Luttez pour sauver la tortue touchée par les inondations

À la fin de l’année dernière, 39 bébés tortues spécialement développés, équipés d’émetteurs sonar miniatures, ont été envoyés pour une mission critique : découvrir ce qui se passait dans le sud du Queensland sous la surface nuageuse de la rivière Mary (Moonabola). Leur intelligence était destinée à résoudre le mystère du déclin rapide de l’une des espèces de reptiles les plus menacées d’Australie.

En quelques jours, des années de travail ont disparu en un instant. Deux crues majeures ont traversé le fleuve l’une après l’autre. Des eaux si puissantes ont brisé et détruit des appareils d’écoute coûteux que les arbres sont tombés comme des torpilles sur la rivière. Des mois après les catastrophes, les scientifiques et les défenseurs de la faune ont encore du mal à comprendre l’étendue des dommages causés aux écosystèmes fragiles et aux espèces menacées et vulnérables qu’ils abritent. Leurs efforts sont devenus encore plus difficiles en mai, lorsque la rivière a été touchée par la troisième grande inondation.

Marilyn Connell doute que les tortues juvéniles de Mary River et leurs sacs à dos high-tech soient retrouvés. “C’est vraiment un peu une tragédie”, déclare le coordinateur de Tiaro Landcare, qui se bat depuis 20 ans pour sauver l’espèce de l’extinction. “Nous avons besoin de plus de temps pour que la rivière descende davantage afin que nous puissions essayer d’y accéder et voir si nous pouvons encore restaurer les hydrophones et voir combien de tortues ont survécu, le cas échéant.”

tortue de la rivière Mary, Elusor macrurus, a évolué il y a 40 millions d’années et est la seule espèce de cette famille. À l’âge adulte, c’est l’une des plus grandes tortues d’eau douce d’Australie, avec une longueur de tortue de plus de 40 centimètres et une énorme queue. Affectueusement surnommé le “tourbillon”, sa capacité à absorber l’oxygène par le cloaque lui permet de rester sous l’eau plusieurs jours d’affilée. En 2018, cette espèce en danger critique d’extinction a momentanément capturé l’imagination du public en tant qu’acarien de la “tortue” – avec une algue “mohawk” et un sourire moqueur – et a inspiré une collecte de fonds pour un concert et une vidéo mettant en vedette une tortue interprétant la voix de Cate Blanchett. Cependant, on ne sait toujours pas ce qui a conduit à la disparition de mineurs avant qu’ils n’atteignent l’âge adulte. Il existe de nombreux suspects, notamment la dégradation de l’eau et des terres, les enlèvements de renards et l’aggravation des sécheresses et des inondations. Plus de données sont nécessaires pour comprendre ce qui se passe.

La volonté politique dramatique doit également être renforcée, car il est devenu clair la semaine dernière que l’une des dernières actions de la coalition au gouvernement était d’annuler les plans de restauration de 176 espèces et habitats menacés. La nouvelle ministre de l’Environnement et de l’Eau, Tanya Plibersek, est confrontée à un certain nombre de défis alors que les défenseurs de l’environnement et les écologistes attendent également avec impatience la publication rapide d’un rapport quinquennal sur l’état de l’environnement en Australie, dont la coalition a été accusée. à l’approche des élections et une réponse complète aux 38 recommandations de l’examen par Graeme Samuel de la loi sur la protection de l’environnement et de la biodiversité. Le plan de relance de Mary River prend la poussière depuis 2014, dit Connell.

Contrairement à 2019-2020. L’impact des inondations historiques sur la faune australienne a reçu peu d’attention depuis le maquis noir de l’été. Cela est en partie dû au long délai avant que les pires effets de la famine et de la maladie ne se produisent, mais Connell blâme également le manque de visibilité des espèces vivant sous la surface des rivières et des ruisseaux. La rivière Mary et ses affluents sinueux abritent un grand nombre d’espèces menacées et vulnérables, notamment l’ancien poisson-poumon du Queensland, des fossiles vivants qui existent depuis les dinosaures et la morue de la rivière Mary. Alors que les villes étaient détruites par les inondations, des pierres et des rondins tombaient à grande vitesse au fond des voies navigables gonflées, bouleversant le lit de la rivière et brisant la vie fragile. Les plantes, les escargots, les éponges et toutes les petites créatures qui ne pouvaient pas se rendre à l’endroit sûr peu profond dans les courants peu profonds sont rapidement entrés dans le vortex.

Et dans l’estuaire en aval, les inondations ont encore fait des ravages. Les sédiments et les débris frottés sur les rives délabrées de Mary ont été éjectés sous forme de champignons liquides dans la grande dune de sable, bloquant la lumière et coulant au fond. Il a étouffé des milliers de kilomètres carrés de prairies sous-marines, soutenant l’une des plus importantes populations de dugongs d’Australie.

Une étude approfondie des herbiers marins à l’aide de bateaux et d’hélicoptères a confirmé le pire : une énorme perte de végétation. Dans la plupart des zones précédemment cartographiées de la baie d’Hervey et du détroit de Great Sandy, il ne reste presque plus rien. Michael Rasheed, professeur agrégé au TropWATER Center de l’Université James Cook, a déclaré que bien que de petites quantités d’algues aient été identifiées à certains endroits, la couverture était généralement inférieure à 1% du fond marin.

Pour comprendre ce qui pourrait arriver à la population de dugongs, les scientifiques évoquent un événement similaire il y a 30 ans, lorsque deux inondations et un cyclone ont frappé la région en succession rapide. Helene Marsh, professeur émérite et dugong à l’Université James Cook, a déclaré que la population de la baie d’Hervey avait diminué d’environ un dixième de sa taille normale en 1992, de nombreux mammifères se déplaçant dans la région pour chercher de la nourriture. Beaucoup sont également morts de faim et le nombre de veaux a diminué parce que les mères étaient trop maigres pour se reproduire ou allaiter leurs fils. Marsh a déclaré que quatre-vingt-dix-neuf carcasses avaient été récupérées, ce qui ne représentait probablement qu’une fraction des dommages totaux.

“1992. En 2001, les herbiers ont disparu très rapidement, comme cette fois-ci. Mais les carcasses sont apparues principalement six à huit mois plus tard, car beaucoup d’animaux gras ont mis peu de temps à mourir de faim », a-t-il déclaré.

Cependant, on espère que leur source de nourriture se rétablira plus rapidement qu’en 1992, car les stocks de graines d’herbes marines sous les sédiments sont considérés comme relativement sains. La récupération peut commencer pendant la haute saison de septembre à octobre, ce qui signifie que les dugongs qui ont migré vers des pâturages plus verts pourraient bientôt revenir.

“Une chose prometteuse est que les petits morceaux d’algues que nous avons trouvés semblaient assez jeunes et en bonne santé dans les rhizomes”, a déclaré Rasheed. “Ils avaient l’air d’avoir récemment germé des graines… C’est une bonne promesse que si les conditions leur permettent de pousser, nous pourrons rebondir sur les herbiers.”

Néanmoins, Marsh est préoccupé par la pénurie de créatures en quête de nourriture sur le littoral en ruine. Et leur survie pourrait être compromise si le changement climatique provoquait davantage d’événements météorologiques extrêmes.

“Imaginons que les herbiers reviennent, que les dugongs reviennent et que dans trois ans, il y aura encore de graves inondations ou quelque chose comme ça, eh bien, cette fréquence peut être très grave. Des perturbations constantes dans leur reproduction et leur mortalité. Ce n’est pas bon.

Entre novembre 2021 et avril 2022, les Rangers du Queensland Park and Wildlife Service ont enregistré 132 animaux marins échoués, dont des tortues de mer et des dugongs, contre 47 restant en mer à la même période l’année dernière. Un porte-parole du département de l’environnement et des sciences de l’État a déclaré que les chiffres étaient “nettement plus élevés” que la moyenne à long terme de la région et que les inondations étaient un facteur. “Les gardes forestiers ont également récemment vu de grandes tortues vertes matures avec une affection cutanée ulcéreuse qui affecte le bouclier dorsal et les acariens.” La cause est toujours à l’étude.

Bien que les tortues de la rivière Mary aient survécu et récupéré des inondations majeures dans le passé, et que certaines aient jusqu’à 100 ans, il faudra des années pour que leurs réserves de nourriture et leur habitat se remettent complètement du dernier revers. Marilyn Connell espère que cela affectera les habitudes de reproduction des tortues pendant au moins deux à trois ans car elles ont du mal à manger suffisamment de protéines pour produire des œufs. Jusqu’à présent, les tortues continueront à se battre pour leur survie contre des chances croissantes. Une fois les dégâts des inondations correctement évalués et sécurisés, un autre lot de petits éclos sera probablement soulevé et préparé pour être relâché dans l’eau opaque pour entendre ce que dit la rivière.

Espérons que le moment venu, nous serons plus disposés à écouter.

Cet article a été publié pour la première fois dans The Saturday Paper le 11 juin 2022, intitulé « River Phoenix ».

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