De nombreux étudiants ruraux n’ont toujours pas accès à Internet haut débit

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C’était en février 2020 et Allen Fortil en avait marre.

Il a dit qu’il en avait marre de tous les “vestes, vestes, vestes” sans changements significatifs pour aider les zones scolaires rurales pauvres comme lui. « N’avons-nous pas assez ‘parlé’ ? a écrit dans l’Atlanta Journal-Constitution du comté de Taliaferro, en Géorgie, un surintendant de longue date des écoles.

Fort prévoyait de prendre sa retraite en tant qu’enseignant après plus de quatre décennies. Puis une pandémie a éclaté. Il est resté.

Et encore, on a parlé des besoins des zones rurales : cette fois le besoin d’une connexion Internet.

Il y avait une activité. Le secteur privé a offert son aide. Le Congrès a alloué des milliards de dollars aux communautés rurales par le biais de l’American Rescue Plan Act et de l’Infrastructure Investment and Jobs Act. Ce printemps, l’administration Biden a tout annoncé, du Rural Infrastructure Playbook à l’initiative Internet for All de 45 milliards de dollars, promettant d’apporter “un Internet abordable, fiable et haut débit à tous en Amérique”.

Mais les experts disent que ces efforts ne suffisent pas. Il existe des obstacles cachés : des points d’accès qui ne fonctionnent pas comme annoncé, des subventions pour le haut débit en milieu rural dont les équations n’incluent pas l’abordabilité. Alors ce n’est pas si caché. Des topographies difficiles, telles que des forêts épaisses ou des montagnes lointaines, qui n’offrent pas de solution rapide et facile. De mauvaises cartes qui empêchent les officiels de répondre à une question beaucoup plus simple : qui a accès et qui n’a pas accès ?

Le résultat : les étudiants des régions les plus pauvres et les plus reculées d’Amérique – des endroits où, comme Taliaferro, ont le plus besoin d’Internet haut débit – sont déconnectés, les laissant de plus en plus derrière leurs concitoyens.

Alors que le commerce électronique et les services en ligne sont devenus des éléments clés de l’économie nationale, les communautés rurales sont de plus en plus laissées pour compte.

Cet écart a également creusé l’écart dans l’éducation, les étudiants ruraux étant deux fois plus susceptibles de dire qu’ils n’ont pas la technologie pour suivre les cours. Selon une étude de 2020, les étudiants qui ne dépendent pas d’Internet ou d’un téléphone portable ont généralement un demi-point de retard sur leurs pairs en ligne – une pénurie qui “pourrait durer toute une vie”.

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Fort et ses collègues étaient bien conscients qu’à Taliaferros, où la majorité des 1 558 habitants du comté sont noirs et près d’un quart vivent en dessous de la pauvreté fédérale, il y avait un écart éducatif grandissant entre les étudiants urbains et leurs propres étudiants.

Les chauffeurs d’autobus scolaires ont conduit pendant une heure et demie, souvent confondus par des sangliers ou du bétail en liberté, distribuant des sandwichs en cours de route et ramassant des devoirs papier. Tous les quelque 200 élèves du comté ont reçu des ordinateurs portables Dell et des points d’accès mobiles, tandis que les responsables ont étendu la connexion Wi-Fi de l’école au parking pour fournir des instructions en ligne et des cours de zoom.

Cependant, les zones de couverture gérées par les compagnies nationales de téléphonie mobile ne fournissaient pas de zone de couverture autorisée.

“C’est un signal faible pour appeler le 911, mais rien pour allumer les ordinateurs pour deux ou trois étudiants du ménage”, a déclaré Fort après que sa zone soit passée non rentable entre Verizon, AT&T et T-Mobile. .

Les étudiants de Taliaferro, comme Geronta Bailey, 18 ans, qui a obtenu son diplôme ce mois-ci, suivent un enseignement à distance depuis plus d’un an. étaient déconnectés. Dans leurs cours. De leurs camarades de classe. De la société.

“C’est tellement calme. Il n’y a pas de jeux. Le téléviseur est cassé”, explique Bailey. “J’ai essayé de faire mon travail en ligne. Mais lorsque la zone de couverture de T-Mobile a été désactivée, je ne pouvais pratiquement plus aller à l’école.

Le tutorat personnel est de retour, mais Bailey termine ses devoirs entre les cours car elle n’a toujours pas accès à Internet à la maison.

“Nous devrions avoir le Wi-Fi gratuit. Parce que c’est quelque chose dont nous avons besoin”, dit-il. “Bien sûr, nous avons besoin de beaucoup de choses. Aliments. Eau. “

Taliaferrol n’est pas une épicerie de produits frais, bien qu’il y ait trois magasins à un dollar différents avec des produits secs et surgelés en face de l’école. Environ les deux tiers de la population du comté utilisent des fosses septiques individuelles pour les puits privés et les égouts.

Bailey dit qu’il ne pense pas que l’université soit pour lui. Comme beaucoup de ses camarades de classe, il envisage de travailler dans un centre de distribution Amazon à près d’une heure de route ou d’accepter une offre d’un recruteur de l’armée qui a frappé à sa porte il y a quelques semaines.

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L’entreprise la plus ambitieuse de Taliaferro Pour étendre l’accès à Internet était un partenariat pour tester une nouvelle technologie à large bande avec l’Université d’Augusta et le Georgia Cyber ​​​​Center, une unité du Georgia Investigation Bureau.

“Le carrefour parfait pour l’innovation”, a déclaré le lieutenant géorgien Geoff Duncan (R) lors d’une conférence de presse en avril 2021 derrière une seule école à Taliaferro.

L’objectif de la technologie était de surmonter la faible densité de population et l’abondance d’arbres dans le comté et de créer un modèle pour la fourniture d’Internet dans les zones rurales que l’État et la population pourraient suivre.

“S’ils peuvent comprendre comment le faire là-bas, ils pourraient l’utiliser comme modèle pour aller presque n’importe où ailleurs”, explique Graham Castleton, un consultant en connectivité dans l’Utah qui a été mandaté par le cybercentre pour tester les capacités d’Internet. pour le comté.

Castleton a immédiatement commencé par placer l’émetteur à l’usine d’aliments pour poulets et les transpondeurs à l’école, au palais de justice et à l’aire de barbecue locale.

Enfin, son rapport recommandait des mesures, y compris la construction de trois nouveaux mâts mobiles, pour connecter la quasi-totalité des 660 foyers du comté à Internet 75/20 Mbps. Selon Castleton, ces vitesses sont suffisamment élevées pour permettre à plusieurs utilisateurs de diffuser efficacement des heures et des réunions de travail.

Cependant, cela coûterait environ 1,5 million de dollars, plus 200 000 dollars par an, soit environ 25 dollars par mois et par ménage.

C’était un prix décourageant pour un comté avec un budget total de seulement 4,3 millions de dollars en 2022.

Taliaferro semble être exactement le type de communauté pour laquelle l’administration Biden et le Congrès ont alloué des milliards – plus de 400 milliards de dollars entre les deux principaux programmes de dépenses signés l’année dernière.

Cependant, les zones rurales, telles que Taliaferro, sont confrontées à un autre obstacle majeur : malgré des années de discussions sur l’introduction du haut débit dans les zones rurales, le gouvernement fédéral ne sait pas vraiment où se trouvent ces zones.

Les cartes de déploiement du haut débit de la Federal Communications Commission sont “cassés”, conviennent les experts politiques et les régulateurs, en grande partie sur la base de données autodéclarées qui motivent les fournisseurs de services à surestimer leur couverture.

Le FCC compte l’ensemble du bloc de recensement est connecté, si le FAI ne dessert qu’un seul foyer de ce bloc à une vitesse minimale qui, selon les experts, est de toute façon trop lente : 25/3 Mbps Internet, ce qui est suffisant pour diffuser du contenu à au plus un utilisateur.

“J’ai travaillé dans une cafétéria universitaire pendant cinq ans et je me demande ce qui se serait passé si j’avais dit aux 800 autres personnes dans la file d’attente : ‘J’ai servi un repas, je peux donc rentrer à la maison maintenant'”, déclare Josh Seidemann, vice-président. président des politiques de la Rural Broadband Association.

Les législateurs savent que les cartes FCC posent problème depuis des années. Cependant, ce n’est qu’en mars 2020, lorsque les fermetures du coronavirus ont commencé, que le Congrès a adopté un projet de loi pour améliorer les cartes.

Après plusieurs retards (la FCC affirme maintenant que les cartes sont prêtes pour l’automne), certains États, dont la Géorgie, ont commencé à créer leurs propres cartes. Le retard retiendra des milliards de dollars des fonds de déploiement du haut débit approuvés l’année dernière, laissant d’innombrables communautés rurales inconscientes.

En février, le district scolaire et le cybercentre de Taliaferro ont demandé ReConnect, une importante subvention rurale à large bande du ministère de l’Agriculture qui repose en partie sur ces cartes FCC.

Cependant, ils ont été rapidement déclarés inéligibles. Alors que le comté attendait les résultats de leur cyberenquête attendue depuis longtemps, le fournisseur de services Internet local Relyant Communications a remporté soutien à la construction de son propre réseau de fibre optique dans la région – quatre fois plus de frais pour les ménages pour des vitesses plus lentes que proposé par le cyber centre. L’USDA ne tient pas compte de l’abordabilité pour décider si une zone est “couverte”, un facteur qui, selon certains experts, devrait être inclus.

Jameshia Lawson, une autre diplômée récente de Taliaferro, a utilisé Internet pour postuler à l’université depuis chez elle après que sa famille soit passée à des points d’accès pour téléphones portables précédemment utilisés.

“Quand nous rentrions de l’école, je ne faisais pas vraiment mon travail. Je dormais”, dit Lawson. “Maintenant, Internet est rapide et je peux postuler dans des universités.”

Cependant, de nombreux résidents de Taliaferro ne peuvent pas se permettre l’Internet de Relyant, car le personnel de l’école estime qu’au moins 40 % des élèves n’ont toujours pas d’Internet domestique fiable.

À la mi-mai, l’administration Biden a annoncé un accord offrant aux ménages à faible revenu un forfait de 30 dollars par mois à 20 grands fournisseurs de services Internet qui couvrent déjà environ 80% de la population américaine. Mais même cela n’aide pas Taliaferro, car la société mère de Relyant ne figure pas sur cette liste.

Les fournisseurs de services Internet (FAI) qui n’ont pas les moyens de suivre le plan de la Maison Blanche desservent de manière disproportionnée les régions les plus reculées et les plus reculées d’Amérique, comme la Géorgie.

Et donc deux ans plus tard, Allen Fortil en a toujours marre.

Assis dans le laboratoire informatique de l’école, le directeur désigne un petit gobelet en mousse au milieu du bureau avec de l’eau.

“Ils ne mentent pas. Vous avez un signal maintenant”, dit-il.

Mais pour Fort, c’est genre 10 personnes à table et tout le monde a soif. Bien sûr, ils ont tous accès à l’eau de cette tasse. Mais dès qu’une personne commence à en boire ?

Nick Fouriezos est journaliste national pour l’enseignement supérieur à but non lucratif dans les zones rurales Campus ouvert.

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