à-dire, à moins que vous ne soyez James Joyce.) C’est parce que votre umwelt est le seul que vous ayez jamais connu. Dans la mesure du possible, la seule façon de comprendre la nature d’un autre animal est par la comparaison et l’imagination, deux domaines où Yong ne parvient pas.

Encore et encore, Yong vacille au bord du précipice de l’expérience d’un autre animal, mais ne fait jamais ce dernier saut d’imagination. Par exemple, lorsqu’il rencontre la scientifique cognitive Alexandra Horowitz et son chien Finn, Yong réfléchit aux idées d’Horowitz sur l’expérience olfactive de son chien : « Les odeurs persistent d’une manière que la lumière ne fait pas, révélant l’histoire. Les anciens occupants de la chambre d’Horowitz n’ont laissé aucune trace visuelle fantomatique, mais leur trace chimique est là pour Finn.

Ce sont toutes des informations vitales, mais elles ne répondent pas à la question fondamentale : à quoi cela ressemble-t-il ? être un chien? Puisque nous, les humains, sommes de telles créatures visuelles, une métaphore visuelle peut aider : les odeurs persistent, alors peut-être que la « vision » du monde d’un chien ressemble à une photographie à longue exposition. Finn “voit” l’image fantomatique qui s’estompe du chien qui était là hier. Il a également une certaine vision aux rayons X (les odeurs traversent les surfaces), mais il est un peu myope car les odeurs ne voyagent pas aussi loin que la lumière.

Yong évite généralement d’utiliser des métaphores sur d’autres sens, mais lorsqu’il s’y livre (ou plus souvent, lorsqu’il cite un scientifique faisant ce saut imaginatif), ce sont les parties du livre auxquelles je continue de penser. Interrogé sur ce que c’est que d’écholocaliser en tant que chauve-souris ou dauphin, Yong spécule que cela pourrait être comme “toucher avec le son”, “C’est comme si un dauphin tendait la main et serrait son environnement avec des mains fantastiques”, écrit-il.

Ce que Yong n’aborde jamais vraiment, ce sont les animaux. interne des vies. Dans le cadre de la révolution umwelt, les scientifiques étudient comment d’autres animaux combinent des informations sensorielles en une expérience unifiée du monde. Ce domaine déroutant et controversé de la psychologie comparée et de l’éthologie cognitive pose des questions telles que : Les chiens sont-ils jaloux ? (Oui !) Les chats comprennent-ils la cause et l’effet ? (Peut-être pas !) Les dauphins ont-ils des sentiments ? (Évidemment).

Ces découvertes étirent l’imagination et nous forcent à contempler de nouvelles manières d’appréhender le monde. Que ressentiriez-vous si vous ne ressentiez aucune séparation entre vous et votre environnement ? Comment ressentiriez-vous le temps s’il ralentissait ou s’accélérait en fonction de la température de votre corps ? Les chats poussent-ils toujours les choses hors des étagères parce que le résultat n’est jamais surprenant ?

Bien que “An Enmense World” ne plonge pas les lecteurs dans le monde des autres animaux, il transmet à quel point nous, les humains, manquons – et comprenons mal – lorsque nous ne considérons pas les visions du monde des autres animaux. C’est en soi une grande réussite. Ou, comme l’écrit Yong : « La tâche sera difficile, comme l’avait prédit Nagel. Mais il y a de la valeur et de l’honneur dans la poursuite.

Sadie Dingfelder est une écrivaine basée à Washington, D.C.

Comment les esprits animaux révèlent des régions cachées autour de nous

Maison aléatoire. 464 pages. 30 $

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