Combien y a-t-il de planètes semblables à la Terre sur la Voie lactée ?

Planète Terre
  • Les astronomes ont identifié plus de 4 000 planètes autour d’autres étoiles
  • Les types de planètes les plus courants dans notre galaxie sont les super-Terres et les mini-Neptunes
  • Les astronomes estiment qu’il y a 300 à 40 milliards de planètes semblables à la Terre dans la Voie lactée

La Terre est généralement considérée comme une planète unique, et c’est certainement le cas pour toutes les planètes de notre système solaire. Mais ce n’est peut-être pas aussi unique que nous le percevons étant donné le nombre de planètes dans la galaxie de la Voie lactée. En 1997, les astronomes ont confirmé l’existence de la première planète, qui a été découverte autour d’une deuxième étoile appelée l’exoplanète. Depuis, les astronomes ont confirmé l’existence de milliers d’autres exoplanètes. On pense maintenant que les planètes font naturellement partie de la formation des étoiles, et chaque étoile est susceptible d’être accompagnée d’une ou de plusieurs planètes. La plupart de ces planètes sont probablement très différentes de la Terre, mais les astronomes estiment qu’il y a probablement des milliards de mondes semblables à la Terre qui pourraient potentiellement abriter la vie. Combien y a-t-il de planètes semblables à la Terre dans notre galaxie ?

Trouver des planètes semblables à la Terre

Planète Kepler-22b, la première planète trouvée dans la zone habitable de la NASA

Il existe actuellement deux méthodes pour trouver des planètes autour d’autres étoiles : la méthode de la vitesse radiale et la méthode du transit. La première méthode est basée sur l’observation de l’effet de la gravité entre une étoile et une planète. En mesurant le mouvement d’une étoile, les astronomes peuvent déterminer si la planète attire ou non une étoile. La deuxième méthode nécessite que les astronomes surveillent la quantité de lumière émettant l’étoile et voient si oui ou non la planète passant devant l’étoile bloque cette lumière. Ces méthodes se sont avérées très fiables pour trouver des planètes, mais elles ont encore quelques idées préconçues. Les planètes plus grandes et plus massives sont plus faciles à identifier et constituent donc inévitablement la majorité des planètes connues.

Le télescope spatial Kepler de la NASA a identifié la plupart des planètes trouvées autour d’autres étoiles. Kepler utilise la méthode du transit pour identifier les planètes et a confirmé l’existence de plus de 4 000 planètes au cours de sa vie. Les données de Kepler suggèrent que les planètes les plus courantes de la Voie lactée sont soit la super-Terre, soit la mini-Neptune. C’est assez prometteur, car les super-terres pourraient devenir habitables.

Combien de mondes semblables à la Terre ont été découverts ?

Données Kepler montrant les types planétaires les plus courants sur la Voie lactée de la NASA

Il est important de définir ce que l’on entend par semblable à la Terre. Une planète semblable à la Terre n’est pas connue pour être habitable. Au contraire, c’est simplement une planète avec une taille, une masse et une composition similaires à notre planète d’origine. De plus, elle doit orbiter dans la zone habitable de son étoile, car la Terre se trouve près du centre de la zone habitable du Soleil. Puisque la Terre est connue pour être le seul monde vivant, il est logique de rechercher des planètes similaires autour d’autres étoiles. À ce jour, les scientifiques ont découvert 55 planètes qui pourraient ressembler à la Terre. Comparé à plus de 4 000 planètes connues, 55 semblent petites. Les planètes semblables à la Terre ne sont pas aussi ordinaires que les autres types de planètes car elles ont trop de conditions pour exister. Cependant, il est important de noter que les scientifiques n’ont observé qu’une fraction des étoiles de la Voie lactée. Les mondes semblables à la Terre ne sont peut-être pas aussi répandus que les autres planètes, mais le grand nombre d’étoiles de la Voie lactée suggère qu’il pourrait encore y avoir de nombreux mondes potentiellement habitables. Sur la base des données des télescopes chassant Kepler et d’autres planètes, les astronomes estiment qu’il pourrait y avoir jusqu’à 300 millions à 40 milliards de mondes semblables à la Terre dans la Voie lactée. Même si seulement une fraction de ces planètes crée les conditions nécessaires à l’existence de la vie, il y aurait des millions de planètes dans notre seule galaxie qui abriteraient un être vivant.

Un autre fait intéressant à noter est que ces données ne représentent que ce que nous savons de la galaxie de la Voie lactée. L’univers abrite environ 200 milliards de galaxies, dont la plupart contiennent cent milliards d’étoiles ou plus. Si le nombre de mondes potentiellement semblables à la Terre dans notre galaxie est vrai pour les autres galaxies, cela signifie que l’univers pourrait abriter des centaines de milliards, voire des billions de mondes potentiellement habitables.

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