Les dragons de mer sont des créatures incroyablement étranges, et nous savons peut-être enfin pourquoi

Regarder le dragon de mer se balancer flottant entre les algues, orné de décorations en forme de feuilles flottant dans les courants océaniques, est une véritable attraction.

Mais les oursins sont bien plus que l’œil d’un plongeur. Les dragons éblouis et les dragons de mer n’ont pas de dents, pas de côtes et leurs épines sont tordues et tordues.

Les scientifiques ont maintenant trouvé des indices génétiques qui peuvent expliquer pourquoi les dragons de mer sont si distincts – leurs génomes ne sont pas seulement pleins de morceaux d’ADN répétitifs qui conduisent l’évolution, mais ils manquent également d’un groupe de gènes qui causent les dents, les nerfs et les traits du visage dans d’autres animaux.

L’étude des génomes des génomes des méridiens a “levé le voile sur le développement des caractéristiques des méridiens” et “exposé les aspects évolutifs intrigants de cette famille de vertébrés inhabituels, les Syngnathidae”, écrit le groupe d’étude. nouveau papier.

Les méridiens appartiennent à la même famille que les poissons sifflés et les hippocampes Syngnathidae, connus pour développer leurs grossesses chez les mâles.

“Ce groupe est tout simplement cool pour un certain nombre de raisons différentes”, déclare Clayton de la génomique évolutive à la Small University of Oregon, qui a co-dirigé l’étude avec la co-chercheuse Susan Bassham.

“Mais les dragons de mer sont bizarres dans un groupe de poissons.”

Pour découvrir pourquoi, Small, Bassham et l’équipe ont séquencé les génomes de deux espèces de dragons de mer : le dragon de feuilles et le genre de mauvaises herbes, tous deux trouvés dans les eaux fraîches au large de la côte méridionale de l’Australie.

Ces poissons élancés, qui dérivent avec des feuilles ressemblant à des feuilles pour aider à les masquer sur les récifs rocheux recouverts de varech, peuvent être difficiles à repérer.

En fait, si insaisissable que la troisième (seulement trois) espèce de dragon de mer, le rare dragon de mer rubis (qui n’a pas été séquencé dans cette étude), n’a pas été vue à l’état sauvage pour la première fois jusqu’en 2017.

Les trois espèces de dragons de mer sont vénérées pour leurs formes corporelles colorées et fantastiques et leurs longs museaux tubulaires suceurs de crustacés, mais le dragon de mer rubis semble avoir perdu les feuilles exposées, tandis que l’évolution a perdu ses volants extravagants.

Les scientifiques pensent que les dragons de mer ont développé leurs traits extravagants assez rapidement, au cours des 50 derniers millions d’années environ, car la bifurcation entre eux et les hippocampes a formé une nouvelle famille.

Cependant, il est moins clair comment ils se distinguent. Pour cette étude, des chercheurs de l’Université de l’Oregon ont collaboré avec des chercheurs du Birch Aquarium du Scripps Oceanographic Institute et du Tennessee Aquarium pour analyser des échantillons prélevés sur des dragons de mer élevés en captivité.

Il s’avère que les dragons de mer, par rapport à le code génétique de leurs parents les plus proches, les poissons-tuyaux et les hippocampes, contient un nombre surprenant de séquences d’ADN répétitives, appelées transposons, également appelées “gènes sauteurs”.

C’est ainsi que les transposons se déplacent, sautant dans le génome, ce qui peut provoquer des changements génétiques rapides – ce qui peut expliquer pourquoi les dragons de mer ont évolué si rapidement.

Comparé à deux parents éloignés, le poisson zèbre et la tige, le génome de la feuille et de la mauvaise herbe meridacra manque de certains gènes qui jouent un rôle irremplaçable chez d’autres vertébrés et contiennent des instructions pour la formation des structures faciales, des dents, des membres et même de certaines parties de ceux-ci. système nerveux central.

Bien que les scientifiques aient été tentés de suggérer que la perte de ces gènes pourrait expliquer comment les dragons de mer ont développé des traits faciaux allongés et des volants stupéfiants, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour étudier l’histoire évolutive des dragons de mer et de leurs proches.

Cependant, les chercheurs n’avaient pas encore fini de photographier un dragon désherbé mâle adulte de la longueur d’une jambe avec des scans microscopiques à rayons X à haute résolution, ce qui a montré que des impuretés décoratives étaient susceptibles de se développer à partir des épines.

“Nous avons vu que les structures de support des limbes des feuilles semblaient être pointues [with fleshy appendages] est ajouté aux extrémités », explique Bassham.

L’équipe a également remarqué que ces supports osseux différaient des os durcis et ossifiés trouvés dans les nageoires de la plupart des poissons osseux et semblaient avoir un noyau de collagène durci, ajoutant à l’histoire des structures corporelles uniques du dragon. être.

Quelle que soit l’évolution des dragons de mer, les résultats sont brillants, voire glamour. On sait qu’il peut y avoir d’autres secrets dans le génome des libellules qui pourraient être révélés par d’autres comparaisons génétiques.

L’étude a été publiée dans PNAS.

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