Planètes hors de notre système solaire

Découverte: La mission TESS de la NASA a trouvé deux mondes rocheux en orbite autour de l’étoile naine rouge relativement brillante HD 260655, à seulement 33 années-lumière. Les nouvelles planètes HD 260655 b et HD 260655 c sont parmi les planètes rocheuses connues les plus proches encore trouvées en dehors de notre système solaire que les astronomes peuvent observer lorsque leurs étoiles se croisent.

Faits marquants: À l’aide de l’orbite planétaire en orbite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA, les scientifiques ont découvert des planètes sœurs de la taille de la Terre, qui sont des candidats clés pour la recherche atmosphérique. Et la découverte tombe à pic : le télescope spatial géant James Webb, qui fera bientôt ses premières images scientifiques, pourra étudier l’atmosphère d’exoplanètes – des planètes plus éloignées de notre système solaire – à la recherche d’eau, de molécules de carbone et autres composants. Apprendre à connaître l’atmosphère des planètes rocheuses aidera les scientifiques à comprendre l’origine et l’évolution de nos mondes.

Détails: Les deux planètes sont des “superpuissances” – des mondes terrestres comme le nôtre, mais plus grands. La planète b est environ 1,2 fois plus grande que la Terre et la planète c est 1,5 fois plus grande. Dans ce cas, cependant, aucun des deux mondes n’est susceptible de soutenir la vie. La température sur la planète b la plus proche est estimée à 816 degrés Fahrenheit (435 degrés Celsius) et sur la planète c à 543 degrés Fahrenheit (284 degrés Celsius), bien que la température réelle dépende de la présence et de la nature de l’atmosphère possible.

Cependant, l’équipe de recherche qui a découvert les planètes dit qu’elles valent la peine d’être explorées plus avant. À 33 années-lumière, elles sont relativement proches de nous, et leur étoile, bien que plus petite que la nôtre, fait partie des étoiles les plus brillantes de sa catégorie. Ces facteurs et d’autres augmentent la probabilité que le télescope Webb, et peut-être même le télescope spatial Hubble, soient en mesure de collecter des données à travers la lumière d’une étoile brillant dans l’atmosphère de ces planètes. Une telle lumière peut se propager dans le spectre en exposant les empreintes digitales des molécules dans l’atmosphère elle-même.

Les deux planètes font partie des 10 candidats pour caractériser la meilleure atmosphère des exoplanètes terrestres découvertes à ce jour, selon l’équipe. Cela les place dans la même catégorie que l’un des systèmes planétaires les plus célèbres : les sept planètes orbitales autour de TRAPPIST-1. Les mondes de TRAPPIST-1 et de plusieurs autres exoplanètes rocheuses figurent déjà sur la liste des objets télescopes de Webb.

Faits amusants : Le jury décidera si chacune des planètes nouvellement découvertes possède une atmosphère et, si oui, en quoi elle consiste. Cependant, l’analyse du groupe de recherche a déjà donné des indices intrigants. TESS trouve des exoplanètes en observant des “transits” – une petite goutte de lumière stellaire lorsque la planète passe devant son étoile – qui peuvent révéler le diamètre de la planète. Cependant, les scientifiques ont également utilisé les données des télescopes terrestres pour confirmer l’existence de deux nouvelles planètes. Ces télescopes ont mesuré “l’oscillation” de l’étoile provoquée par les remorqueurs gravitationnels des planètes en orbite, qui donnent la masse aux planètes. Combinez ces mesures et vous pouvez déterminer la densité des planètes – dans ce cas, confirmant qu’il s’agit de mondes rocheux. Les mesures suggèrent également que si les planètes ont une atmosphère, elles ne sont pas expansées, des atmosphères d’hydrogène.

Découvreurs : Une équipe internationale d’astronomes, dirigée par Rafael Luque de l’Institut espagnol d’astrophysique en Andalousie et également de l’Université de Chicago, a utilisé les données TESS pour faire la découverte. Les travaux de l’équipe ont été acceptés pour publication dans la revue scientifique “Astronomy & Astrophysics”, dont les résultats seront présentés lors de la réunion de l’American Astronomical Society à Pasadena en juin 2022.

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