Frapper les livres : quelle était la vie sur Internet à 300 bits par seconde ?

Aussi déprimant que cela puisse paraître, notre monde existait avant les réseaux sociaux. Ce furent des moments intéressants où la partie mal éclairée du tarif du gâteau au fromage devait être critiquée, exactement aucune épopée ne faisait rire et aucun beau pion n’était disponible à mordre. Il n’y avait même pas de protagonistes de tous les jours ! Nous vivions comme des sauvages à faible bande passante, entassés autour de l’éblouissement doux des moniteurs CRT et de nos modulateurs de signal bruissants et pratiquants, parfaitement inconscients du bouleversement social que ce nouvel Internet apporte.

Dans son nouveau livre Le monde du modem : une préhistoire des médias sociauxKevin Driscoll, auteur et professeur adjoint au Département d’études sur les médias de l’Université de Virginie, explore les débuts de l’Internet – même avant AOL Online – lorsque le BBS était roi, le WiFi n’était pas encore compréhensible et la vitesse de la pensée électronique dépassait 300 bauds .

Presse de l’Université de Yale

Déclaration de Le monde du modem : une préhistoire des médias sociaux par Kevin Driscoll. Publié par Yale University Press. Copyright © 2022 Kevin Driscoll. Tous les droits sont réservés.


Au début, le rythme cardiaque du monde moderne battait à 300 bits par seconde. Les flux de nombres binaires traversaient le réseau téléphonique en morceaux de 7 et 8 bits, ou “octets”, et chaque octet correspondait à un seul caractère. Un ordinateur domestique typique connecté à un moniteur CRT flou ne pouvait afficher qu’environ mille caractères à la fois, divisés en quarante colonnes et vingt-quatre lignes. A 300 bits par seconde, soit 300 “bauds”, il fallait environ trente secondes pour remplir tout l’écran. Le texte apparaissait plus rapidement que si quelqu’un tapait en temps réel, mais ce n’était pas instantané.

À la fin des années 1970, la vitesse du trafic de données sur les réseaux commutés suivait la spécification publiée par Ma Bell près de deux décennies plus tôt. Établi au début des années 1960, le système AT&T Data-Phone a introduit une technologie fiable pour la communication bidirectionnelle de machine à machine sur les lignes téléphoniques grand public. Bien que Data-Phone ait été vendu à l’origine à de grandes entreprises pour faciliter la communication entre différents bureaux et un seul centre de données, il est rapidement devenu la norme de facto pour les services commerciaux de partage de temps, les bases de données Web et les projets de télécommunications amateurs. En 1976, Lee Felsenstein de la People’s Computer Company a conçu un kit de modem DIY qui offrait une compatibilité avec le système AT&T pour moins de 100 $. Et lorsque de nouvelles entreprises technologiques, telles que Hayes Microcomputer Products à Atlanta et US Robotics à Chicago, ont commencé à vendre des modems sur le marché des PC domestiques, elles ont rassuré les consommateurs sur le fait qu’elles étaient conformes à la norme Bell 103. Au lieu de rivaliser pour la vitesse, ces entreprises ont vendu des fonctionnalités intelligentes aux consommateurs amateurs, telles que les modes de réponse automatique, de numérotation automatique et de télécommande programmable. La publicité de 1980 pour le modem acoustique US Robotics Phone Link mettait l’accent sur sa garantie, ses fonctions de diagnostic et son esthétique de pointe : “Élégant… Silencieux… Fiable.”

Pour survivre, les premiers fabricants de modems informatiques devaient vendre plus que des modems.

Ils devaient vendre la valeur d’être en ligne. La mise en réseau est au cœur de l’informatique personnelle aujourd’hui – pouvez-vous imaginer un ordinateur portable sans Wi-Fi ? – mais à la fin des années 1970, les possesseurs d’ordinateurs ne considéraient pas encore leurs machines comme un moyen de communication. Contrairement à cette vision traditionnelle, les principaux fabricants de modems proposaient leurs produits comme des passerelles vers une manière fondamentalement différente de traiter les données. Comme les ordinateurs personnels, les modems ont été vendus comme des technologies transformatrices, des appareils électroniques grand public qui ont le potentiel de changer votre vie. Novation, le premier acteur de ce jeu de rhétorique, a promis que son emblématique modem noir Cat “vous connecterait au monde”. Hayes a rapidement adopté un langage similaire, décrivant le Micromodem II comme une technologie révolutionnaire qui “ouvre votre Apple II au monde extérieur”. N’oubliez pas que ces “mondes” n’existaient pas encore en 1979. Le marketing moderne a fasciné avec une vision désirable pour le futur proche, créée spécialement pour les passionnés d’informatique. Au lieu de se rendre en voiture dans un parc de bureaux ou de prendre le train, les propriétaires de modems seraient les premiers travailleurs de l’information véritablement autonomes : télétravailler pour des réunions, appeler des bases de données distantes et échanger des fichiers avec d’autres “informaticiens” du monde entier. Selon Novation, les utilisations potentielles d’un modem comme le Cat étaient “infinies”.

En pratique, 300 bits par seconde ne semblaient pas lents. En fait, le nombre de services en ligne offerts aux propriétaires de micro-ordinateurs en 1980 était assez étonnant. Un modem compatible Bell, tel que Pennywhistle ou Novation Cat, permettait d’accéder à des bases de données consultables telles que Dialog et Dow Jones, et à des services de communication tels que CompuServe et The Source. Malgré l’agitation, les micro-ordinateurs seuls peuvent sembler inhabituels au public, ravi des visions des “cerveaux mondiaux” surhumains tout-puissants. Cependant, comme l’a dit l’un des collaborateurs de Byte, l’expérience de l’utilisation d’un service de recherche d’informations en ligne ressemblait à la consultation d’un oracle électronique. L’oracle recevait des demandes sur presque tous les sujets – “la zymurgie du coffre au trésor” – et les réponses semblaient immédiates. « Que vaut votre temps ? » a demandé un autre écrivain de Byte, comparant la largeur et la vitesse de la base de données en ligne à une “bibliothèque publique bien approvisionnée”. De plus, c’était amusant de faire des recherches dans des bases de données électroniques. Le représentant du dialogue a comparé la recherche de ce système à une “aventure” et a plaisanté en disant que c’était “beaucoup moins frustrant” qu’un jeu informatique du même nom. En effet, de nombreux premiers propriétaires de modems ont commencé à croire que la recherche d’informations sur le Web est une application meurtrière qui domine le courant dominant de la propriété d’ordinateurs.

Cependant, ce n’est pas l’accès à d’autres machines, mais l’accès à d’autres personnes, qui a finalement conduit à l’introduction de modems téléphoniques chez les propriétaires de micro-ordinateurs. Tout comme le courrier électronique a créé un sentiment de communauté parmi les chercheurs d’ARPANET et que le temps partagé a réuni des milliers d’enseignants et d’étudiants du Minnesota, les modems commutés ont aidé à catalyser un réseau croissant de passionnés de micro-ordinateurs. Alors que les utilisateurs de réseaux à temps partagé avaient tendance à accéder à l’ordinateur central via un terminal “silencieux”, les utilisateurs de réseaux de micro-ordinateurs écrivaient souvent eux-mêmes sur le micro-ordinateur. En d’autres termes, il y avait une symétrie entre les utilisateurs du réseau de micro-ordinateurs et les hôtes. Le même appareil – micro-ordinateur et modem – utilisé pour appeler le BBS peut également être réutilisé pour l’héberger. Les micro-ordinateurs étaient plus chers que les terminaux simples, mais ils étaient beaucoup moins chers que les mini-ordinateurs utilisés dans les environnements à temps partagé d’aujourd’hui.

Comme de nombreux fans et passionnés, les passionnés d’informatique étaient impatients d’interagir avec d’autres personnes partageant leur passion pour la technologie pratique. Des nouvelles et des informations sur les réseaux téléphoniques ont été diffusées par le biais du réseau existant de clubs informatiques régionaux, de foires commerciales, de bulletins d’information et de magazines. Au début de 1979, la première vague de propriétaires de modems s’est réunie sur des systèmes de babillards électroniques tels que CBBS à Chicago et ABBS à San Diego pour parler de leur passe-temps. Dans un article de 1981 dans InfoWorld, CBS King Vaughan, le créateur d’ABBS, a décrit les premières années comme un réveil : des centaines de BBS et de sujets de discussion ont dépassé les loisirs informatiques à travers l’Amérique du Nord, et par rapport à la radio amateur sur la culture participative de BBS, a déclaré Vaughan. les modems ont fait de l’ordinateur un outil professionnel d’expression personnelle.

Selon la métaphore originale du tableau d’affichage informatisé, tous les premiers BBS fournissaient deux fonctions principales : lire les anciens messages ou afficher un nouveau message. A ce stade protéanal, la distinction entre “fichiers” et “messages” peut être assez floue. Dans un guide de 1983 destiné aux développeurs de logiciels BBS, Lary Myers décrit trois types de fichiers accessibles aux utilisateurs : les messages, les newsletters et les téléchargements. Bien que tous les trois aient été stockés et transmis sous forme de séquences de caractères ASCII, Myers a distingué le “fichier de messages” de l’identifiant BBS. Le fichier de messages, qui était disponible jour et nuit, fournissait un “tableau de liège électronique” à la communauté des appelants : pour poster des messages, des demandes ou des commentaires “pour le bénéfice de tous”. L’exemple de routine Myers, écrit en BASIC, identifiait chaque message par un numéro unique et stockait tous les messages du système dans un seul fichier à accès aléatoire. Le commentaire sur le code Myers indiquait que quatre-vingts messages seraient un maximum raisonnable pour les systèmes fonctionnant sur le TRS-80. Dans un tel système, l’appelant demandait des messages en tapant des chiffres sur son clavier et le système cherchait dans le fichier de messages la séquence de caractères correspondante. De nouveaux messages étaient ajoutés à la fin du fichier de messages, et lorsque le nombre maximum de messages était atteint, le système écrasait simplement les anciens. Comme les dépliants sur le panneau de liège, les messages du BBS ne devaient pas rester indéfiniment.

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