L’un des plus grands animaux jamais découverts dans les Alpes

La restauration des écosystèmes marins suite à la dévastation à la fin de l’invasion permienne de plusieurs familles de reptiles a conduit au rayonnement explosif bien connu des reptiles marins du début du Trias et du début du Trias moyen.

Les deux principales lignées de reptiles, les ichtyosaures et les sauroptérygiens, faisaient partie de ce rayonnement explosif.

Comme indiqué dans un nouvel article du Journal of Vertebrate Paleontology, à comité de lecture, les paléontologues ont découvert des ensembles de fossiles représentant trois nouveaux ichtyosaures qui pourraient avoir été parmi les plus gros animaux à avoir jamais survécu.

La découverte, fouillée dans les Alpes suisses entre 1976 et 1990, couvre la plus grande dent d’ichtyosaure jamais trouvée. La largeur de la racine de la dent est le double de celle de n’importe quel reptile connu, le plus grand appartenant à l’ichtyosaure de 15 mètres de long.

D’autres restes squelettiques incomplets comprennent le plus grand tronc d’Europe, qui montre le deuxième ichtyosaure en compétition avec le plus grand fossile de reptile connu, le Shastasaurus sikkanniense de 21 mètres de long de la Colombie-Britannique, au Canada.

Le Dr Heinz Furrer, co-auteur de cette étude, faisait partie des équipes qui ont découvert les fossiles lors de la cartographie géologique de la Formation de Kössen dans les Alpes. Les couches rocheuses recouvraient les fonds marins il y a plus de 200 millions d’années. En pliant les Alpes, ils avaient pourtant atteint une altitude de 2 800 mètres !

Aujourd’hui conservateur à la retraite de l’Institut de paléontologie et musée de l’Université de Zurich, le Dr Furrer s’est dit ravi d’avoir découvert “l’ichtyosaure le plus long du monde ; la dent la plus épaisse jamais trouvée et le plus grand tronc d’Europe !”

L’auteur principal P. Martin Sandler de l’Université de Bonn espère que “peut-être plus de restes d’animaux marins géants sont cachés sous les glaciers”.

“Plus c’est gros, mieux c’est”, dit-il. “Les grandes tailles corporelles ont des avantages sélectifs évidents. La vie va où vous pouvez. Il n’y avait que trois groupes d’animaux pesant plus de 10 à 20 tonnes : les dinosaures à long cou (sauropodes), les baleines et les ichtyosaures géants du trias.

Les ichtyosaures ont habité tôt l’océan ouvert, expliquant leur présence dans tout l’hémisphère nord. La taille corporelle des ichtyosaures a également augmenté étonnamment vite, ayant développé des formes géantes avec une longueur de crâne de 2 m au cours des 5 millions d’années depuis sa première apparition au Trias moyen. Tout au long du Trias, les ichtyosaures semblent dominer les océans du monde, montrant une grande diversité et des différences.

Ces reptiles monotones de 80 tonnes patrouillaient Panthalassa, l’océan mondial qui entourait la Pangée continentale, il y a environ 205 millions d’années, lors de la dernière tragédie. Comme le montrent de nouvelles découvertes, ils ont également attaqué les mers peu profondes de Téthys du côté est de la Pangée.

Les ichtyosaures sont apparus pour la première fois après l’extinction du Permien il y a environ 250 millions d’années, lorsqu’environ 95 % des espèces marines se sont éteintes. Le groupe a atteint sa plus grande diversité au cours de la période du Trias et certaines espèces ont survécu au Crétacé. La plupart d’entre eux étaient beaucoup plus petits que les espèces de taille similaire décrites dans S. sikanniensis et dans l’article.

Les ichtyosaures, qui ont à peu près la forme des baleines modernes, avaient des corps allongés et des nageoires caudales dressées. Les fossiles sont concentrés en Amérique du Nord et en Europe, mais des ichtyosaures ont également été trouvés en Amérique du Sud, en Asie et en Australie. Les espèces géantes ont pour la plupart été découvertes en Amérique du Nord, et peu ont été trouvées dans l’Himalaya et en Nouvelle-Calédonie, de sorte que la découverte de nouveaux mastodontes en Suisse signifie une expansion de leur aire de répartition connue.

Cependant, on sait si peu de choses sur ces géants qu’il n’y a que des fantômes. Des preuves attrayantes du Royaume-Uni, qui consistaient en une énorme mâchoire édentée, et de Nouvelle-Zélande suggèrent que certaines d’entre elles avaient la taille d’une baleine bleue. Un article de 1878 croyait les vertèbres de 45 cm de diamètre d’un ichtyosaure de là, mais le fossile n’a jamais atteint Londres et aurait pu disparaître en mer. Sander note qu’« il est très embarrassant pour la paléontologie que nous en sachions si peu sur ces ichtyosaures géants, malgré la taille extraordinaire de leurs fossiles. Nous espérons relever ce défi et trouver bientôt de nouveaux et meilleurs fossiles.

Ces nouveaux spécimens sont susceptibles de représenter le dernier levan. “Au Nevada, nous voyons le début de vrais géants et la fin dans les Alpes”, explique Sander, qui a également co-écrit le premier ichthyosurus, un ichthyosurus géant du mont Nevada l’année dernière. “Seuls les dauphins de taille moyenne à grande et les formes ressemblant à des orques ont survécu au Jurassique.”

Énorme fragment de dent

“De nombreux ichtyosaures du Trias tardif n’ont pas de dents. Les seules exceptions sont Himalayasaurus (Motani et al., 1999) et la dent PIMUZ A/III 670 décrite dans cette étude. L’étude mentionne.

Racine de la dent – trouvée à 60 millimètres de diamètre. Cela en fait la dent d’ichtyosaure la plus épaisse jamais trouvée. Crédit : © Rosi Roth / Université de Zurich

Alors que les petits ichtyosaures avaient généralement des dents, la plupart des espèces géantes connues semblent être édentées. Une hypothèse suggère qu’ils sont nourris en suçant plutôt qu’en attrapant. “Les gros mangeurs parmi les géants devaient se nourrir de céphalopodes. Ceux qui ont des dents sont susceptibles de se nourrir d’ichtyosaures plus petits et de gros poissons », suggère Sander.

La dent décrite dans l’article n’est qu’un autre exemple d’ichtyosaure géant à dents – un autre Himalayasurus de 15 mètres de long. Ces espèces ont probablement joué des rôles écologiques similaires à ceux des cachalots et des espadons modernes. En effet, les dents sont courbées vers l’intérieur, comme les dents de leur progéniture mammifère, indiquant un mode d’alimentation qui facilite la capture de proies, comme les calmars.

“Il est difficile de dire si une dent provient d’un grand ichtyosaure aux dents géantes ou d’un ichtyosaure géant aux dents de taille moyenne”, explique sournoisement Sander. Comme la dent décrite dans l’ouvrage s’était cassée au niveau de la couronne, les auteurs n’ont pas pu l’attribuer à un taxon spécifique. Cependant, la particularité de l’anatomie dentaire a permis aux chercheurs de déterminer qu’elle appartenait à l’ichtyosaure.

“Les dents d’ichtyosaure ont une propriété presque unique chez les reptiles : casser la dentine à la racine de leurs dents”, explique Sander. “Le seul autre groupe qui montre cela, ce sont les escadrons d’observation.”

La plus grosse vertèbre

Deux ensembles de restes squelettiques, composés de vertèbres, de dix fragments de côtes et de sept vertébrés apparentés, ont été attribués au genre Shastasauridae, qui comprend les géants Shastasaurus, Shonisaurus et Himalayasaurus. Une comparaison des vertèbres d’un ensemble suggère qu’elles étaient peut-être aussi grandes ou légèrement plus petites que S. sikkaniensis. Ces mesures sont légèrement faussées par le fait que les fossiles sont des déformations tectoniques, c’est-à-dire qu’ils sont littéralement écrasés par le mouvement des plaques tectoniques, dont la collision les a conduits des anciens fonds marins au sommet de la montagne.

Heinz Furrer - avec la plus grande vertèbre d'ichtyosaure.
Heinz Furrer – avec la plus grande vertèbre d’ichtyosaure. Crédit : © Rosi Roth / Université de Zurich

Les roches à l’origine de ces fossiles, connues sous le nom de Formation de Kössen, étaient autrefois situées au fond d’une zone côtière basse – une lagune très large ou un bassin peu profond.

Cela augmente l’incertitude entourant les habitudes des animaux dont la taille indique leur aptitude aux parties les plus profondes de l’océan. “Nous pensons que les grands ichtyosaures ont suivi les bancs de poissons dans le lagon. Les fossiles peuvent également provenir de vagabonds qui y sont morts », suggère Furrer.

“Il faut être une sorte de bouc de montagne pour accéder aux lits appropriés”, rigole Sander. “Ils ont la caractéristique inquiétante de ne pas être en dessous d’environ 8 000 pieds, bien au-dessus de la limite des arbres.”

“Il y a 95 millions d’années, la partie nord-est du Gondwana, le lama africain (dont la formation de Kössen faisait partie), a commencé à opprimer le lama européen, aboutissant à la formation d’empilements très complexes de diverses formations rocheuses dans les Alpes orogenèse il y a 30 à 40 millions d’années », a-t-il déclaré. Il se trouve que ces scientifiques timides se sont découverts à travers les roches gelées des Alpes et ont transporté des morceaux d’anciens monstres marins presque à la surface pour être inscrits dans le registre scientifique.

Conséquences du modèle PIMUZ A/III 670 :

  1. De nombreux ichtyosaures du Trias supérieur n’ont pas de dents. Les seules exceptions définitives sont Himalayasaurus (Motani et al., 1999) et la dent PIMUZ A/III 670 décrite dans cette étude.
  2. Avec le matériel dentaire petit mais morphologiquement différent de l’Himalaya, la dent fait référence à la diversité des ichtyosaures portant les dents géantes de l’ère du Trias géant.
  3. La découverte souligne que les ichtyosaures du Trias supérieur étaient nettement plus grands que les formes plus familières des racines.

“Les fossiles décrits dans cet article mettent en évidence la distribution mondiale et la diversité écologique des ichtyosaures géants Noria et Reetia et le vaste mouvement de la faune des ichtyosaures à la fin du Trias.” L’étude se termine.

Référence magazine

  1. P. Martin Sander, Pablo Romero Pérez de Villar, Heinz Furrer et Tanja Wintrich. Ichthyosaures géants du Trias tardif dans la Formation de Kössen dans les Alpes suisses et leurs conséquences paléobiologiques. Journal de paléontologie des vertébrés, DOI : 10.1080 / 02724634.2021.2046017

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