Ce kangourou géant a jadis migré vers la Nouvelle-Guinée, descendant d’un ancêtre australien qui a migré il y a des millions d’années.

Il y a longtemps, presque jusqu’à la fin de la dernière période glaciaire, un étrange kangourou géant errait dans les forêts tropicales montagneuses de Nouvelle-Guinée.

Des études publiées par moi et mes collègues montrent que ce kangourou n’était pas étroitement associé aux kangourous australiens modernes. Il représente plutôt un type de kangourou primitif jusque-là inconnu en Nouvelle-Guinée.

L’âge de la mégafaune

L’Australie abritait toutes sortes d’animaux géants appelés mégafaune, dont la plupart ont disparu il y a environ 40 000 ans. Cette mégafaune cohabitait avec les animaux que nous considérons aujourd’hui comme caractéristiques de la brousse australienne – kangourous, koalas, crocodiles, etc. – mais nombre d’entre eux étaient des espèces plus grandes.

Des wombats géants y étaient appelés Phascolondes kangourous à face courte de 2,5 mètres de haut et des kangourous de 3 tonnes Diprotodone optatum (le plus grand animal sauvage de tous les temps). En fait, certaines espèces de mégafaune australienne, telles que le kangourou rouge, l’émeu et le casoar, ont survécu jusqu’à ce jour.

La mégafaune fossile de Nouvelle-Guinée est beaucoup moins étudiée que celle d’Australie. Cependant, malgré les secrets cachés dans les fossiles de Nouvelle-Guinée, cela nous a donné des indices sur des animaux fascinants et inhabituels dont les histoires évolutives sont étroitement liées à celles de l’Australie.

Les paléontologues ont effectué des expéditions occasionnelles et des fouilles de fossiles en Nouvelle-Guinée, notamment par des scientifiques américains et australiens dans les années 1960, 1970 et 1980.

C’est lors de fouilles archéologiques au début des années 1970, menées par Mary-Jane Mountain, que les deux mâchoires d’un kangourou géant éteint ont été découvertes. Un jeune scientifique (maintenant professeur) nommé Tim Flannery a appelé cette espèce Protemnodon nombe.

Les fossiles décrits à Flannery datent d’environ 20 000 à 50 000 ans. Ils proviennent de Nombe Rockshelter, un site archéologique et paléontologique dans les montagnes du centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Des fossiles d’un autre kangourou et d’animaux géants en jachère à quatre pattes appelés diprotodontes ont également été envoyés de ce site.



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Découverte inattendue

Gavin Prideaux, professeur à l’Université Flinders, et moi avons récemment réexaminé Protemnodon nombe et a trouvé quelque chose d’inattendu. Cet étrange kangourou n’appartenait pas à cette famille Protemnodone, qui vivait auparavant dans toute l’Australie, de Kimberley à la Tasmanie. C’était quelque chose de beaucoup plus primitif et inconnu.

En particulier, il se distingue de tous les autres kangourous connus par ses pinceaux en émail inhabituels et incurvés. Nous avons déplacé l’espèce dans une toute nouvelle famille en Nouvelle-Guinée et l’avons renommée (de manière très créative) Nombe nombe.

Numériser une surface 3D d’un échantillon Nombe nombe, en particulier la mâchoire inférieure pétrifiée du centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. (Musée et galerie d’art de Papouasie-Nouvelle-Guinée, avec l’aimable autorisation de Port Moresby).

Nos découvertes montrent Nombé peut avoir évolué à partir d’une ancienne forme de kangourou qui a migré de l’Australie vers la Nouvelle-Guinée au cours de la période ossète tardive, il y a environ 5 à 8 millions d’années.

À cette époque, les îles de Nouvelle-Guinée et d’Australie étaient reliées par un pont terrestre en raison de la baisse du niveau de la mer, mais elles sont aujourd’hui séparées par le détroit de Torres.

Ce “pont” a permis aux premiers mammifères australiens, y compris la mégafaune, de migrer vers les forêts tropicales de Nouvelle-Guinée. Lorsque le détroit de Torres a de nouveau été inondé, ces populations animales se sont séparées de leurs parents australiens et se sont développées séparément pour s’intégrer dans leur maison en Nouvelle-Guinée tropicale et montagneuse.

Maintenant, nous envisageons Nombé être un descendant d’une de ces anciennes lignées de kangourous. L’animal musclé trapu vivait dans une forêt tropicale de montagne diversifiée avec un sous-bois épais et une couronne fermée. Il s’est développé pour manger les feuilles robustes des arbres et des arbustes, ce qui lui a donné une mâchoire épaisse et de puissants muscles masticateurs.

L’espèce est actuellement connue à partir de seulement deux mâchoires inférieures fossiles. Et bien plus encore reste à découvrir. Quoi Nombé sautille comme des kangourous modernes ? Pourquoi s’est-il éteint ?

Comme c’est typique de la paléontologie, une découverte inspire une toute nouvelle série de questions.

Des animaux étranges mais familiers

On sait peu de choses sur la vie animale endémique en Nouvelle-Guinée en dehors de l’île, bien qu’elle soit très étrange et intéressante. Très peu d’Australiens ont une idée de ce qu’il y a dans le détroit.

Lorsque je suis allé au musée de Papouasie-Nouvelle-Guinée à Port Moresby au début de mon doctorat, j’ai été enchanté par les animaux avec lesquels j’ai été en contact. Il existe plusieurs espèces qui mangent de gros mangeurs de vers au long nez, dont l’un pèse jusqu’à 15 kilogrammes.

Je suis heureux de commencer à creuser dans les forêts tropicales de Nouvelle-Guinée !
Présenté par l’auteur

Il existe également des casernes miniatures et de nombreuses espèces différentes de wallaby, de pic et d’opossum qui n’existent pas en Australie – et bien d’autres dans les archives fossiles.

Nous avons tendance à penser que ces animaux sont uniques aux Australiens, mais ils ont aussi d’autres formes intrigantes en Nouvelle-Guinée.

En tant que biologiste australien, il est étrange et excitant de voir ces animaux “aussie” qui sont devenus des formes nouvelles et étranges dans un autre paysage.

Enthousiasmant pour moi et mes collègues, Nombe nombe pourrait donner un nouveau souffle à la paléontologie néo-guinéenne. Nous faisons partie d’un petit groupe de chercheurs qui ont récemment reçu une bourse pour effectuer trois fouilles dans deux endroits différents de l’est et du centre de la Papouasie-Nouvelle-Guinée au cours des trois prochaines années.

En collaboration avec les conservateurs du Musée de Papouasie-Nouvelle-Guinée et d’autres biologistes, nous espérons inspirer les jeunes étudiants en biologie locaux à apprendre la paléontologie et à découvrir de nouvelles espèces fossiles. Si nous avons de la chance, il peut même y avoir un squelette complet Nombe nombe nous attendant.

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