Les moustaches tourbillonnantes aident les phoques affamés à chasser dans le noir

Les scientifiques ont longtemps ignoré comment les phoques des profondeurs cherchaient de la nourriture dans la mer Noire, et la réponse se trouvait peut-être sous le nez des animaux : les moustaches. Avec l’aide d’un groupe d’éléphants de mer du nord du parc naturel d’Año Nuevo en Californie, les scientifiques ont maintenant vu ce système sensoriel hautement spécialisé fonctionner pour la première fois dans la nature.

Des chercheurs de l’Université de Californie à Santa Cruz et leurs collègues ont enregistré de minuscules caméras sur les joues gauches des phoques, chacune de la taille d’une barre chocolatée de la taille d’une collation, longue de plus de neuf heures, avec des moustaches flexibles se déplaçant pendant le dîner. Dans la plupart des études similaires sur les mammifères marins sauvages, les chercheurs ont utilisé des observateurs qui ne mesuraient que le passage et la profondeur des animaux. Mais cette fois, les scientifiques ont construit des systèmes de caméras suffisamment petits pour capturer les images réelles des phoques en train de plonger sans les gêner. La première vidéo de ce type de l’équipe, publiée lundi, a été publiée Actes de l’Académie nationale des sciences des États-Unisest un grand pas en avant pour comprendre comment les phoques chassent, et pas seulement où ils vont.

Les phoques captifs ont montré qu’ils ne peuvent chasser qu’avec une moustache lorsque leurs yeux sont fermés, de sorte que les scientifiques soupçonnent depuis longtemps que ce système sensoriel peut être la clé de la capacité des animaux à rechercher de la nourriture dans des conditions de faible luminosité. “Mais dans la nature, les animaux utilisent toutes les informations de nombreux systèmes sensoriels et les intègrent pour façonner leur comportement dans la nature… Ils peuvent utiliser les yeux, ils peuvent utiliser les moustaches, ils peuvent utiliser l’ouïe”, explique UC Santa Cruz. L’écologiste marin Taiki Adachi, auteur principal de l’étude, nous veillerons à ce que les phoques utilisent activement les moustaches dans les profondeurs de l’océan.”

L’endroit où chaque spiner rencontre le visage d’un phoque est entouré de terminaisons nerveuses, ce qui rend ce nombre de poils spéciaux très sensibles aux petits changements du débit d’eau à proximité. Dans les clichés de l’étude, Adachi et ses collègues ont vu comment les phoques scellant les aliments bougeaient leurs moustaches d’avant en arrière avec les muscles du cône – un mouvement appelé “lancer” – similaire à ce que les rats et les souris utilisent pour étudier sur terre. Les chercheurs n’ont remarqué ce comportement que lorsque les phoques se trouvaient dans leurs profondeurs de chasse habituelles au sol, ce qui suggère que les animaux utilisaient leurs moustaches pour rechercher de minuscules colonnes d’eau causées par les poissons qui agitaient leur queue et nageaient. Lorsque les phoques ne se nourrissaient pas, ils tenaient les moustaches contre leur tête. Les moustaches n’ont commencé à travailler que lorsque les animaux étaient prêts à connaître leur prochain repas.

Les moustaches du phoque plongeant en profondeur se déplacent lors d’une chasse au poisson noir. Auteur : Taiki Adachi et al., “Les moustaches comme capteurs de rendement hydrodynamiques dans les abris d’alimentation” Actes de l’Académie nationale des sciences des États-Unis, vol. 119. Publié en ligne le 13 juin 2022

“Nous n’avons pas de moustaches faciales que nous pouvons déplacer, il est donc très difficile de penser à la façon dont les phoques ressentent la nature avec leurs moustaches”, explique Adachi. « Nous voyons le monde comme nous voyons le monde ; les éléphants de mer voient le monde différemment. Pour examiner comment les esprits des phoques travaillaient ensemble pour brosser un tableau de leur environnement, Adachi et son équipe ont non seulement regardé les moustaches, mais aussi la caméra pour voir si les phoques avaient des proies bioluminescentes visibles. Les chercheurs ont découvert que la lueur bioluminescente brillante était compatible avec la capture réussie de phoques lors d’une seule des cinq chasses, confirmant que les animaux ne comptaient pas uniquement sur leurs yeux. Le mouvement des moustaches a probablement joué un rôle majeur.

“Il y a un réel besoin pour cette recherche sur le terrain”, a déclaré Guido Dehnhardt, un scientifique marin de l’Université de Rostock en Allemagne qui expérimente depuis des années pour surveiller les moustaches des phoques captifs et n’a pas participé à une nouvelle étude. “Faire cela avec des animaux dans la nature est vraiment un grand défi – et les résultats sont très impressionnants.” Dehnhardt prévient qu’une vidéo d’une moustache seule peut ne pas montrer qu’elle se déplace autour des phoques en réponse aux changements du mouvement de l’eau. Les expériences futures devraient idéalement mesurer à la fois les oscillations des moustaches et le débit d’eau environnant en même temps. Ces données peuvent aider à montrer à quel point les phoques dépendent de leurs sous-marins pour réussir à mordre les moustaches.

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