Un climatologue célèbre sur Internet et originaire de North Bay tire la sonnette d’alarme sur le changement climatique

“Mon rôle est très inhabituel, j’ai de la chance de l’avoir”, a déclaré Swain, ajoutant que son rôle n’est possible que grâce au soutien continu du California Conservation Center.

L’importance de messagers efficaces et impartiaux est devenue de plus en plus évidente pendant la pandémie de COVID-19, caractérisée par « des océans de désinformation et de désinformation active », a déclaré Swain, « où la réalité dans laquelle vous vivez est désormais très prévisible pour votre parti.

“C’est un énorme problème de société – bien au-delà du changement climatique – et c’est ce à quoi je suis confronté en tant que climatologue en contact avec le public.”

L’éléphant dans la pièce

Il avait des ambitions différentes en sortant du lycée San Rafael.

À l’UC Davis, Swain a obtenu son diplôme en sciences de l’atmosphère, ce qui l’a conduit à une carrière de météorologue ou de prévisionniste.

À un moment donné de ce processus, ses objectifs ont changé. Il est devenu clair pour lui que le changement climatique était le problème le plus important et le plus important de sa vie.

“J’ai dit, ‘D’accord, je suis toujours un maniaque de la météo, je pense que c’est toujours cool. Mais le changement climatique est le grand éléphant dans la pièce.

Il a également remarqué que de nombreux scientifiques écrivant et parlant du changement climatique ne connaissaient pas vraiment bien la météo, car ils abordaient le domaine à partir de différentes disciplines.

“Peut-être étaient-ils des scientifiques du cycle du carbone ou des physiciens des hautes énergies ou des écologistes ou autre chose”, a-t-il dit.

Aborder le sujet du changement climatique avec une formation en météorologie a semblé à Swain être “un angle intéressant qui a en fait beaucoup de pertinence sociétale”. Après tout, a-t-il expliqué, “La façon dont nous vivons le changement climatique en tant que société passe par le changement climatique.”

En 2011, il s’est inscrit à l’Université de Stanford, où il a obtenu un doctorat. Dans la science du système terrestre. Le séjour de Swain à Palo Alto a coïncidé avec une sécheresse historique dans l’Ouest américain, rapidement suivie d’une tempête de feu tout aussi historique dans le nord de la Californie. L’enfer d’octobre 2017 – y compris l’incendie de Tubbs, qui a brûlé environ 3 000 maisons rien qu’à Santa Rosa – a semblé déclencher une période d’incendies de forêt plus importants et plus destructeurs.

Superlatifs effrayants

La décision de Swain d’étudier les causes et les effets des événements météorologiques et climatiques extrêmes semble intervenir à un moment où ces événements devenaient de plus en plus fréquents.

“Disons simplement que ce n’était pas un accident”, a-t-il déclaré.

Il n’était pas seul. Swain souligne que l’intérêt scientifique croissant pour les événements météorologiques extrêmes est le résultat de l’augmentation de ces événements – qui, dit-il, ne peuvent pas tous être attribués au changement climatique.

“Les conditions météorologiques extrêmes ne sont pas un monolithe”, a-t-il déclaré. Le changement climatique provoque certaines conditions météorologiques, mais pas toutes. Il peut ne pas être responsable d’un froid extrême ou d’un vent extrême, par exemple.

“Mais la liste des choses que le changement climatique n’aggrave pas est plus courte que la liste des choses qu’il est, en particulier dans un endroit comme la Californie où nous voyons des incendies de forêt bien pires, nous voyons des sécheresses pires, plus intenses averses” – ces jours extrêmement rares où il pleut réellement.

“L’année écoulée a vraiment montré que”, a-t-il poursuivi, “avec l’un d’eux jours plus pluvieux dans l’histoire de l’État » – 21 octobre 2021 – suivi de l’hiver le plus sec jamais enregistré au milieu d’une sécheresse extrême.

“Cela fait beaucoup de superlatifs”, a déclaré Swain, qui, pardonnez le jeu de mots, venait juste de s’échauffer.

Les incendies de forêt qui ont ravagé le Golden State au cours de la dernière décennie, a poursuivi Swain, ont causé des destructions sans précédent “non seulement dans le nord de la Californie, mais en fait dans le monde entier” depuis l’avènement de la lutte contre les incendies moderne.

“Cela fait vraiment un siècle que nous n’avons pas eu d’incendies qui ont brûlé des milliers de structures – sauf en temps de guerre”, lorsque cette destruction était intentionnelle.

“Mais maintenant, nous assistons presque chaque année à des incendies qui ont brûlé des milliers de maisons.”

Risque d’inondation, feux de forêt en hiver

De peur que les gens ne se concentrent trop sur les incendies et la sécheresse, Swain nous rappelle qu’il existe des extrêmes “à l’autre bout du spectre” dans cette région.

Il travaille avec The Nature Conservancy sur un projet appelé ARkStorm 2.0, se concentrant – comme le suggère sa poignée inspirée de l’Ancien Testament – sur la menace croissante d’inondations majeures en Californie en raison de l’intensification des rivières atmosphériques due au changement climatique.

Ce projet explore également l’utilisation potentielle de la “gestion stratégique des plaines inondables”, y compris “les reculs de cours d’eau, les inondations et les détournements, et la restauration des aquifères induite par les inondations”, pour réduire ces risques.

Swain travaille également avec The Nature Conservancy sur un projet visant à mieux faire face à la crise croissante des incendies de forêt en Californie en utilisant des brûlages dirigés – des incendies qui éclaircissent les forêts des dépôts de carburant et empêchent des incendies beaucoup plus importants.

Les fenêtres permettant de procéder en toute sécurité à de tels brûlages intentionnels se rétrécissent à mesure que la saison des incendies se prolonge aux deux extrémités. Les incendies de forêt massifs qui ont carbonisé des centaines de milliers d’hectares dans le nord du Nouveau-Mexique ces derniers mois ont été déclenchés par des brûlages dirigés qui sont devenus incontrôlables.

Les experts cherchent à savoir si les brûlages dirigés peuvent être effectués pendant les mois d’hiver, qui “sont de plus en plus chauds et secs dans de nombreux endroits”, a déclaré Swain.

Il en a fait l’expérience directe le 30 décembre 2021, lorsqu’il a été contraint d’évacuer son domicile de Boulder, dans le Colorado, en raison de l’incendie de Marshall. Attisé par des vents de 100 mph, le feu a ravagé les banlieues à l’est de Boulder, détruisant plus de 1 000 maisons. Swain a été épargné.

Il a de nouveau été évacué en raison d’un incendie de forêt en février qui n’a brûlé aucune maison.

“Ce sont des choses étranges compte tenu du calendrier”, a-t-il noté.

Swain conduit parfois à l’est de Boulder vers les Grandes Plaines pour des coups de pied, à la recherche d’orages supercellulaires, dont l’un a récemment déversé de la grêle sur sa voiture.

Ces taches ont rapidement été masquées par les cendres des incendies de forêt en Arizona, “qui ont atterri sur le toit de ma voiture ces derniers jours.

“Je ne sais pas si c’est une métaphore pour quoi que ce soit.”

Ce qui est certain, c’est que Swain continuera d’expliquer ce qui se passe et pourquoi alors que ce théâtre bondé continue de brûler.

L’écrivain Austin Murphy peut être contacté à austin.murphy@pressdemocrat.com ou sur Twitter @ausmurph88.

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