La confusion des odeurs peut aider à sauver des espèces en voie de disparition

Dans un monde où de nombreux prédateurs chassent avec leur nez, la tromperie olfactive peut être la clé de la survie. Les puffers trouvés en Afrique semblent éviter d’être détectés par les suricates et les chiens au nez pointu. Lors de la nidification, les oiseaux de rivage modifient la composition de leurs huiles corporelles d’une manière qui les rend difficiles à renifler. Les poissons qui mangent des coraux peuvent correspondre à l’odeur du récif environnant, les cachant de la morue affamée.

Aujourd’hui, les écologistes néo-zélandais et australiens pensent que les gestionnaires de la faune devraient envisager des tactiques similaires pour aider à protéger les espèces menacées. Et ils ont des preuves pour suggérer que, dans au moins une situation, cela fonctionne.

“Nous commençons à démêler la base écologique de l’olfaction et à comprendre comment les animaux utilisent l’odorat et pourquoi ils le font – et comment nous pouvons utiliser ces connaissances pour sauver les espèces et protéger les écosystèmes”, a déclaré Catherine Price, écologiste à l’Université de Sydney. .

Price vit dans une partie du monde où les mammifères envahissants, y compris les rats, les campagnols et les chats, se déchaînent, dévastant la faune indigène qui a évolué avant que ces prédateurs n’arrivent avec les colonisateurs européens. Les gestionnaires de la faune en Nouvelle-Zélande et en Australie ont eu du mal à contrôler les attaques, en utilisant abondamment des poisons, des pièges, la chasse et des clôtures, avec des résultats mitigés.

Mais de telles tactiques, qui sont utilisées dans le monde entier, peuvent avoir des inconvénients. Les animaux qui ne sont pas ciblés peuvent être victimes de telles mesures. L’effusion de sang peut soulever des objections. Et parfois, ces approches ne suffisent pas.

Alors, qu’en est-il du sens de l’odorat utilisé par les animaux, des carnivores aux dents acérées aux herbivores ?

Les odeurs peuvent donner un coup de pouce aux animaux dans leur chasse à la nourriture, les aidant à la détecter avant qu’elle ne puisse être vue et leur permettant de se concentrer sur son emplacement. Price et l’entreprise proposent différents moyens d’empêcher cela au nom de la conservation. Les gestionnaires de la faune peuvent répandre des odeurs dans une zone qui imitent l’odeur des organismes qu’ils veulent protéger, forçant les prédateurs à chasser les leurres et ont moins de chances de trouver la vraie chose. De nouvelles odeurs peuvent masquer la présence de certains organismes, comme un assainisseur d’air recouvrant ces chaussettes malodorantes. Les chercheurs écrivent dans un nouvel article que les prédateurs pourraient également apprendre à penser qu’une certaine odeur n’est pas réellement liée à la nourriture. Écologie et frontières environnementales.

“Nous ne faisons que cacher des choses à la vue de tous”, a déclaré Price. “Les butineurs utilisent l’odorat pour trouver des choses, et s’ils ne peuvent pas le trouver parmi toutes les odeurs de fond, ils commencent à chercher autre chose.”

Le concept n’est pas entièrement nouveau. Par exemple, les jardiniers plantent des soucis près de leurs cultures pour repousser les parasites. Les scientifiques ont documenté l’efficacité et l’ont observée à partir des parfums produits par les fleurs.

Cependant, ce n’est pas actuellement un outil largement utilisé dans la communauté de la conservation. Price et ses collègues évoquent une expérience qu’ils ont menée pour illustrer comment cela pourrait fonctionner.

Dans l’île du Sud de la Nouvelle-Zélande, des chercheurs ont entrepris d’étudier dans quelle mesure les odeurs peuvent protéger les oiseaux indigènes nichant au sol – pluviers à double bande, bergeronnettes et huîtriers de l’île du Sud – contre les furets, les chats et les hérissons européens en maraude.

Lorsque les oiseaux sont arrivés pour les saisons de reproduction 2016 et 2017, les chercheurs ont enduit de la vaseline et de la graisse de cailles, de poulets et de goélands dominicains sur les rochers dans un total d’environ 20 kilomètres carrés d’habitat.

Ils ont ensuite installé des caméras pour surveiller le comportement des prédateurs à proximité des emplacements marqués par l’odeur. Ils ont également suivi les oiseaux pour voir dans quelle mesure ils se débrouillaient dans les zones odorantes par rapport à des sites comparables sans odeur d’oiseau.

Les caméras ont montré que si au début les prédateurs passaient beaucoup de temps à renifler autour des rochers odorants, ils ont vite compris que ces odeurs ne correspondaient pas à de la nourriture et y passaient beaucoup moins de temps.

Bien que les leurres soient d’espèces différentes, la perte d’intérêt semble se répercuter sur les vrais nids. Dans les zones traitées avec de la pâte, les œufs ont éclos et ont survécu sous forme de poussins presque deux fois plus souvent. Cela pourrait signifier une augmentation de 127% du nombre d’oiseaux sur 25 ans, ont rapporté des chercheurs l’année dernière. Les progrès de la science.

Cela ne veut pas dire que de telles approches sont argentées. Les gestionnaires de la faune devraient déterminer quelles odeurs imiter ou masquer et comment le faire, ont noté les chercheurs. Cela peut nécessiter d’étudier la signature chimique des parfums pour trouver des parfums qui fonctionnent dans une situation particulière. Entre autres choses, les gens doivent déterminer quelle stratégie est susceptible de fonctionner, quelle zone ils doivent couvrir et combien de temps ils ont besoin pour le faire.

“Il reste encore beaucoup à comprendre”, a déclaré Price. “Mais c’est un nouvel outil puissant à ajouter au kit du gestionnaire de la faune.”

Prix ​​et al. Al. “Désinformation olfactive : Créer de fausses nouvelles pour réduire la recherche de nourriture pour la faune.” Écologie et frontières environnementales. 21 juin 2022.

Image : pxhere

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