Le jeu vidéo développé par Husker met le joueur dans le rôle de “Preraie Protector” dans le Nebraska aujourd’hui

Pendant plus de deux ans, Jenny Keshwani a défriché d’innombrables acres de prairies de cèdre rouge de l’Est.

Une espèce envahissante appelée le “glacier vert” parce qu’elle a traversé les prairies naturelles dans une grande partie de la Grande Plaine menace maintenant de faire de même dans le Nebraska. Ainsi, Keshwani s’est emparé d’une hache, d’une tronçonneuse, d’un bulldozer et, s’il a suffisamment de pièces, a vérifié les brûlures du purgatoire pour éteindre le danger.

Les lycéens de Cornhusker se joignent maintenant à Keshwan pour lever le doigt vers l’objectif de détruire les essaims de plantes à feuilles persistantes pixellisées en un clic de souris.

Il s’agit d’un acte d’accusation contre Prairie Protector, un jeu informatique appelé Prairie Protector, développé par un conférencier de l’Université du Nebraska-Lincoln et développé par des étudiants du Département d’ingénierie des systèmes biologiques de l’Université Husker et du Hixson-Lied College of Fine and Performing Arts. Les graphismes 2D et les mécanismes de jeu simples du jeu réfutent une vision plus spectaculaire : faire connaître un intrus qui menace les espèces végétales et animales locales, les moyens de subsistance des éleveurs et même la sécurité financière des écoles publiques du Nebraska.

“Cela donne aux étudiants une opportunité vraiment tangible de voir l’impact sur leur propre environnement”, a déclaré Keshwani, ingénieur en systèmes biologiques de Nebraska Extension et spécialiste de la culture scientifique. “Lorsque nous parlons aux étudiants après avoir joué à Prairie Protector, ils commencent à remarquer (oui). Oui, il y a un cèdre rouge envahissant partout. Il n’y en avait pas il y a quelques années, mais maintenant il l’est.

Jusqu’à il y a quelques années, le cèdre rouge de l’Est était également étranger à Keshwan. Cependant, sa connaissance de la traduction de la recherche universitaire au public de la maternelle à la 12e année a attiré l’attention de Dirac Twidwell, professeur agrégé d’agronomie et d’horticulture qui a étudié et travaillé pendant des années pour ralentir la propagation des espèces envahissantes. Keshwani a accepté de rejoindre The Prairie Project, une activité de recherche, d’éducation et de sensibilisation multi-États visant à atténuer les menaces pesant sur les prairies des Alpes du Sud.

Tout en faisant leurs devoirs sur le cèdre rouge de l’Est, Keshwan et sa collègue Erin Ingram ont trouvé un article de blog comparant son intervention au classique d’arcade Space Invaders de 1978.

“Je me souviens que j’étais un petit enfant qui jouait à Space Invaders”, a déclaré Keshwani, qui avait déjà participé à un autre jeu développé par Husker, Agpocalypse 2050. “Cela a résonné en moi.”

Inspiré, il a rapidement collaboré avec un groupe de cinq étudiants Husker, dirigé par Conner Lunn, un récent diplômé de l’école du Nebraska, pour développer un jeu dans lequel les joueurs combattent un intrus au sol.

Au cours de ses recherches, Twidwell et ses collègues ont développé des modèles mathématiques de la distribution du cèdre rouge de l’Est, que Keshwani et ses étudiants ont utilisés pour calibrer le taux de sa propagation dans le jeu. L’étude a également conduit l’équipe à mettre en œuvre trois étapes d’invasion, dont les deux dernières pourraient laisser des graines derrière elles, ce qui en fait des cibles stratégiques pour les joueurs cherchant à arrêter la propagation.

“Chaque fois que nous développons un jeu, nous voulons nous assurer qu’il est conforme à la science”, a déclaré Keshwani.

La recherche a également aidé l’équipe à décider du type et de l’efficacité des traitements dans le jeu. Couper à la main avec une hache empêche les jeunes arbres de devenir des arbres matures producteurs de graines, tandis qu’un bulldozer peut éclaircir ces spécimens matures ou même toute la forêt. Cependant, aucune de ces méthodes mécaniques ne peut retarder l’émergence d’un nouveau thuya géant. Pendant ce temps, les brûlures contrôlées empêchent une nouvelle croissance pendant au moins quelques tours, ce qui donne aux joueurs un temps précieux pour commencer à nettoyer d’autres zones de la carte.

“Le défi consistait simplement à trouver le bon équilibre entre la complexité, mais aussi quelque chose que les étudiants pouvaient vraiment comprendre”, a déclaré Keshwani. “Ce système est très complexe, mais nous avons pu le simplifier comme suit : vous avez des arbres et des outils et vous essayez de (supprimer) ces arbres, mais ils se sont répandus dans le paysage de manière apparemment aléatoire et rapide.”

Avec plus de 95% des terres du Nebraska détenues par des particuliers, Keshwan souhaitait également placer les joueurs dans les bottes du propriétaire terrien, entourés de “personnes avec de nombreuses contraintes et personnalités différentes”. Bien que développer un mode multijoueur ait été trop long au final, le jeu permet aux joueurs d’ajouter IA-vérifié les voisins sur les parcelles adjacentes. Donner à ces voisins une mentalité différente – qui pourrait nettoyer le centre de leur terrain mais permettre au cèdre rouge à la frontière de se répandre sur le territoire du joueur, tandis qu’un voisin plus consciencieux nettoie leur périmètre et travaille vers l’intérieur – aidera à recréer l’élément humain, Keshwani a dit.

“S’assurer que les joueurs développent de l’empathie pour différents joueurs dans un scénario du monde réel joue un grand rôle dans le développement du jeu”, a-t-il déclaré. “En jouant le gestionnaire de terrain, tu n’es plus comme”D’accord, ces gens ici devraient prendre des décisions de cette façon parce que c’est ce qu’il y a de mieux pour l’environnement. Oui, c’est mieux pour l’environnement, mais ils n’ont pas beaucoup de temps, ils n’ont pas beaucoup d’argent et ils ont des voisins qui prennent d’autres décisions. Toutes ces autres considérations doivent être prises en compte.

En six mois, l’équipe a développé une version pilote de Prairie Protector. Avec les professeurs d’extension du Texas JE SUIS L’université et l’université d’État de l’Oklahoma à Keshwani ont d’abord partagé le jeu avec environ 40 enseignants qui ont intégré le cèdre rouge de l’Est dans leurs programmes. Les commentaires de ces enseignants et de leurs élèves, qui comprenaient la première contribution de Hastings High School, ont guidé l’équipe dans l’amélioration du jeu.

Au début de 2022, Keshwan l’a partagé avec un plus large éventail de lycées. En mai, l’école secondaire Kearney a participé à un groupe de discussion. Un éducateur de l’Arkansas qui a récemment découvert le jeu sur Twitter prévoit de l’essayer avec des étudiants.

Keshwani a déclaré que de nombreux étudiants ont décrit une “étrange divergence” lorsqu’ils ont appris que les arbres, qui sont presque toujours considérés comme un bien universel, peuvent devenir mauvais lorsqu’ils pénètrent dans les écosystèmes des prairies. Cette perturbation peut également se produire lorsqu’il s’agit d’expliquer l’importance des incendies contrôlés dans la restauration du paysage à son état naturel.

“C’est amusant de partager le jeu parce que j’ai entendu des élèves et des enseignants dire qu’ils l’apprécient et qu’ils apprennent les choses que nous voulons qu’ils apprennent”, a déclaré Keshwani. “Ils comprennent pourquoi il est difficile de s’occuper de ces espèces envahissantes. Ils apprennent différentes stratégies pour les contrôler.

“C’est un gros problème, et en parlant à nos collaborateurs au Texas, dans l’Oklahoma, ils sont si loin de l’invasion que c’est presque une cause perdue. Alors faire prendre conscience aujourd’hui, là où il y a encore de la place pour faire quelque chose (Nebraska), c’est excitant , surtout lorsque les jeunes se considèrent comme une sorte d’autorité dans ce processus de prise de décision.

Même après tout le développement, les ajustements et les jeux, Keshwani a déclaré qu’il continuerait à revenir au jeu.

“Je l’apprécie toujours, même si je sais ce que je dois faire, d’un bout à l’autre”, a-t-il déclaré.

Et si son expérience avec le jeu le suggère, la combinaison des connaissances, de la pratique et de l’engagement devrait donner aux défenseurs de l’environnement et aux propriétaires fonciers du Nebraska une opportunité raisonnable de protéger leurs prairies.

Lorsque Keshwan a commencé à jouer, le cèdre rouge de l’Est a souvent conquis ses terres numériques. À présent?

“Je gagne généralement.”

Pour jouer à Prairie Protector, rendez-vous sur www.prairieprotector.com.

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