L’adaptation au changement climatique peut piéger certains animaux

Une grande espèce de carnivore a vu son cycle biologique considérablement modifié par le changement climatique et pourrait être pire pour elle, selon une nouvelle étude.

Alors que le changement climatique modifie les environnements dans le monde entier, les scientifiques ont découvert qu’en réponse, de nombreuses espèces modifient le calendrier d’événements importants de la vie, tels que la reproduction.

“C’est une situation malheureuse” hors de la casserole, dans le feu “.”

Avec un dégel printanier plus précoce, par exemple, certaines fleurs fleurissent plus tôt. Mais les scientifiques ne savent pas si ces changements majeurs dans l’histoire de la vie aideront finalement l’espèce à survivre ou entraîneront de plus gros problèmes.

Une équipe dirigée par des chercheurs de l’Université de Washington a analysé des observations de terrain et des données démographiques de 1989 à 2020 sur les populations de lycaons en Afrique en collaboration avec l’ONG locale Botswana Predator Conservation.Lycaon pictus.

Ils ont constaté que sur une période de 30 ans, les animaux ont déplacé leur date de naissance moyenne 22 jours plus tard. Cette adaptation leur a permis de faire coïncider la naissance de nouvelles portées avec les températures les plus froides du début de l’hiver. Mais ce changement important a entraîné une diminution du nombre d’oursons survivant à leur période la plus vulnérable, car les températures pendant leur “période de nidification” post-partum critique ont augmenté au cours de la même période, menaçant la population de cette espèce déjà menacée.

Mère et fils de chien sauvage d’Afrique. (Crédit : Bobby-Jo Via)

Cette étude montre que les lycaons, qui sont apparentés de loin aux loups et élèvent des petits en meute en coopération, peuvent tomber dans un piège phénologique, a déclaré Briana Abrahms, professeure adjointe de biologie et chercheuse à l’Université de Washington. avec le Center for Ecosystem Sentinels. Dans un piège phénologique, une espèce modifie le moment d’un événement majeur de la vie en réponse à l’environnement, mais ce changement s’avère inadapté en raison de conditions environnementales sans précédent, telles que le changement climatique.

“C’est une situation malheureuse” hors de la casserole, dans le feu “”, déclare Abrahms. “Les lycaons ont décalé leurs dates de vêlage plus tard pour maintenir des températures fraîches optimales, mais cela a entraîné des températures de l’eau plus chaudes à la naissance des chiots, ce qui a finalement réduit la survie.”

L’étude suggère que les espèces à des “niveaux trophiques” élevés dans les écosystèmes, comme les grands carnivores, pourraient être aussi sensibles au changement climatique que d’autres espèces, dont les scientifiques n’étaient pas sûrs. D’autres études ont montré que le réchauffement à long terme peut induire des changements phénologiques, ou des changements dans le calendrier des événements clés de la vie, chez les espèces “productrices primaires” telles que les plantes et les “consommateurs primaires” qui se nourrissent de plantes, y compris de nombreux oiseaux et insectes. Mais jusqu’à présent, les scientifiques n’avaient jamais documenté un changement phénologique induit par le climat chez un grand mammifère prédateur. Abrahms et ses collègues montrent que les grands carnivores peuvent en effet réagir fortement au changement climatique à long terme, même si les carnivores sont “plus haut” dans la chaîne alimentaire.

Pour cette étude, l’équipe a analysé plus de trois décennies de données qu’eux-mêmes et leurs collaborateurs ont recueillies sur 60 meutes de lycaons vivant dans une zone de plus de 1 000 miles carrés dans le nord du Botswana. Cette espèce se reproduit chaque hiver chaque année. Après la naissance, les oursons passent environ 3 mois dans la tanière avec leur mère avant de voyager et de chasser avec le troupeau.

Deux lycaons jouant avec un bâton, une moitié dans chaque bouche.
Chiots de chien sauvage d’Afrique. (Crédit : Peter Blinston)

Abrahms et ses collègues ont analysé les dates auxquelles les mères de chiens sauvages africains ont donné naissance à leurs portées chaque année et ont constaté que les adultes retardaient progressivement la reproduction d’environ une semaine par décennie au cours de la période d’étude de 30 ans.

“Bien que la plupart des espèces animales avancent leurs événements d’histoire de vie plus tôt dans l’année avec le changement climatique, cette découverte est un cas rare d’une espèce retardant son histoire de vie et deux fois plus vite que le changement moyen des espèces animales”, explique Jeremy Cohen, chercheur. à l’Université de Yale et au Center for Biodiversity and Global Change, qui n’ont pas participé à l’étude.

Un changement aussi important est probablement dû au taux de réchauffement rapide de la région et au fait que les lycaons ont évolué pour se reproduire dans une « fenêtre de chaleur » étroite, selon Abrahms.

L’équipe a utilisé des données démographiques à long terme pour calculer combien d’oursons ont survécu à la période de mise bas chaque année. Ils ont découvert une corrélation entre les températures de mise bas et la survie : des périodes de mise bas plus chaudes ont entraîné le recrutement de moins de petits dans les troupeaux à la fin de l’hiver, ce qui indique que moins de petits ont survécu à la période de mise bas.

La température maximale quotidienne moyenne pendant la période d’étude a augmenté d’environ 1,6 degrés Celsius, ou 2,9 degrés Fahrenheit, au cours des 30 années. Au cours de la même période, les températures maximales annuelles ont augmenté de 3,8 degrés Celsius, soit un peu plus de 6 degrés Fahrenheit.

Abrahms affirme que l’équipe ne serait pas parvenue à des conclusions inattendues sans des décennies d’observations détaillées sur le terrain menées par Botswana Predator Conservation.

“Nous n’avons pu réaliser cette étude qu’en raison de la disponibilité de cet ensemble de données unique à long terme pour un grand prédateur, ce qui est vraiment rare”, explique Abrahms. “Cela montre la valeur de ces données pour étudier comment le changement climatique affecte les écosystèmes.”

Située dans le nord du Botswana, la zone d’étude fait partie du plus grand habitat continu pour les lycaons d’Afrique, qui sont menacés par la fragmentation et la perte d’habitat, les maladies et les conflits avec les humains. Selon l’Union internationale pour la conservation de la nature, il reste environ 1 400 individus adultes à l’état sauvage.

“Les grands carnivores jouent un rôle extraordinairement important dans les écosystèmes, mais nous avons encore beaucoup à apprendre sur les effets du changement climatique sur ces animaux”, déclare Abrahms. “Les grands changements climatiques comme celui que nous avons trouvé peuvent être plus répandus parmi les grands prédateurs qu’on ne le pensait à l’origine, nous espérons donc que nos découvertes stimuleront de nouvelles études sur le changement climatique d’autres populations de prédateurs sur la planète.”

L’étude paraît Actes de l’Académie nationale des sciences.

D’autres co-auteurs viennent de l’Université de Washington, de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud et de Botswana Predator Conservation. Le financement de l’étude provenait de nombreux donateurs publics et privés au cours de la période d’étude de trente ans.

Source : Université de Washington

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