Le Florida Animal Crossing est conçu pour briser la barrière I-4

POLK CITY, Floride. – M34, un ours noir typique qui s’est inspiré, s’est coincé.

Il avait sauté au nord de Sebring vers les arbres qui rétrécissaient jusqu’à ce qu’il atteigne Celebration.

Quand la Floride était partout dans le monde, la M34 avait atteint son équateur : l’Interstate 4, une autoroute mythique qui emmène les touristes hâlés entre les plages du Golfe et Disney World. I-4 est un ruban de béton qui relie les navetteurs de Tampa à Orlando. C’est le champ de bataille des candidats à la présidentielle.

Pour beaucoup, l’autoroute est une histoire d’horreur éternelle – surtout pour un ours noir de 3 ans.

Le collier qui a suivi ses mouvements a porté le M34 I-4 ouest vers Lakeland. Il s’approcha du trottoir pour reculer.

Il a parcouru de nombreux kilomètres en juin 2010, passant devant la réserve naturelle de Hilochee à l’est de Polk City, où de grands pins masquent à peine le bruit des VUS et des 18 roues.

La M34 a finalement fait demi-tour, revenant au lac Okeechobee, à près de 100 miles au sud de Celebration.

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Plus d’une décennie plus tard, l’autoroute est un obstacle mortel pour la faune. Mais là où la M34 piétinait autrefois, les équipes de construction de routes travaillent maintenant par temps chaud et poussiéreux pour soulever la I-4, le premier carrefour majeur pour les animaux sous l’autoroute Tampa-Orlando.

L’œuvre s’inscrit dans un mouvement écologiste, en partie inspiré par la M34, pour maintenir un corridor vert continu sur la péninsule de Floride.

“Depuis 50 ans, nous avons des communautés végétales et animales qui ont été isolées à cause de l’I-4. C’est un animal rare qui le transcende”, a déclaré Jason Lauritsen, agent de conservation à la Florida Wildlife Corridor Foundation pour l’adoption. du Florida Wildlife Corridor Act.

L’intersection I-4 fait partie d’un réaménagement de 71 millions de dollars de l’intersection où l’autoroute rencontre l’autoroute 557, a déclaré Brent Setchell, ingénieur en conception de drainage pour le Florida Department of Transportation. L’agence a non seulement cité le coût d’un passage pour animaux sauvages, mais Setchell l’estime à environ 8 millions de dollars, principalement pour l’application de la loi.

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En mai, Setchell a fait une visite de la Florida Wildlife Corridor Foundation et de Brenda Mallory, présidente de l’Environmental Quality Council, un groupe fédéral qui conseille le président Joe Biden sur les questions de conservation. Ils étaient accompagnés d’un journaliste du Tampa Bay Times.

Les bulldozers rugissants ont atteint le sol à côté de la I-4 par un après-midi humide lorsque le groupe de touristes est arrivé avec deux caravanes. Setchell a montré les affiches des dessins conceptuels et a établi un calendrier pour que la construction soit achevée au printemps prochain.

Les visiteurs ont mis des chapeaux de protection et se sont abrités sous le pont au lieu de l’I-4 à six voies existante.

L’intersection de la faune est le passage inférieur, qui mesure 61 pieds de large et 8 pieds de haut, a déclaré Setchell. La clôture entourant la route environnante fait paître les animaux vers le passage.

Il a déclaré que l’État avait construit des passages pour la faune dans d’autres régions, notamment le sud-ouest de la Floride, où ils devraient aider les panthères de Floride en voie de disparition. Les panthères – estimées à 230 adultes – sont régulièrement heurtées par des voitures. L’année dernière, 27 personnes ont été retrouvées mortes en Floride, dont 21 ont été tuées.

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Cette année, les conducteurs ont tué 15 panthères, dont une sur Polk Parkway au sud de la I-4 quelques semaines avant la tournée.

Le développement rapide continue d’affecter une grande partie de l’État, mais le centre de la Floride se démarque. Orlando et Tampa poussent le noyau des deux côtés, avec des populations divisées en subdivisions I-4.

La pression met les défenseurs de l’environnement à l’heure. Moins de zones sont disponibles chaque année pour sauver leur couloir.

“Nous n’avons pas la possibilité d’entretenir la propriété si elle a des toits”, a déclaré Lauritsen.

Il a dit que 27 des zones vertes à l’est du passage aux États-Unis qui étaient viables il y a quelques années ne sont plus là.

Daniel Smith, chercheur au département de biologie de l’Université de Floride centrale, a déclaré que la jonction I-4 est l’un des rares endroits au milieu de l’État qui relie des zones préservées.

Selon lui, les routes sont brisées par des paysages naturels, qui divisent les populations animales et réduisent leur patrimoine génétique. Le croisement d’animaux sauvages permet à des groupes d’animaux de se mélanger, ce qui profite à la diversité des espèces.

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Prenez les ours noirs, par exemple : Smith a déclaré qu’ils migraient constamment à travers la Floride avant que le développement ne les sépare en sous-populations distinctes.

Selon les dernières données de la State Fish and Conservation Commission, il y avait environ 4 050 ours en Floride en 2015. Comme le M34, certains font de longs trajets à travers la route pour trouver un territoire ou de la nourriture.

Selon les rapports de l’État, au moins 345 ours ont été tués en Floride l’année dernière, dont 287 sur les routes.

Smith a déclaré que les ours et les panthères ne sont probablement pas des visiteurs réguliers de l’I-4. Selon lui, les cerfs et les lynx roux y sont plus fréquents. Il pourrait également être utilisé par des animaux plus petits tels que les tatous.

Le croisement d’animaux sauvages ne fonctionne pas en soi. Selon Smith, les responsables doivent garder plus de terrain près de la I-4 pour permettre aux animaux de passer.

“C’est faisable”, a-t-il dit. Mais avec la croissance qui domine le centre de la Floride, c’est un défi – c’est un grand défi.

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Lauritsen a déclaré qu’il espérait que la jonction I-4 catalyserait davantage de soutien à la conservation parmi les élus de Polk et des comtés voisins tels qu’Orange, Osceola et Lake. La Wildlife Corridor Foundation a identifié près de 18 millions d’acres de terres qui pourraient former un corridor permanent. De ce nombre, 9,6 millions d’acres ont déjà été préservés.

En dehors de la réserve naturelle de Hilochee, la majeure partie de la zone entourant le passage à niveau est une “zone d’opportunité” – ce qui signifie qu’elle n’est pas encore protégée. L’État ou les collectivités locales pourraient acheter directement des biens immobiliers ou obtenir des servitudes de protection, laissant les terres à la disposition des agriculteurs ou des éleveurs, mais pour le développement interdit.

Cette région de Floride possède un “merveilleux mélange” de zones humides marécageuses et boisées et de forêts de pins, a déclaré Joe Guthrie, écologiste carnivore à la station biologique d’Archbold. Au nord de la I-4, la réserve naturelle de Green Swamp n’abrite pas actuellement de population d’ours, mais les scientifiques pensent que cela pourrait l’être.

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Les dirigeants de la Wildlife Corridor Foundation ont fait plusieurs voyages en sueur à travers l’État, en faisant de la randonnée, du vélo et de l’aviron pour sensibiliser et montrer comment un voyage continu est possible. Guthrie a rejoint plusieurs fois.

Il a un autre lien avec le passage à niveau I-4, en tant que l’un des chercheurs de l’Université du Kentucky qui a observé le M34 pour la première fois. Guthrie l’a qualifié de “profondément gratifiant” de voir comment le débat sur la conservation en Floride a évolué – du moins en partie depuis le voyage M34.

Il a dit qu’il y a toutes ces années, il n’aurait jamais pu prédire qu’un jeune ours pourrait jouer un rôle, même minime, dans la transformation d’une autoroute qui semblait autrefois entraver sa progression.

Et pour le M34 ? Quelques mois plus tard, le collier s’effondre – comme programmé – et l’ours disparaît dans les bois.

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