Muski Starlink a de nouveaux rivaux chinois alors que la course à Internet par satellite se réchauffe

Le smartphone affiche une image de suivi par satellite avec le logo Starlink en arrière-plan. Via Pavlo Gonchar / SOPA Images / LightRocketGetty Images

En 2018, Elon Muski a lancé le projet SpaceX, une course entre des entreprises privées qui font venir des satellites de l’espace pour fournir un Internet haut débit depuis l’espace. Starlink a attiré des concurrents tels que OneWeb, basé au Royaume-Uni, le projet Amazon Kuiper et, plus récemment, quelques start-up chinoises, dont les efforts spatiaux rendent souvent nerveux les États-Unis et d’autres pays occidentaux.

Le 2 juin, une fusée chinoise a lancé neuf satellites en orbite terrestre basse (LEO), fabriqués par Geespace, une filiale de Volvo de la société chinoise de stockage de voitures Geely, qui a une coentreprise avec Mercedes. En mars, une autre société chinoise, GalaxySpace, a lancé six satellites en LEO, première étape de la construction d’un réseau expérimental dans l’espace.

Les initiatives spatiales de la Chine posent souvent des problèmes de cybersécurité aux États-Unis et à leurs alliés. Bien que Geespace et GalaxySpace soient des sociétés privées, elles peuvent être sensibles aux demandes gouvernementales de données d’utilisateurs ou d’autres informations sensibles basées sur le traitement par Pékin des sociétés nationales et des sociétés étrangères faisant des affaires en Chine, y compris Apple.

À l’heure actuelle, les deux sociétés affirment que leurs projets de satellites sont beaucoup plus modestes que Starlink et n’ont pas l’intention de servir des clients étrangers.

Geespace prévoit de construire une constellation de seulement 240 satellites au lieu de Starlink 3000. Il est principalement utilisé pour assister la société mère Geely dans la réception et la transmission des données de conduite autonome. Cependant, la société n’exclut pas la possibilité d’utiliser la constellation à d’autres fins à l’avenir.

“Les futurs partenaires de Geely ne se limitent pas aux écosystèmes Geely et aux marques automobiles. Nous construisons également des partenariats avec d’autres industries », a déclaré Tony Wang, PDG et chercheur principal chez Geespace, dans une interview avec Bloomberg.

La mission GalaxySpace en mars faisait partie d’une expérience, mais c’est la preuve que la Chine a la capacité d’utiliser des satellites bon marché produits en série dans LEO, a déclaré Chang Ming, le chef de la mission GalaxySpace, aux médias locaux après le lancement.

Starlink n’est pas encore disponible en Chine et SpaceX n’a ​​pas l’intention d’y demander une licence, selon les médias d’Etat chinois. Le service Internet en Chine n’est disponible que par l’intermédiaire de fournisseurs publics et l’accès est strictement censuré.

L’Internet par satellite LEO est-il une véritable entreprise ?

Comme le téléphone et la télévision par satellite, l’Internet par satellite existe depuis des années et s’est avéré être une entreprise viable. Avant Starlink, l’industrie était dominée par Viasat et EchoStar, la société mère de HughesNet, dont les clients comprennent les militaires, les compagnies aériennes (pour le Wi-Fi à bord), les entreprises et certains clients privés. Viasat compte 590 000 abonnés aux États-Unis, générant des revenus de 2,3 milliards de dollars et un bénéfice de 531 millions de dollars au cours de l’exercice 2021. Au cours de la même période, EchoStar a réalisé 2 milliards de dollars de revenus et 60 millions de dollars de bénéfices.

Viasat et EchoStar fournissent un accès Internet via des satellites géostationnaires utilisés en orbite terrestre haute. Ils sont plus grands et plus chers à construire et à lancer que les satellites LEO tels que Starlink.

Le principal avantage des satellites LEO est leur capacité à atteindre une faible latence et une vitesse rapide en raison de leur proximité avec la Terre, ce qui les rend idéaux pour l’accès Internet à haut débit. SpaceX dit que Starlink est le plus utile pour les personnes vivant dans des régions éloignées qui n’ont pas accès à Internet par câble régulier.

Starlink a annoncé en mai qu’il comptait plus de 400 000 abonnés dans le monde qui paient 110 $ ou plus par mois pour le service. Cela représente environ 500 millions de dollars de ventes annuelles, ce qui laisse présager que Starlink pourrait un jour devenir une société publique distincte.

Mais il se peut qu’il ne se développe pas aussi vite que Musk le pensait initialement. Le PDG de SpaceX a déclaré qu’il serait logique de séparer Starlink si son flux de revenus est “raisonnablement prévisible”. Plus tôt, il visait une offre publique cette année. Le processus prendra encore trois ans ou plus maintenant, a déclaré Musk au personnel de SpaceX la semaine dernière, a déclaré une réunion interne à CNBC.

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