Afrique : comment le virus de la variole du singe s’est échappé des forêts tropicales d’Afrique

Dans les années 1950, le monde a commencé à prendre au sérieux la lutte contre la poliomyélite. Les laboratoires de production de vaccins en Europe et en Amérique du Nord avaient besoin d’armées de singes à tester. En 1958, un laboratoire danois a remarqué une étrange maladie semblable à la variole chez des singes envoyés de Malaisie. Lorsque des tests au National Serum Institute de Copenhague ont révélé un tout nouveau virus, les chercheurs ont appelé la maladie la variole.
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Entre 1958 et 1968, des singes de laboratoire envoyés d’Asie ont développé plusieurs épidémies de variole du singe, ce qui a conduit les scientifiques à croire que le virus était localisé en Asie. Cependant, des échantillons de sang de plus d’un millier de singes en Inde, en Indonésie, en Malaisie et au Japon étaient négatifs pour les anticorps du monkeypox. C’était étrange car une infection virale produit des anticorps qui peuvent être trouvés dans le sang d’un animal des années plus tard.
Le mystère de l’origine du virus a été résolu dans les années 1970 après la confirmation du premier cas humain de variole au Zaïre, aujourd’hui connu sous le nom de République démocratique du Congo, en Afrique centrale. Des tests sanguins sur des animaux d’Afrique centrale et occidentale ont montré que 7 espèces de singes et 2 espèces d’écureuils avaient des anticorps contre la variole du singe.
Les singes asiatiques qui sont tombés malades dans les laboratoires occidentaux étaient susceptibles d’avoir attrapé le virus de singes africains pendant le transit.
Danger de variole
La découverte de la variole humaine trois ans seulement après le lancement du programme mondial d’éradication de la variole en 1967 était un sujet de préoccupation pour les scientifiques. Les deux maladies étaient si similaires que si la variole du singe se propageait hors d’Afrique, cela pourrait déclencher un programme de lutte contre la variole. Et le premier cas connu de variole du singe – un garçon de 9 mois d’un village au Zaïre – a semblé confirmer les craintes des scientifiques.
Le garçon a développé de la fièvre le 22 août 1970 et le 24, il a développé une éruption cutanée. Lorsqu’il a été admis à l’hôpital Basankus le 1er septembre, personne ne savait qu’il avait la variole du singe.
L’éruption cutanée du garçon ressemblait à la variole, mais tout son village sauf lui avait été vacciné. Aucune fièvre ou éruption cutanée n’a été signalée dans les villages voisins. Pour résoudre le mystère, sa variole a été envoyée dans un laboratoire à Moscou, où il a été découvert qu’il avait la variole.
Le garçon a récupéré lentement au cours des deux mois suivants, mais juste au moment où les médecins allaient lui prescrire, il a contracté la rougeole à l’hôpital le 23 octobre et est décédé 6 jours plus tard.
Mauvais distributeur
En 1971, d’autres cas suspects de variole au Libéria, au Nigeria, en Sierra Leone et en Côte d’Ivoire se sont avérés être des infections de singe. Mais la bonne nouvelle était que la variole du singe était limitée à son réservoir naturel en Afrique centrale et occidentale. Environ 90% des cas se sont produits dans de petits villages à l’intérieur des forêts tropicales humides, où les gens vivaient la vie de chasseurs-cueilleurs et entraient souvent en contact avec des animaux sauvages.
Dans un cas sensationnel, un enfant de 6 mois a été enlevé dans un village du Zaïre. L’enfant a été sauvé, mais une semaine plus tard, il a développé une fièvre et une éruption cutanée qui s’est avérée être la variole du singe.
Cependant, les données ont montré que la variole du singe n’était pas très contagieuse chez l’homme, ont écrit les chercheurs Frank Fenner, Riccardo Wittek et Keith Dumbell dans leur livre de 1989, The Orthopoxviruses.
Une autre découverte intéressante et rassurante est que les épidémies de singes se sont naturellement éteintes lors de la 11e transmission du premier patient. Cela expliquait l’échec de la variole du singe à sortir d’Afrique. Et pourtant, il s’est propagé dans plus de 20 pays cette année. Comment?
Conseils d’Amérique
Nous n’en sommes pas sûrs, mais l’épidémie de singes de 2003 en Amérique offre des indices. Cette année, 82 infections ont été enregistrées aux États-Unis en mai et juin. La journaliste du New York Times Denise Grady a décrit la chaîne des événements dans son livre Deadly Invaders.
Il dit que les premiers cas aux États-Unis se sont produits dans le Wisconsin. La famille a été infectée par leur chien de prairie préféré, qui n’est pas vraiment un chien mais un écureuil. Dans un autre cas, un garçon de 11 ans a contracté la variole après avoir été mordu par les chiens de prairie de son ami. Il a été découvert plus tard que chaque cas aux États-Unis commençait par une exposition à un chien de prairie.
Comment les chiens de prairie américains sont-ils devenus porteurs de la variole du singe ? Grady dit que posséder un chien de prairie en 2003 était une mode. Une animalerie de Chicago appelée Phil’s Pocket Pets en vendait en grand nombre, mais il y avait aussi un rat géant avec des sacs importés du Ghana en Afrique de l’Ouest. Il est probable que les chiens de prairie aient été infectés par un rat africain. Et Phil n’était qu’un magasin. En avril 2003, un total de 800 animaux étaient arrivés du Ghana en un seul envoi.
Tous les animaux importés devaient être fouillés et abattus. Des chiens de prairie en contact avec des animaux importés ont également été tués.
Heureusement, l’épidémie s’est terminée sans faire de morts, mais les États-Unis ont ensuite interdit l’importation de rongeurs africains et la vente de chiens de prairie comme animaux de compagnie.

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