La Nouvelle-Zélande devrait célébrer son passé préhistorique avec des emblèmes fossiles

Par Nic Rawlence

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Les Néo-Zélandais n’admettent souvent pas que l’Australie est une bonne chose. Notre rivalité transatlantique de longue date consiste généralement à accuser les Australiens de voler des icônes culturelles nationales telles que Phar Lap, Pavlova ou Crowded House.

Pas de légende

Dr Nic Rawlence avec un tibia géant et des calculs gastriques.
Photo: Guy Frédérique

Mais je dois admettre qu’en matière de paléontologie (l’étude des fossiles et ce qu’ils peuvent nous apprendre sur notre patrimoine biologique), les Australiens s’en sortent bien.

Suivant l’idée des États-Unis, de nombreux États australiens ont introduit ces dernières décennies des emblèmes fossiles (en plus des emblèmes animaliers, floraux, marins et minéraux) qui incarnent l’histoire naturelle de chaque région.

Ces emblèmes peuvent à leur tour aider à promouvoir le tourisme fossile, l’information éducative et la sensibilisation à la nécessité de stratégies de conservation des fossiles.

L’Australie-Occidentale a choisi le poisson dévonien vieux de 380 millions d’années à Mcnamaraspi, tandis que la Nouvelle-Galles du Sud a choisi le fairfax Mandageria, un poisson d’un âge similaire. L’Australie-Méridionale a adopté l’acarien Spriggina vieux de 550 millions d’années, qui remonte au début d’une vie difficile – le premier animal issu de fossiles dont la gauche et la droite se reflètent comme nous le faisons aujourd’hui.

La capitale australienne a sélectionné l’Atrypa duntroonensis, âgé de 545 millions d’années, et l’amphibien géant Koolasuchus cleeland, âgé de 125 millions d’années, lors d’un vote public à Victoria. Le Queensland organisera un vote public pour choisir l’emblème parmi 12 candidats, dont des dinosaures, des reptiles géants, des amphibiens, des crocodiles, des monotrems, des plantes et des nénuphars.

Pas de légende

Le crâne des keyes Tuarangisaurus survivants, un reptile à long cou qui vivait il y a environ 80 millions d’années, a coïncidé avec les dinosaures.
Photo: Exemple tiré des collections paléontologiques nationales, GNS Science. Photo de Marianna Terezow

Les riches archives fossiles d’Aotearoa

Aotearoa Nouvelle-Zélande possède également une mine de données fossiles que les paléontologues ont utilisées pour révéler l’évolution de nos espèces Taonga (précieuses) et de leur unique whakapapa (lignée), remontant dans certains cas à des dizaines voire des centaines de millions d’années.

Néanmoins, il existe un vide évident dans l’expertise paléontologique et le financement, ce qui affecte notre capacité à explorer et à protéger les matériaux fossiles locaux.

Néanmoins, les fossiles néo-zélandais ont captivé l’imagination du public, comme le géant Catriona chanté, âgé de 16 à 19 millions d’années, récemment découvert (Miotadorna catrionae) de St Bathans. Les fossiles peuvent également inspirer les générations futures grâce à des expositions muséales interactives, à la sensibilisation et au bénévolat pour fossiliser.

Vue d'artiste d'une nouvelle espèce de Catriona à partir d'un canard New Duck (Aves : Anatidae) de Nouvelle-Zélande.

Performance d’artiste du shedck de Catriona.
Photo: Simone Giovanardi

Nos fossiles uniques peuvent être utilisés pour développer des ressources pédagogiques pour enseigner aux jeunes Néo-Zélandais comment les plantes et les animaux ont évolué en réponse à l’histoire géologique et climatique dynamique du pays.

Tourisme fossile

Les emblèmes peuvent également nous aider à enseigner le sort et l’importance des fossiles. Les zones nouvellement découvertes ne sont pas fouillées par des experts, tandis que d’autres zones s’effondrent sous nos yeux. Les informations potentielles sur ces sites seront perdues.

Bien que la collecte de fossiles amateurs fournisse certaines informations, la conservation des données est souvent non standard et la collecte amateur peut détruire de petits sites sensibles. De nombreux os de moa, souvent collectés illégalement, continuent d’être vendus, malgré les efforts pour mettre fin à cette pratique.

Os de Moa Te Papis

Moa désosse Te Papas à Wellington.
Photo: RNZ / Jonathan Mitchell

Dans un monde post-pandémique, la promotion du tourisme durable est plus importante que jamais. De nombreuses régions, telles que Waitomo et la côte ouest, sont particulièrement adaptées au tourisme fossile. Le géoparc Waitaki Whitestone est situé dans le nord d’Otago et présente l’histoire géologique et fossile de la région.

Le tourisme fossile pourrait également être développé à Foulden Mary, un gisement de lac vieux de 23 millions d’années près de Middlemarch dans le centre d’Otago que le public a tenté d’exploiter. Il pourrait abriter un musée et des installations de recherche et offrir aux gens la possibilité de collecter des fossiles (comme c’est le cas dans Kronosaurus Korner dans le Queensland) ou de fouiller volontairement (comme ils le peuvent à l’ère des dinosaures australiens).

Fouilles à St Bathans : Des chercheurs de l'Université d'Otago, du musée Te Papa Tongarewa en Nouvelle-Zélande et de l'Université Massey travaillent sur le site dans le centre d'Otago à St Bathans.

Des chercheurs effectuent des fouilles sur un site du centre d’Otago à St Bathans. Nic Rawlence suggère que les visiteurs aient la possibilité de se plaindre volontairement.
Photo: NIC RAWLENCE

Il est temps de choisir

Que devraient choisir les Néo-Zélandais pour leurs emblèmes fossiles ? Devrions-nous choisir quelque chose de flashy comme le caca d’un aigle (Aquila haasti), dont l’ancêtre, le plus petit aigle du monde, est arrivé à Aotearoas il y a seulement 2,5 millions d’années et est rapidement devenu le plus grand du monde ?

Qu’en est-il de l’obturateur Kaiwhekea vieux de 75 millions d’années avec un plésiosaure ou un dauphin à dents de requin qui attire l’attention de mes enfants ?

Nous pourrions convenir que la taille compte et choisir le manchot géant du Bice (Kumimanu biceae) vieux de 55 à 60 millions d’années ou le moa nunui / haricot géant de l’île du Sud (Dinornis robustus). À l’autre bout de l’échelle, qu’en est-il des plus petits fossiles, comme les trilobites vieux de 505 millions d’années, certains de nos plus anciens fossiles ?

Faut-il tenir compte de la valeur historique, comme le premier dinosaure d’un téropode ou l’un des mosasaures (par exemple Prognathodon overtoni) découvert par le pionnier de la chasse aux fossiles Joan Wiffen ? Ou la valeur scientifique devrait-elle dominer, comme les pupes vivantes whakarongotaua / escargot de lin (Placostylus ambagiosus), dont les abondantes coquilles fossiles nous en apprennent beaucoup sur les effets du changement climatique et des établissements humains ?

Je créerai un comité de paléontologues dans toute la Nouvelle-Zélande pour décider de la liste qui sera soumise au vote public. Nous attendons des retours sur les fossiles à prendre en compte, si nous devrions avoir un emblème représentant la Nouvelle-Zélande ou des emblèmes régionaux et même un concours annuel, comme l’oiseau de l’année parfois controversé.

Alors impliquez votre iwi, whānau, école et musée local, faites pression sur les politiciens locaux et faites-nous savoir ce que vous en pensez à nzfossilemblem@otago.ac.nz

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Nic Rawlence est maître de conférences en ADN ancien à l’Université d’Otago

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