Le tourisme spatial “pourrait être pire pour la planète que l’industrie du transport aérien”

Audrey Powers, vice-présidente des missions et des opérations de vol de Blue Origins, William Shatner, acteur de Star Trek, Chris Boshuizen, co-fondateur de Planet Labs, et Glen de Vries, co-fondateur de Medidata Solutions, sur la piste d’atterrissage Blue Origins de Jeff Bezos. (Getty Images)

Le tourisme spatial a été dirigé par des milliardaires souriants comme Jeff Bezos et Richard Branson, mais cela pourrait être un désastre environnemental.

Les scientifiques ont averti que la suie noire émise par les lancements spatiaux amplifie leur effet de réchauffement – et le tourisme spatial pourrait également annuler des décennies de progrès sur la couche d’ozone.

Des chercheurs de l’University College de Londres ont utilisé un modèle 3D pour étudier les effets du lancement et de la rentrée de fusées et ont proposé des scénarios de tourisme spatial dans la récente course à l’espace milliardaire.

Les chercheurs ont découvert que les particules de carbone noir, ou de suie, émises par les fusées emprisonnent la chaleur dans l’atmosphère près de 500 fois plus efficacement que toutes les autres sources de suie combinées, y compris les surfaces et les avions. Il en résulte un effet climatique accru.

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Le tourisme spatial peut également avoir un effet catastrophique sur la couche d’ozone, avertissent les scientifiques.

Les tendances de croissance actuelles du tourisme spatial indiquent le potentiel d’un futur appauvrissement de la couche d’ozone stratosphérique supérieure de l’Arctique au printemps.

Les polluants des fusées à propergol solide et le chauffage et les débris des engins spatiaux de retour sont particulièrement dommageables pour l’ozone stratosphérique.

Le co-auteur de l’étude, le Dr Eloise Marais de UCL Geography, a déclaré: “Les lancements de missiles sont généralement comparés aux émissions de gaz à effet de serre et de polluants atmosphériques de l’industrie aéronautique, ce que nous montrons dans notre travail est faux.

“Les particules de suie provenant des lancements de fusées ont un impact climatique beaucoup plus important que les avions et autres sources terrestres, il n’est donc pas nécessaire d’avoir autant de lancements de fusées que de vols internationaux pour avoir un impact similaire.

“Ce dont nous avons besoin maintenant, c’est d’un débat entre experts sur la meilleure stratégie pour réglementer cette industrie en pleine croissance.”

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Pour calculer les résultats, les chercheurs ont collecté des informations sur les produits chimiques des 103 lancements de fusées en 2019 dans le monde, ainsi que des données sur la rentrée des fusées réutilisables et des débris spatiaux.

Ils ont également utilisé les démonstrations récentes des opérateurs de tourisme spatial Virgin Galactic, Blue Origin et SpaceX, et ont proposé les offres annuelles de Virgin Galactic au moins quotidiennement pour créer un scénario pour la future industrie du tourisme spatial.

Ces données ont ensuite été introduites dans un modèle de chimie atmosphérique 3D pour étudier l’impact sur le climat et la couche d’ozone.

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L’équipe a constaté que dans un scénario de fusées touristiques spatiales quotidiennes ou hebdomadaires, l’impact sur la couche d’ozone stratosphérique menace de saper la reprise après la mise en œuvre réussie du Protocole de Montréal.

L’interdiction mondiale des substances appauvrissant la couche d’ozone du Protocole de Montréal, adoptée en 1987, est considérée comme l’une des interventions internationales les plus réussies en matière de politique environnementale.

Le Dr Robert Ryan, co-auteur de l’étude, a déclaré : “La seule partie de l’atmosphère qui montre une forte récupération de l’ozone après le Protocole de Montréal est la stratosphère supérieure, et c’est là que l’impact des émissions de missiles frappera le plus durement. Nous ne s’attendait pas à voir ces changements dans les niveaux d’ozone, qui menacent la progression de la récupération de l’ozone. .

“Nous avons encore beaucoup à apprendre sur l’impact des lancements et de la rentrée de fusées sur l’atmosphère – en particulier la taille future de l’industrie et les types et sous-produits des nouveaux carburants tels que le méthane liquide et les biocarburants.

“Cette étude nous permet d’entrer dans une nouvelle ère du tourisme spatial en gardant les yeux ouverts sur les impacts potentiels. La conversation sur la réglementation de l’impact environnemental de l’industrie des lancements spatiaux doit commencer maintenant afin que nous puissions minimiser les dommages causés à la couche d’ozone stratosphérique. .”

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