Le parc national de Yellowstone est inondé. Comment vont les animaux ?

Le parc national de Yellowstone a eu 150 ans en mars. Au cours de toutes ces années, il n’y a probablement jamais eu d’inondation comme cette semaine. Des précipitations record, combinées à un temps chaud qui a fait fondre la neige, ont transformé les rivières et les ruisseaux du parc en forces punitives, détruisant des maisons, des routes et des ponts.

Selon l’Associated Press, les responsables du parc ont finalement évacué plus de 10 000 visiteurs mardi, et la carte nationale du Montana a sauvé des dizaines de personnes des campings et des villes voisines. Jusqu’à présent, aucun décès ou blessure extrême n’a été signalé, bien que des maisons aient été détruites et que des inondations pourraient laisser une marque sur l’économie de la région, qui dépend du tourisme. La partie nord du parc a le plus souffert et pourrait rester fermée pendant des mois.

Les inondations le long de la rivière Gardner ont détruit une partie de l’allée Northstone.
Service des parcs nationaux

Un pont délavé dans le Rescue Creek de Yellowstone.
Service des parcs nationaux

Les catastrophes qui endommagent les personnes et leurs moyens de subsistance affectent également souvent la faune, comme les incendies de forêt, qui détruisent les habitats des koalas et des kangourous, et la chaleur extrême, qui captive la vie marine.

Mais cela ne semble pas être le cas ici. Selon les responsables de la faune, la plupart des animaux de Yellowstone, de ses loups emblématiques à leurs cerfs comestibles, se portent bien – bien qu’il y ait quelques exceptions.

Les ours et les loups ne craignent pas les inondations. Ni leur prise.

Peu d’animaux aux États-Unis sont plus emblématiques que les loups gris de Yellowstone, dont l’histoire remonte à la célèbre campagne de réinstallation dans les années 1990, lorsque les responsables de la faune ont amené 31 loups dans le parc.

Selon Douglas Smith, biologiste principal au Yellowstone National Park Service, environ 100 loups à Yellowstone sont susceptibles de tolérer des inondations majeures, tout comme d’autres grands prédateurs de mammifères dans le parc, y compris les grizzlis. Il a dit que les animaux n’avaient pas tendance à aller dans la grotte près des rivières ou à voyager, et que leur progéniture était susceptible d’avoir au moins quelques mois, ce qui les rendait moins vulnérables. (Un visiteur a remarqué Gris et ses deux fils en mai. Ils sont très mignons.)

Loup gris près des pots de peinture des artistes à Yellowstone.
Jacob W. Frank / Service des parcs nationaux

Smith a déclaré que certains des animaux mangés par les loups et les ours, tels que les wapitis, les wapitis et les cerfs, se portent probablement aussi bien. Ils pourraient même bénéficier de la crue, car la crue va booster ces plantes comestibles.

Pendant ce temps, d’énormes troupeaux de bisons se sont tout simplement lancés sur les routes pour empêcher la montée des eaux, comme l’a documenté un TikToker.

La sauvagine est en voie de disparition, mais elle est aussi conçue pour cela

Les oiseaux de proie, comme les balbuzards pêcheurs et les aigles, sont d’incroyables chasseurs – ils peuvent repérer des poissons dans l’eau à des centaines de mètres de distance, puis plonger dans une bombe (qui a l’air plutôt métallique).

Mais cela ne fonctionne que lorsque l’eau est claire, et ce n’est pas le cas en ce moment. Les inondations déversent beaucoup de sédiments dans les rivières, les rendant troubles. “Les aigles pêcheurs ne voient pas les poissons”, a déclaré Smith. “Les aigles peuvent être gravement touchés car ils dépendent presque entièrement du poisson.”

Les aigles pêcheurs sont des chasseurs qualifiés qui peuvent repérer des poissons à des centaines de mètres au-dessus de la rivière. Ici, le 12 mars 2022, un aigle pêcheur transporte des poissons dans ses énormes griffes sur la plage de Ponte Vedra, en Floride.
Jared C. Tilton / Getty Images

Les oiseaux qui nichent près de l’eau, tels que les cygnes trompettes et les sternes, peuvent également être confrontés à des défis lorsque l’eau pénètre dans leurs œufs nouvellement pondus, a déclaré Smith. “Cela pourrait être un échec complet de la reproduction”, a-t-il dit, ce qui signifie que leurs œufs pourraient ne pas éclore. Il a déclaré que les responsables de la faune survoleraient le parc la semaine prochaine pour vérifier l’état des nids.

Mais la sauvagine a aussi des stratégies pour faire face aux inondations, comme vous pouvez l’imaginer. Dans un lac du parc, des équipes d’animaux sauvages ont vu l’eau briser le nid du cygne. “Il nous est simplement venu à l’esprit alors [the swan] fait aujourd’hui, en ajoutant du matériel de nidification pour construire le nid afin de garder les œufs au sec », a déclaré Smith. “Ça va être une course contre l’eau.”

Un cygne trompette s’élève de l’étang du parc national de Yellowstone.
Jacob W. Frank / Service des parcs nationaux

Bien que ce ne soit pas l’idéal, perdre des œufs une année n’est pas un gros problème pour la plupart des oiseaux aquatiques du parc, a-t-il déclaré. “Toute leur écologie consiste à traverser de mauvaises années où vous n’obtenez rien”, a déclaré Smith à propos de certaines espèces d’oiseaux du parc. Ils vivent souvent quelques décennies – par exemple, les animaux peuvent vivre jusqu’à plus de 30 ans – ce qui leur donne de nombreuses opportunités d’avoir une progéniture dans de meilleures conditions au cours de l’année.

La réduction du nombre de visiteurs est susceptible d’aider la faune

L’année dernière a été le mois de juin le plus chargé à Yellowstone, avec près d’un million de visiteurs à cheval et en randonnée dans le parc. Ce trafic est essentiel pour l’économie locale, générant des revenus et soutenant des milliers d’emplois dans le parc et ses villes voisines.

Les récentes inondations ont mis en danger cette machine agricole, car le parc pourrait perdre des visiteurs cet été. Mais bien que ce soit un problème pour les humains, cela peut en fait être une aubaine pour la faune, a déclaré Mark Boyce, professeur d’écologie à l’Université de l’Alberta.

“L’avantage est qu’il y a moins de personnes qui dérangent la faune”, a-t-il déclaré dans un e-mail. “La circulation perturbe les animaux, les éloignant des routes plus tard dans la journée.” (Il a en fait fait des recherches pour le confirmer.)

Il a ajouté que ce ne sont pas les routes elles-mêmes qui ont tendance à déranger les animaux sauvages, mais les gens et la circulation. Ses recherches montrent que ces troubles peuvent être coûteux pour certains animaux, les obligeant à dépenser de l’énergie pour éviter les personnes qui pourraient autrement passer par des choses comme la reproduction.

Le changement climatique pourrait pousser les animaux au-delà de leurs frontières

Les animaux de Yellowstone, comme dans de nombreux endroits, ont évolué pour résister à des changements environnementaux dramatiques – ils sont habitués aux inondations printanières. “Bien que le ruissellement de cette année soit extraordinaire et bat des records, les montagnes sont connues pour leur important ruissellement chaque printemps”, a déclaré Smith. Il a ajouté que les ours, les loups et d’autres animaux sont habitués aux ruisseaux et aux rivières infranchissables.

Cependant, il est inquiétant que ces événements extrêmes semblent se produire plus souvent, probablement en raison du changement climatique. Selon un important rapport publié l’année dernière, les précipitations printanières ont augmenté de 23 % depuis avril 1950 (bien qu’elles aient diminué en juin). Le parc se réchauffe également, selon le rapport.

Et cela peut avoir des conséquences pour la faune (et aussi pour les humains). Dans le passé, chaque période de 10 ans avait quelques bonnes années, quelques années moyennes et quelques mauvaises années pour la faune, a déclaré Smith. Et maintenant? “Nous pensons que la proportion de mauvaises années augmente en raison du changement climatique”, a-t-il déclaré.

Alors que la faune est susceptible de rester résiliente à cette catastrophe, nous devons également reconnaître que la résilience a ses limites. Le gros problème pour les animaux de Yellowstone n’est pas une mauvaise inondation. Il pourrait y avoir plus d’événements météorologiques extrêmes dans les années à venir.

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