D’anciennes coquilles d’œufs ont confirmé que Genyornis est le dernier canard démon

Croods raconte l’histoire d’une famille préhistorique essayant de survivre dans un monde encore presque complètement sauvage. Bien que la famille passe la plupart du temps dans la grotte, sous la direction du patriarche Grug, elle passe du temps à chercher de la nourriture, notamment des œufs de grands oiseaux.

Alors que de nombreux animaux du film sont complètement fictifs, le comportement des grands oiseaux dans la cueillette et la consommation d’œufs est bien réel. Nos ancêtres en Afrique ont mangé des autruches et utilisé leur écorce pour faire de l’art pendant plus de 100 000 ans. Alors que l’humanité étendait ses ailes figuratives et se répandait à travers le monde, ce comportement est resté avec nous même lorsque nous avons laissé les autruches derrière nous.

Lorsque les gens sont arrivés pour la première fois en Australie, il y a environ 65 000 ans, ils étaient prêts et disposés à cueillir les plus gros œufs qu’ils pouvaient avoir sous la main. Les preuves rétrospectives de ces premières cultures australiennes suggèrent qu’elles ont réussi, mais il y a eu une controverse sur les espèces d’oiseaux qu’elles ont choisies. Une nouvelle analyse des protéines dans les coquilles d’œufs montre qu’ils ont mangé des œufs de Newton à Genyorn, le dernier groupe d’oiseaux survivant connu sous le nom de “Demon Ducks of Doom”.

Beatrice Demarchi du Département des sciences de la vie et de la biologie des systèmes de l’Université de Turin et ses collègues ont effectué une analyse des protéines qui a identifié l’espèce. Leurs conclusions ont été publiées dans une revue Actes de l’Académie nationale des sciences.

« Genyornis mesurait deux mètres de long et pesait 200 kilos. Nous ne savons pas exactement à quoi il aurait ressemblé, car il est mort depuis un certain temps et il reste peu de restes squelettiques disponibles. C’était certainement un oiseau incapable de voler avec certaines des caractéristiques d’une autruche, comme une grosse poitrine et de petites ailes, mais il aurait plutôt ressemblé à une grosse oie ou à un canard “, a déclaré Demarch à SYFY WIRE.

La preuve que les gens mangeaient ces gros œufs provient de coquilles d’œufs brûlées trouvées dans les restes de cultures anciennes. Les chercheurs qui étudient ces lieux trouvent deux types de coquilles d’œufs différents, l’un d’émeus et l’autre inconnu. En regardant les archives archéologiques, nous constatons que la coquille d’œuf sera brûlée à peu près au moment où les gens sont arrivés pour la première fois en Australie. Cela confirme l’idée qu’ils les cuisinaient et les mangeaient comme ils l’avaient fait avec d’autres grands oiseaux incapables de voler en Afrique, en Inde et en Eurasie.

La controverse sur l’origine des œufs mystérieux découlait de ses caractéristiques inhabituelles. Par rapport aux œufs d’autruche, les coquilles sont relativement minces. Cela signifie que l’œuf lui-même était probablement relativement petit. Cela ne correspondait pas forcément à ce qu’on attendait de Genyornis.

“Il y avait un très gros oiseau à Genyorn. Si vous regardez son fémur, il est énorme. Vous pouvez donc supposer que l’œuf a la même taille et la même épaisseur que l’autruche, mais les œufs d’autruche sont nettement plus épais. Tout l’argument était basé sur les caractéristiques morphologiques de ces coquilles d’œufs, c’était peut-être un œuf d’un méga-magasin éteint », a déclaré Demarchi.

En particulier, l’hypothèse alternative a favorisé les oiseaux Progura, des oiseaux ressemblant à des poulets ne pesant que 5 à 7 kilogrammes – loin du massif Genyorn. Pour tenter de résoudre le problème une fois pour toutes, les chercheurs ont essayé d’extraire l’ADN des coquilles, mais ont constaté qu’elles étaient trop vieilles et que l’environnement était trop chaud pour conserver l’ADN sans le décomposer. Au lieu de cela, ils ont examiné les protéines de coquille d’œuf et les ont comparées à de nombreux oiseaux vivants.

“Lorsque vous comparez les protéines des oiseaux vivants, y compris les mégapodes, vous pouvez en quelque sorte construire un arbre qui sépare bien les groupes principaux. Toutes les autruches sont allées d’un côté, tous les oiseaux terrestres sont allés de l’autre côté, puis les oiseaux aquatiques. Quand nous avons extrait les protéines du groupe coquille d’œuf », a déclaré Demarchi.

Les protéines suggèrent que les coquilles d’œufs provenaient d’un oiseau plus étroitement associé aux canards et aux oies modernes, ce qui confirme l’hypothèse de Genyornis. Malheureusement, la plupart des fêtes démoniaques s’étaient déjà éteintes avant que les gens n’apparaissent en Australie, et la pression supplémentaire de notre présence s’est avérée trop grande pour Genyornis. Ils se sont éteints il y a environ 50 000 ans. On ne peut plus faire une omelette comme avant.

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