On pensait que les espèces de tortues des Galapagos étaient éteintes jusqu’à ce qu’elles soient découvertes par une femelle seule

Plus tôt, en 1906, l’explorateur Rollo Beck n’avait trouvé qu’une seule autre tortue, un gros mâle. Les scientifiques pensaient que l’animal était la dernière des “tortues géantes fantastiques”, ou Chelonoidis phantasticus, à disparaître.

Puis ils ont trouvé Fernanda.

Cependant, lorsque Fernanda a été initialement comparée à un spécimen mâle de 1906 détenu dans la collection de l’Académie des sciences de Californie, les deux semblaient si différents que les scientifiques ont dû douter qu’il s’agisse de la même espèce.

Certaines tortues des Galapagos ont une coquille supérieure en forme de dôme appelée carapace, qui ressemble à un bol à l’envers. Cependant, certaines espèces, comme le mâle de Fernandina, ont un dossier en forme de selle avec l’avant de la coque supérieure courbée vers le haut au-dessus de la tête et du cou, a déclaré Jensen.

“L’arche d’endurance donne à ces tortues une plus grande amplitude de mouvement autour de leur cou, leur permettant de s’élever plus haut pour manger de la végétation au-dessus du sol, afin qu’elles puissent prospérer pour obtenir plus de nourriture”, a déclaré Jensen.

Il a dit que la tortue de 1906 avait une forme de selle extrême et des extensions caractéristiques autour des bords, c’est pourquoi on l’appelait “fantastique”.

Le statut de Fernanda en tant que tortue phantasticus locale était mis en doute parce qu’elle avait une carapace plus petite et plus lisse sans éclater, bien que certains doutaient que sa croissance ait été ralentie et ses traits déformés.

Fernanda était peut-être une espèce complètement différente qui nageait depuis une autre île de l’archipel des Galapagos. Ces îles abritent 14 espèces différentes de tortues géantes. Selon des études récentes, une autre tortue pourrait ne pas être identifiée.

On pensait que les tortues Fernandina étaient éteintes en raison du volcan actif de l’île, qui a éclaté environ 25 fois au cours des deux derniers siècles. Les coulées de lave ont probablement réduit les petites poches de végétation où les tortues peuvent vivre et se nourrir. L’île est isolée le long de la bordure ouest de l’archipel.

Lecture entre les lignées génétiques

Pour répondre à l’héritage de Fernanda, l’équipe de recherche a d’abord séquencé le génome entier de Fernanda, puis l’a comparé aux génomes de la tortue de 1906, ainsi qu’aux génomes des 13 autres espèces de tortues géantes des Galapagos. L’ADN de Fernanda a raconté une histoire surprenante, un peu comme trouver une tortue elle-même.

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“Nous avons vu – honnêtement, à ma grande surprise – que Fernanda était très similaire à la tortue trouvée sur cette île il y a plus de 100 ans, et les deux étaient très différentes de toutes les tortues des autres îles”, a déclaré le co-auteur. Stephen Gaughran, généticien et chercheur postdoctoral à l’Université de Princeton, a déclaré dans un communiqué.

L’espèce éteinte vieille de 100 ans avait enfin un membre vivant éprouvé.

L’auteur principal de l’étude, Adalgisa Caccone, chercheur principal à l’Université de Yale, a suggéré que Fernanda pourrait être un hybride créé par l’accouplement de phantasticus avec une espèce qui vivait sur la grande île voisine de Floreana. Mais plus d’informations sont nécessaires – plus précisément, plus de tortues doivent être trouvées à Fernandina.

Fernanda est génétiquement différente des autres espèces de tortues géantes des Galapagos.

Il existe des preuves suggérant qu’il pourrait y avoir plus de fantastique. Les tortues n’ont été aperçues sur l’île qu’en 2014. Une grande partie de Fernandina n’a pas encore été explorée, car de vastes champs de lave empêchent quiconque d’y pénétrer.

“Fernandina est la plus haute des îles Galapagos, géologiquement jeune et se compose principalement d’un gros tas de blocs déchiquetés de lave brune”, a déclaré Peter Grant, professeur émérite de zoologie à l’Université de Princeton et professeur émérite d’écologie et de biologie évolutive. déclaration. “À des altitudes plus basses, la végétation se présente sous forme d’îles dans la mer de lave récemment gelée. L’un d’eux a été trouvé à Fernanda et il est prouvé que les autres peuvent avoir quelques parents.”

Deux expéditions pour trouver plus de tortues, comme Fernanda depuis sa découverte en 2019, ont échoué, mais le parc national des Galapagos et le Galapagos Nature Conservancy prévoient de mener plus de campagnes dans l’espoir de conserver l’espèce.

Les scientifiques se battent pour une

Fernanda vit actuellement dans le centre d’élevage de tortues géantes Fausto Llerena dans le parc, qui sert d’établissement de sauvetage et d’élevage. Si plus de tortues comme Fernanda sont trouvées, les défenseurs de l’environnement pourraient lancer un programme d’élevage en captivité pour maintenir leur espèce en vie. Jensen a déclaré que Fernanda et la tortue de 1906 avaient une grande diversité génétique par rapport aux autres tortues des Galapagos.

“Cela signifie que même si seulement quelques autres tortues Fernandina étaient trouvées et accouplées ensemble, aucune progéniture ne serait susceptible de souffrir des effets négatifs de l’élevage”, a-t-il déclaré.

Au bord de la vie

Les tortues des Galapagos ne savent pas nager, alors comment sont-elles arrivées sur les îles ? Il s’avère qu’ils peuvent flotter, ce qui signifie que les ouragans et les tempêtes peuvent les transporter.

Fernanda pourrait être ce que les scientifiques appellent "à la fin"  de leur espèce, mais ils espèrent que ce n'est que le début pour les générations futures.

Il y a environ 2 ou 3 millions d’années, une tempête a emporté des tortues géantes à l’ouest de l’Amérique du Sud. Les tortues se sont reproduites les unes avec les autres sur les îles où elles ont débarqué, elles se sont donc développées rapidement. Ce croisement a donné 14 espèces, toutes descendant d’un ancêtre.

La plus grande différence entre ces tortues est la forme de leur carapace, car les tortues à dôme vivent plus haut dans des environnements humides, tandis que les tortues de selle se trouvent dans des écosystèmes plus bas et plus secs.

Selon l’étude, le nombre de tortues aux Galapagos a chuté de 85 à 90 % depuis le début des années 1800, lorsque les baleiniers et les pirates sont entrés pour la première fois dans l’archipel. Lorsque les pirates ont attaqué les colonies sud-américaines et chassé les baleines dans les eaux environnantes, ils ont transformé les tortues géantes en leur source de nourriture.

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Les tortues pouvaient vivre sans nourriture ni eau, alors les marins ont rempli leurs coques de tortues vivantes et les ont ensuite tuées pour obtenir de la viande fraîche, a déclaré Jensen.

Et quand il était temps d’alléger la charge, les tortues vivantes étaient jetées dans l’océan. Certains ont nagé et atterri sur différentes îles.

“Pour cette raison, certaines îles ont des tortues qui sont la progéniture de ces tortues abandonnées et dont l’identité génétique ne correspond pas à l’espèce indigène, bien que dans de nombreux cas, les tortues abandonnées se soient hybridées avec l’espèce indigène”, a déclaré Jensen.

Les 14 espèces figurent sur la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature, allant de vulnérables à éteintes.

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La tortue, le plus grand herbivore terrestre à sang froid, joue un rôle important pour assurer la stabilité des Galapagos.

“L’existence des tortues préserve un certain type d’écosystème et de communauté végétale qui est naturel aux îles”, a déclaré Jensen. “Lorsque les tortues sont retirées de l’image, l’environnement change et cela affecte toutes les autres espèces qui dépendent de l’écosystème maintenu de la tortue.”

Fernanda, dont on estime qu’elle a plus de 50 ans, est une véritable survivante. Il a survécu aux éruptions volcaniques et à la perte d’habitat face aux coulées de lave. Et que ce soit le dernier du genre ou juste le début, Fernanda donne aux scientifiques l’espoir que des espèces invisibles peuvent encore survivre.

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