Longue vie au rhinocéros mort Les voix de Smithson

Essayez d’imaginer à quoi ressemble un rhinocéros. Que vous ne l’ayez jamais vu ou non, vous avez probablement vu suffisamment de photos ou d’émissions de télévision pour savoir à quoi ressemble un rhinocéros. Vous imaginez probablement un grand animal à quatre pattes avec une peau grise et dure et une corne proéminente sur le nez.

Quelque chose qui ressemble à ça :

Le rhinocéros à cornes se tient au bord de l'eau.

Rhinocéros indien (Rhinoceros unicornis), près de la rivière Narayan, zone tampon de la forêt communautaire de Chitwan, Népal

Charles J. Sharp, Photographie pointue. (CC BY-SA 4.0)

Imaginez maintenant que vous n’avez jamais vu de rhinocéros et que j’ai essayé de vous décrire à quoi ressemble un rhinocéros. Selon vous, quelle serait la précision d’une image d’un rhinocéros dans votre tête d’après ma description ? Si je vous demandais de dessiner ce que vous imaginez, à quoi ressemblerait-il ? Et si nous envoyions ce dessin à un groupe d’autres personnes qui n’avaient jamais vu de rhinocéros ?

C’est exactement ce qui s’est passé lorsque l’artiste et graveur Albrecht Dürer a dessiné le rhinocéros pour la première fois en 1515 lorsqu’il a lu la description. Au début du XVIe siècle, lorsque les Européens ont commencé à explorer le monde au-delà de la Méditerranée. est entré en contact avec un grand nombre d’êtres dont peu ou pas d’Européens avaient entendu parler. Le roi Manuel Ier du Portugal avait récemment établi la première colonie du Portugal en Inde et avait offert un rhinocéros indien en cadeau au pape Léon X. C’est le rhinocéros qui a capturé l’imagination de Dürer. Malheureusement, le rhinocéros est mort sur le chemin de Rome, il reste donc peu de l’animal réel, à l’exception de la brève description et du croquis que Dürer a utilisé pour créer sa célèbre gravure sur bois.

Jetez un œil à la performance du rhinocéros de Dürer :

Une illustration de gravure sur bois d'un rhinocéros qui semble blindé.

“Rhino” d’Albrecht Dürer (1515).

Galerie nationale d’art, Washington, DC.

Les observateurs attentifs remarquent que le rhinocéros de Dürer ressemble beaucoup à un vrai rhinocéros. Notez que Dürer a pris plusieurs libertés avec sa reddition. La peau de rhinocéros ressemble à une armure de plaque européenne; bien que la peau de rhinocéros puisse être décrite comme “squameuse”, elle n’est pas réellement constituée d’écailles, comme les pattes illustrées ici ; et le dos du rhinocéros a une petite corne supplémentaire avec une brosse en dents de scie sur le dos du rhinocéros.

Si Dürer n’avait été personne, l’histoire aurait pu se terminer. Cependant, Dürer était un artiste très connu sous le patronage de l’empereur romain germanique Maximilien Ier. En conséquence, le rhinocéros de Dürer est devenu le rhinocéros le plus reconnaissable d’Europe pendant près de trois cents ans !

Le rhinocéros de Dürer était si influent que les premiers textes scientifiques pensaient que Dürer avait raison de représenter l’animal. Par conséquent, lorsqu’une illustration d’un rhinocéros était nécessaire, les éditeurs copiaient, imitaient ou réimprimaient la célèbre image de Dürer. Par exemple, le médecin suisse Conrad Gessner a publié son Histoire animale en 1551, le premier inventaire zoologique qui tentait de cataloguer tous les animaux connus. On retrouve ici l’illustration suivante d’un rhinocéros :

Une illustration de gravure sur bois d'un rhinocéros qui semble blindé.

“De Rhinocerote” vient de Historia animalium (1551).

Bibliothèques et archives du Smithsonian

Avez-vous l’air familier? Dans une recherche publiée près de 40 ans après la gravure de Dürer, la même image a été utilisée pour représenter avec précision le rhinocéros. Et Gessner n’était pas le seul à avoir fait cette erreur. En 1598, l’écrivain italien Filippo Pigafetta ajouta le rhinocéros Dürer à la traduction de son livre. Règne du Congo, Description du Royaume du Congo en Afrique. Et en 1650, le savant polonais Jan Jonston (Joannes Jonstonus) a utilisé le rhinocéros de Dürer dans son livre d’histoire naturelle. Histoire naturelle du quadrupedibus libri – 135 ans après la photo originale !

Illustration d'histoire naturelle du XVIe siècle avec éléphant, alligator, rhinocéros, tortue et verrue.

Illustration d’animaux, dont le rhinocéros, de Regnum Congo (1598), par Filippo Pigafetta.

Bibliothèques et archives du Smithsonian

Une illustration d'un rhinocéros qui semble être blindé.

Onglet XXXVIII, Historiae naturalis de quadrupetibus libri (vers 1650–1653), par Joannes Jonstonus.

Bibliothèques et archives du Smithsonian

Combien de temps une image aussi inexacte est-elle devenue l’image standard d’un rhinocéros ? Eh bien, ce n’est qu’au milieu du XVIIIe siècle que davantage d’Européens ont commencé à observer et à signaler directement les animaux exotiques. Pour la première fois, de nombreux Européens ont eu l’occasion de voir un rhinocéros lorsque le rhinocéros indien Clara a traversé le continent entre 1741 et 1758. De plus, les scientifiques et les explorateurs, inspirés par la curiosité intellectuelle des Lumières au XVIIIe siècle, ont commencé à s’appuyer davantage sur les bienfaits de l’observation directe que sur les rumeurs et les traditions. Certains ont même visé directement la célèbre image de Dürer, pointant vers des informations erronées, comme le géologue allemand Peter Kolbe dans l’édition néerlandaise de son livre en 1727, Naauwkeurige beschryving van de Kaap de Goede Hoop (Description détaillée du Cap de Bonne Espérance):

Deux illustrations de livre d'un rhinocéros.  Le rhinocéros de gauche semble être blindé.  Le rhinocéros de droite est plus précis.

Deux illustrations de rhinocéros tirées du livre de Peter Kolbe Naauwkeurige beschryving van de Kaap de Goede Hoop (Description exacte du Cap de Bonne-Espérance) (1727).

Bibliothèques et archives du Smithsonian

Aujourd’hui, le rhinocéros de Dürer est une curiosité intellectuelle plutôt qu’une représentation fidèle du rhinocéros. Cependant, il continue d’avoir un impact sur l’art et a laissé une marque indélébile sur notre culture – les artistes Salvador Dalíst, auteur d’Umberto Econi, ont utilisé le rhinocéros de Dürer comme source d’inspiration pour leurs œuvres et leurs idées. Cela montre simplement que la désinformation peut avoir une durée de vie extrêmement longue – semblable à un rhinocéros mort il y a plus de 500 ans.

Ressources associées:

Collections de littérature des bibliothèques et archives du Smithsonian sur le laboratoire d’apprentissage : https://learninglab.si.edu/org/librariesarchives?

Truitt, James, «Monoceros: ce que le débat sur la licorne de Conrad Gessner nous dit sur l’histoire naturelle européenne de la Renaissance» (2017).

Images de la zoologie dans la galerie d’images des bibliothèques et archives du Smithsonian

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