Découvrez 5 animaux remarquablement anciens, de l’odeur du Groenland à la tortue de mer sans plumes

Certains animaux peuvent vivre jusqu’à un âge étonnamment vieux, de la fameuse “odeur du Groenland” vieille de 392 ans à une tortue de 190 ans aux Seychelles. Deux études publiées la semaine dernière nous permettent de mieux comprendre pourquoi certaines espèces animales peuvent vivre si longtemps – bien plus longtemps que les humains.

Le premier, publié dans la revue Science, a réfuté certaines théories expliquant pourquoi les amphibiens et les reptiles (comme les tortues) vivent longtemps. Il a constaté que le taux de vieillissement de la plupart des reptiles et des amphibiens est très différent, et peut-être contrairement aux croyances intuitives, le sang-froid n’indique pas une longévité.

La seule exception concerne les tortues, dont on peut supposer qu’elles ont un «phénotype protecteur» où des caractéristiques physiques ou chimiques, telles que les crustacés ou le venin, permettent à l’espèce de vivre plus longtemps.

Une autre étude à laquelle j’ai participé a découvert l’âge du plus vieux poisson d’aquarium du monde : le grand-père d’un poisson-poumon.

Mon grand-père a été envoyé d’Australie à Chicago en 1933 et a vécu dans l’aquarium jusqu’en 2017. Dans notre étude, les changements dans l’ADN du grand-père ont été mesurés pour calculer son âge au moment du décès. Il avait 109 ans.

Déterminer la durée de vie d’un animal n’est pas facile, surtout s’il peut vivre plus longtemps. Il est bien connu que le vieillissement est contrôlé génétiquement car la séquence d’ADN de certains gènes peut prédire la durée de vie potentielle.

Cependant, les pressions environnementales – comme être mangé par un prédateur ou succomber à une maladie – peuvent interrompre l’espérance de vie et expliquer les différences d’âge entre les espèces apparentées, comme les reptiles, dans la première étude.

Ici, je vous présente cinq animaux remarquablement âgés et les vies passionnantes qu’ils ont vécues.

Poisson-poumon Vanaisa

Âge : 109 ans

Espèce : Poisson-poumon australien (Neoceratodus forsteri)

Le grand-père de Lungfish, qui a vécu jusqu’à 109 ans.
© Shedd Aquarium

Le poisson d’aquarium le plus ancien du monde est le grand-père de l’Australie, le poisson-poumon. Dans une étude récente, nous avons utilisé une méthode basée sur l’ADN pour déterminer que mon grand-père avait 109 ans lorsqu’il est décédé.

Il a vécu une vie remarquable. En 1933, son grand-père a fait un voyage de 20 jours de l’Australie aux États-Unis à l’Exposition universelle de Chicago, où il a été visité par plus de 100 millions de personnes à l’aquarium John G. Shedd.

Comme son nom l’indique, les poissons pulmonaires australiens ont une capacité unique à respirer l’air d’un poumon pendant les périodes sèches lorsque les cours d’eau s’arrêtent ou que la qualité de l’eau se détériore.

L’espèce actuellement en voie de disparition a une lignée profondément ancienne. En effet, le poisson-poumon australien est le parent vivant le plus proche de tous les “tétrapodes” terrestres – des animaux à quatre pattes, y compris des grenouilles, des humains et même des dinosaures.



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Pour déterminer l’âge de grand-père, nous avons utilisé un test qui examine les changements “épigénétiques” de l’ADN qui résultent de changements environnementaux et s’accumulent au cours de la vie.

En fait, notre étude a également identifié la sous-population du Queensland dont mon grand-père est issu. Nous avons appris que grand-père était originaire de la rivière Burnett, l’un des trois poissons pulmonaires australiens du Queensland.

Cocky Bennett cacatoès

Âge : 119 ans

Espèce : Brosse à soufre (Galerie Cacatua)

Une photo rare de Cocky Bennett, 117 ans.
Aussie ~ foules / Flickr

Un autre animal australien à longue durée de vie était le Cocky Bennett, qui a vécu jusqu’à 119 ans.

Cocky a vécu au Sea Breeze Hotel à Blakehurst, en Nouvelle-Galles du Sud, et a même écrit un hommage en 1916 à sa mort.

Selon l’hommage, Cocky disait souvent “un à la fois, messieurs, s’il vous plaît” quand d’autres oiseaux le poursuivaient, et “une plume de plus et je m’envole”. Cependant, en raison de sa maladie, Cocky était presque sans plumes pendant les deux dernières décennies de sa vie exceptionnellement longue et avait un long bec convexe et tordu.

On pense que Cocky Bennett a accompagné le capitaine lors de ses voyages pendant 78 ans avant d’exploiter le Sea Breeze Hotel et aurait fait sept fois le tour du monde.



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Il est connu dans la base de données sur le vieillissement et la longévité des animaux que la durée de vie des poils de soufre dans la nature est beaucoup plus courte – 57 ans. Mais ils peuvent vivre en captivité aussi longtemps que les humains.

Les scientifiques doivent être prudents ici, car les animaux captifs vivent souvent plus longtemps que dans la nature.

Tortue Jonathan

Âge : 190 ans

Espèce : Tortue géante des Seychelles (Aldabrachelys gigantea hololissa)

Photo de la tortue Jonathan en 2008.
OFFICE DE TOURISME DE SAINTE-HÉLÈNE / HO

Jonathan, la tortue géante des Seychelles âgée de 190 ans, détient actuellement le record du plus vieil animal terrestre.

On pense qu’il a récupéré en 1832 aux Seychelles. Quand il avait environ 50 ans, Jonathan a été emmené à Sainte-Hélène, une île isolée de l’Atlantique Sud, et présenté au gouverneur de Sainte-Hélène. Jonathan a non seulement survécu au gouverneur, mais a vu 31 gouverneurs différents en fonction.

Photo de Jonathan (à gauche), une tortue de Sainte-Hélène, vers 1900.
WikimédiaCC BY-SA

Une nouvelle étude sur les reptiles et les amphibiens a suggéré que les tortues pourraient vivre longtemps en raison de leur protection supplémentaire contre les crustacés. L’absence de prédateurs peut également jouer un rôle important. Par exemple, les tortues géantes des Galapagos peuvent vivre jusqu’à plus de 100 ans et sont exemptes de tout prédateur sauvage.

Requin du Groenland

Âge : 392 ans

Espèce : Requin du Groenland (Microcéphalie somnifère)

L’étude a découvert un requin du Groenland, âgé d’environ 400 ans.
Julius Nielsen via AP

Cette espèce de requin du Groenland est considérée comme l’animal ayant la plus longue durée de vie. Nous savons peu de choses sur les requins du Groenland. Cependant, une étude de 2016 a utilisé la datation au radiocarbone et a révélé qu’elle avait 392 ans.

Les auteurs ont également estimé que les requins du Groenland n’atteindraient pas la maturité sexuelle avant l’âge de 156 ans.



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Ces requins emblématiques, qui vivent profondément dans les eaux froides de l’océan Arctique et de l’Atlantique Nord, font également partie des requins à croissance la plus lente, à un rythme d’environ 1 centimètre par an. Cependant, ces géants des océans peuvent atteindre plus de 5 mètres de long.

Nous savons peu de choses sur les requins du Groenland, y compris sur leur durée de vie. On pense que le gel des eaux polaires joue un rôle dans leur longévité, car il peut ralentir leur métabolisme.

Merkarpe Ming

Âge : 507 ans

Espèce : Quahog océanique (Arctica islandica)

Ming le rabat gauche de la palourde.
Wikimédia, CC BY-SA

Le quahog océanique est l’espèce qui vit le plus longtemps au monde, beaucoup datant de plus de 400 ans. La moule (ou mollusque bivalve marin) est le seul invertébré de notre liste. Comme le requin du Groenland, cette espèce vit dans les eaux froides de l’Atlantique Nord.

Un quahog nommé “Ming” a vécu 507 ans. Il a été nommé d’après la dynastie chinoise au pouvoir en 1499 et a été découvert au large des côtes islandaises. Son âge a été confirmé par le comptage des bandes de croissance sur l’écorce, ainsi que les cernes de l’arbre.

On ne sait pas pourquoi les crustacés océaniques vivent si longtemps, mais comme les requins du Groenland, on pense que l’eau plus froide joue un rôle pendant cette longue durée de vie.



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